Wishing Upon A Star : L’histoire de Cliff “Ukulele Ike” Edwards

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Par Casey MacGill | Illustration par Robert Armstrong | Extrait du numéro d’hiver 2019 de Ukulele

Mark Twain n’était pas la seule icône culturelle née à Hannibal, dans le Missouri. Il y avait un autre type, un gars à l’air drôle et aux yeux écarquillés qui a joué et popularisé le ukulélé dans les années 1920 tout en vendant des millions de disques, a présenté le classique de Gershwin “Fascinating Rhythm” depuis la scène de Broadway, a popularisé l’air “Singin’ in the Rain” 20 ans avant que Gene Kelly ne saute dans les flaques d’eau, et a été la voix gagnante de Jiminy Cricket, chantant l’hymne de Disney “When You Wish Upon a Star”.

Son nom ? Cliff Edwards, alias Ukulele Ike, et si vous demandiez à un citoyen de Hannibal ou de n’importe quel autre endroit du pays qui il était, vous obtiendriez un regard vide. Cependant, en tant que lecteur de ce magazine et amateur de ukulélé, vous lui devez une dette de gratitude. La popularité de ses disques a fait de l’ukulélé un élément incontournable des années 20, se retrouvant dans les dortoirs des universités, dans les illustrations de John Held Jr., dans le flivver familial, autour des feux de camp et dans les salons des foyers américains.

Mais il ne s’agit pas seulement de ses strums enjôleurs ; il a sans doute été le premier vrai crooner populaire à rompre avec le style de chant opératique européen et à apporter à sa voix une manière plus naturelle, plus locale, influencée par le jazz et le blues. Il a également insufflé un étrange talent de conteur à son crooner – en habitant les paroles et en imprégnant ses performances d’une gamme complète d’émotions.

La vie de Cliff a été un tour de montagnes russes avec un contrepoint dramatique entre de fabuleux triomphes artistiques et des revers personnels résultant de son penchant pour les boissons pour adultes, les substances incontrôlées et les jeux de hasard.

Clifton Avon Edwards est né le 14 juin 1895 à Hannibal, dans le Missouri. Il est l’un des quatre enfants de Nellie et Edward Edwards. Son père était conducteur de trains de marchandises pour la compagnie ferroviaire Missouri Pacific Railroad et lorsque son père est tombé malade, Cliff a quitté l’école pour travailler dans une usine de chaussures locale. Il avait peut-être 14 ans ou moins à cette époque.

Le jeune Edwards a fini par descendre la rivière jusqu’à St. Louis, où il a interprété des “chansons illustrées” dans un cinéma muet. Cela consistait à chanter, jouer de la batterie et faire des effets sonores pendant les films. Il a continué à faire de nombreux autres petits boulots, notamment laver la vaisselle, peindre des wagons de marchandises, vendre des journaux et chanter dans des saloons.

La rencontre de Cliff avec le ukulélé est incertaine, mais il est probable qu’elle se soit produite vers 1916-1917. Avant cette période, il y avait très peu de ukulélés sur le continent des États-Unis. L’Exposition internationale Panama-Pacifique de 1915 à San Francisco a amené des musiciens et des danseurs hawaïens pour divertir les participants. Leur popularité a entraîné une vague d’enregistrements et de tournées de vaudeville à travers le pays avec des groupes de musiciens hawaïens. En réponse, le fabricant de guitares C.F. Martin &amp ; Co. a commencé à fabriquer des ukulélés en 1916 et de nombreux autres fabricants ont commencé peu après. Il est probable que Cliff ait découvert le ukulélé à cette époque.

Devenir “Ukulele Ike”.

Edwards a également passé du temps sur la route, voyageant dans des spectacles sous tente, allant partout où cela l’amenait. Selon le précieux ouvrage de Larry Kiner, The Cliff Edwards Discography, Edwards travaillait au comptoir du déjeuner de la Grand Central Station de New York lorsqu’il a entendu parler d’une opportunité de se produire à l’Arsonia Cafe de Chicago. Équipé de son ukulélé, Cliff a déménagé dans l’ouest et a commencé sa carrière musicale pour de bon. Nous sommes en 1917.

L’Arsonia a été un tremplin précieux pour Cliff, car il contenait un spectacle avec des stars établies comme Bee Palmer, Bennie Fields et Gilda Gray. Circulant parmi la sciure et la fumée, jouant du ukulélé et chantant pour des pourboires, Edwards divertissait les clients de près, bâtissant sa popularité une table après l’autre.

Edwards a également obtenu son nom de scène à l’Arsonia. Dans une interview enregistrée par Cliff en 1969, Edwards, alors âgé de 74 ans, se souvient : “Je travaillais pour Mike Fritzel à Chicago dans un café du West Side, et il y avait un serveur nommé Spot, et il n’arrivait jamais à trouver mon nom, et il disait : “Hey, Ike, viens ici !”. Alors, j’ai juste pris le nom Ike et j’y ai ajouté Ukulele et j’en ai fait un nom commercial.”

Le pianiste du club, Bob Carleton, a écrit l’air “Ja-Da”. Cliff l’a chanté, l’air a fait tilt, et il a commencé à tourner dans le circuit du vaudeville. Il rencontre le danseur et comédien Joe Frisco et joue au Palace à New York. Cliff chante et joue de la batterie dans ce spectacle. On pense qu’il était avec Frisco pour les Ziegfeld Follies de 1918.

Pendant son séjour à Chicago, Cliff a épousé sa première femme, Gertrude Benson. Leur fils, Clifford Jr. est né le 13 février 1919. Cependant, le mariage ne résiste pas à l’emploi du temps accéléré d’Edwards et ils divorcent deux ans plus tard.

Cliff a fait ses premiers enregistrements en 1919 pour Columbia Records mais ils n’ont jamais été publiés. Il était occupé à faire des tournées sur le circuit Keith-Albee de vaudeville et de cinémas. En 1922, Cliff a enregistré la chanson “Homesick” avec le groupe Bailey’s Lucky Seven. Il interprète l’un des premiers exemples de chant scat sur disque, ou comme Edwards l’appelle, “Effus”. Il imite vocalement la trompette wa-wa avec beaucoup de personnalité. Personne n’a jamais sonné tout à fait comme lui.

C’était le début d’une carrière prolifique, enchaînant les succès tout au long des années 20 et 30. Ses disques constituent une belle collection de chansons romantiques et de nouveautés, et 1924 est une année exceptionnelle pour Edwards avec ses enregistrements à succès de “Hard-Hearted Hannah”, “It Had to Be You”, “Somebody Loves Me” et “California, Here I Come”.

Les enregistrements d’Edwards et les tournées de vaudeville font grimper sa popularité et, en 1924, George Gershwin le choisit pour faire partie de la distribution de son spectacle Lady, Be Good. Le jeune Fred et Adele Astaire partagent l’affiche. Le spectacle est un grand succès et Cliff introduit deux futurs classiques de Gershwin, “Fascinating Rhythm” et “Little Jazz Bird”, en plus d’avoir un autre succès avec la célèbre chanson titre du spectacle. Fred Astaire se souvient qu’Edwards interrompait régulièrement le spectacle avec “Fascinating Rhythm”.

Le succès de Lady, Be Good a conduit à d’autres apparitions à Broadway, notamment Sunny et les Ziegfeld Follies de 1927. Ses disques de la fin des années 20 comprennent “Button Up Your Overcoat”, “Remember”, “Dinah”, “Paddlin’ Madelin’ Home”, “Anything You Say”, “Sunday”, “Just a Night for Meditation” et son tube numéro un, “I Can’t Give You Anything but Love”.

Cliff Edwards, Betty Brewer, et Frank Raye. William P. Gottlieb. Photo, Bibliothèque du Congrès

California, Here I Come

En 1929, il a signé avec MGM juste à temps pour introduire un petit air appelé “Singin’ in the Rain” – vous en avez peut-être entendu parler. Cliffie n’a joué que dans deux films, mais il est apparu dans plus de 100 films, en tant qu’acteur secondaire, acteur secondaire et voix off pour des films d’animation.

Pendant qu’il était chez MGM, Edwards a travaillé sur trois films avec le grand Buster Keaton. Ils étaient bien assortis l’un à l’autre – Keaton jouait également du ukulélé, aimait chanter, appréciait les cocktails et pouvait compatir avec Cliff à propos de leurs divorces. Dans le film Doughboys, il y a une scène délicieuse d’une jam session avec Buster qui fait des accords sur un Martin Style 3 taropatch (ukulélé à 8 cordes) pendant que Cliff scatte et joue le rythme avec des baguettes, et qu’un autre acteur fredonne la basse. C’est du pur plaisir !

Cette scène de Doughboys montre une session de jam avec Buster qui fait des accords sur un Martin Style 3 taropatch (ukulélé à 8 cordes) pendant que Cliff scatte et joue le rythme avec des baguettes.

Au moment où Edwards tourne ce film, en 1930, il est impliqué dans un divorce sensationnel avec sa deuxième femme, Irene Wylie. Cliff avait épousé Irene, un membre du chœur, sur la route à Portland, Oregon, en mai 1923. Des célébrités prennent la parole pour témoigner en faveur de Cliff et c’est la nouvelle du jour. Cependant, lorsque la poussière retombe en juin 1931, Irene se voit attribuer tous leurs biens et la moitié des revenus de Cliff pour le reste de sa vie !

Ne se laissant pas décourager, Edwards, un romantique incurable, se marie à nouveau en août 1932. Sa promise était Nancy Dover, une starlette de la MGM. Moins d’un mois plus tard, il est poursuivi pour une pension alimentaire. En janvier 1933, alors qu’il travaille sur scène à Chicago, Cliff reçoit une ordonnance restrictive lui interdisant de quitter l’État de l’Illinois jusqu’à ce qu’il verse une pension alimentaire à sa première femme, Gertrude. Leur fils avait perdu ses jambes en jouant dans une gare de triage. Deux mois plus tard, Cliff se déclare en faillite pour la première fois.

Malgré ses troubles personnels, il continue à faire de grands disques pour Columbia, puis Vocalion, ARC, Decca et plusieurs petits labels. Nombre de ses enregistrements, tels que “Singing’ in the Rain” et “It’s Only a Paper Moon”, sont des chansons tirées des films qu’il tourne.

Dans le film The Hollywood Revue of 1929, Edwards interprète “Nobody But You”, qui se transforme en un véritable numéro de production dans la seconde moitié !

Un excellent exemple du talent d’interprète de Cliff peut être vu dans le film Take a Chance. Il chantonne l’air “Night Owl”, en clignant des yeux tout au long du morceau avec des yeux de hibou convaincants. Ses enregistrements montrent également son talent pour prendre un air modeste et le faire sonner beaucoup mieux que le morceau original, un exploit bien illustré par ses enregistrements de “A Great Big Bunch of You” et “My Dog Loves Your Dog”. Il fait également un excellent travail avec sa propre chanson, “I Wanna Call You Sweet Mama”, accompagnée par le guitariste de jazz Dick McDonough.

Au milieu des années 30, il a enregistré quelques disques classiques avec Andy Iona &amp ; His Islanders pour Decca, unissant sa voix et son jeu de ukulélé avec un ensemble hawaïen swinguant avec une guitare lap-steel.

Une version colorisée d’Edwards dans le court métrage de 1935 Starlit Days at the Lido chantant “With a Little Magic”.

Rôles légendaires &amp ; puis l’obscurité

Les choses s’améliorent pour Edwards quand, en 1939, les studios Walt Disney lui proposent le rôle de Jiminy Cricket dans le film d’animation Pinocchio. Ce sera son plus grand succès, car il incarne le petit insecte qui est l’ami indispensable de Pinocchio et le chanteur de “When You Wish Upon a Star”. Cette chanson remporte l’Oscar de la meilleure chanson originale en 1940, en grande partie grâce à la magnifique voix de Cliff. L’année suivante, Cliff est de retour chez Disney pour chanter “When I See an Elephant Fly” dans Dumbo. Il a également déposé sa deuxième faillite.

Les années 40 se poursuivent avec du travail au cinéma, souvent dans des westerns où il joue un acolyte sur lequel on peut compter pour un ou deux numéros musicaux. Pendant cette période, Cliff apparaît également dans de nombreuses émissions de radio, a ses propres spectacles et se produit sur scène. Au milieu des années 40, il s’installe temporairement à New York, où il vit sur un navire de la marine reconverti, baptisé le Ukulele Lady.

En 1949, il déclare sa troisième faillite, fait une tournée de presque deux ans dans le Pacifique Sud et en Australie, et est de retour à Hollywood pour le Mickey Mouse Club en 1955. À ce moment-là, “When You Wish Upon a Star” était la chanson thème du studio avec la voix de Cliff. Son chant est si populaire que 2 000 lettres par semaine arrivent d’enfants qui veulent savoir qui est le chanteur.

D’accord, il n’y a pas de ukulélé dessus, mais nous devons inclure la performance iconique d’Edwards sur “When You Wish Upon a Star”.

Finalement, le travail d’Edwards s’est ralenti et il s’est installé dans le Motion Picture &amp ; Television Country House and Hospital, une maison pour les acteurs indigents. Il est mort en tant que patient de l’hôpital Virgil Convalescent, le 17 juillet 1971. Il n’avait aucun parent vivant et son corps est resté trois jours sans être réclamé, jusqu’à ce que Disney et l’Actors’ Fund of America le découvrent et organisent les funérailles.

Le monde du spectacle l’avait laissé tomber, mais des enregistrements ultérieurs montrent que Cliffie est meilleur que jamais en tant que chanteur et conteur. Son style, autrefois considéré comme dépassé, est maintenant reconnu comme intemporel. Nous disposons d’une multitude d’enregistrements, d’apparitions à la télévision et au cinéma pour apprécier Cliff Edwards, l’autre icône culturelle de Hannibal, Missouri.

Cliff et Bessie Love posant avec Lamb Chop.

La petite chanson de Lamb Chop

Tout au long de sa vie, Cliff Edwards a affectueusement appelé son ukulélé “ma petite côtelette”. Tout comme le guitariste de blues B.B. King qui donnait le nom de “Lucille” à la guitare qu’il jouait, la côtelette d’Edwards changeait constamment. Il était connu pour préférer les Martins tout au long de sa carrière, commençant avec des sopranos au début et passant ensuite à la taille ténor, plus grande à l’époque.

Beaucoup des premières photos de Cliffie le montrent en train de jouer avec un soprano Martin Style 3, bien qu’on l’ait également vu jouer du Style 2. Après l’introduction du ténor en 1928, on l’a surtout vu jouer ses cordes uniques sur un Style 1T, comme dans l’interprétation humoristique de “With a Little Magic” avec la magicienne Suzy Wandas dans le film Starlit Days at the Lido de 1935.

Pendant l’engouement pour les ukulélés en plastique dans les années 1950, le nom et le visage de Cliff Edwards ont été utilisés sur certains des millions d’ukulélés en plastique. Le modèle Cliff Edwards était fabriqué par une entreprise de San Diego appelée Fin-der et était très similaire aux ukulélés Maccaferri de la même époque, mais sans le sillet zéro qui définit Maccaferri.

Vers 1930, la société Dobro a présenté la Cliff Edwards Tenortrope Model 45 Resophonic Guitar, essentiellement une guitare ténor à corps rond qui utilisait le nouveau cône résonateur de type araignée de Dobro. Ce modèle n’a pas duré longtemps et est rare aujourd’hui.

Selon des documents d’archives présentés dans The Martin Ukulele par Tom Walsh et John King, le taropatch Style 3 que l’on voit être accordé par Buster Keaton alors qu’Edward bat les cordes avec des baguettes dans le film Doughboys était probablement celui de Keaton. -Greg Olwell

Nous vous laissons avec celle-ci, tirée d’une apparition dans les années 1950 dans l’émission de télévision Mickey Mouse Club, dans laquelle Edwards chante “Give a Little Whistle” (un autre numéro du film Pinocchio) accompagné par le guitariste Red Roundtree (mieux connu comme fondateur des Banjo Kings) et la voix de Donald Duck, Clarence Nash.

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