Victoria Vox, chanteuse de Uke à la sauce pop

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Par David Templeton

Victoria Vox © Philip Laubner

“Dès que j’ai pris un ukulélé, je suis devenue une meilleure compositrice”, admet la chanteuse pop et provocatrice au ukulélé Victoria Vox, ponctuant sa déclaration d’un rire chaleureux et non ironique. “C’est vrai ! Une fois que j’ai compris ce que je faisais, tout d’un coup, j’ai arrêté d’écrire toutes ces chansons déprimantes de rupture, ces chansons moroses de ce qui ne va pas avec ma famille. Je ne pouvais pas les faire au ukulélé.”

S’il n’y a pas eu d’étude universitaire sur les avantages psychologiques et sociologiques de jouer du ukulélé, c’est peut-être le moment – et Victoria Vox pourrait être le cas d’essai.

La célèbre chanteuse, compositrice et artiste de 36 ans, qui joue du ukulélé et enregistre des disques, et qui a déjà joué de la guitare, est née dans le Wisconsin, son père étant musicien et sa mère artiste. Résidant maintenant à Baltimore, dans le Maryland, Vox, née Victoria Davitt, explique que c’est la légèreté et la simplicité du ukulélé qui l’ont amenée à adopter une approche plus ludique et plus mélodique de l’écriture de chansons.

“Avec le ukulélé, c’était soudainement moins sur moi et plus sur la chanson”, dit-elle. “Les deux premières chansons que j’ai écrites sur un ukulélé étaient ‘Dreamin’ ‘Bout You’ et ‘Yodelayheehoo’. Ce ne sont pas des chansons que j’aurais eu l’idée d’écrire sur une guitare. Le ukulélé était un son nouveau, et à bien des égards, un nouveau départ.”

D’une part, le ukulélé constitue un accompagnement de premier ordre pour les compétences supérieures de Vox en matière de “trompette à bouche”, un talent peu courant qu’elle déploie avec une joie particulière sur la chanson “Yodelayheehoo” mentionnée plus haut, une chanson optimiste sur le sentiment de solitude.

Cette chanson, ainsi que plusieurs autres originaux et une reprise entraînante de “Psycho Killer” de David Byrne, figurent sur l’album Victoria Vox &amp ; Her Jumping Flea de 2006, le premier effort d’enregistrement entièrement au ukulélé de Vox après quatre disques précédents qui mettaient en valeur sa voix et son jeu de guitare.

Depuis qu’elle a adopté le ukulélé, elle a enregistré sept autres albums, dont deux – Under the Covers (2012) et Key (2013) – qui découlent d’ambitieux projets YouTube d’un an. Un tout nouvel album au ukulélé, When the Night Unravels, lire notre critique, est sorti en janvier 2015.

Connecting the Dots

En grandissant dans le Wisconsin, Vox se décrivait comme un fanatique de groupes. Pour être plus précis, un fanatique de groupes de chant.

“Ma voix a été mon premier instrument”, dit-elle. “Enfant, j’écoutais des chansons à la radio, et je me disais : “Je parie que je peux inventer mes propres chansons !”. Alors je m’asseyais sur la balançoire et je chantais les mots qui sortaient de ma bouche. J’ai écrit ma première chanson – en fait, je me suis assise et j’ai écrit les paroles – à l’âge de dix ans.”

À ses efforts d’auteur-compositeur-interprète naissants, Vox ajoute bientôt divers instruments de musique ; elle commence à jouer du violon à l’âge de neuf ans, du hautbois à 11 ans et de la trompette à 14 ans. C’est à l’âge de 16 ans, peu de temps après la séparation de ses parents et son déménagement à Green Bay avec sa mère, que Vox découvre la guitare. Touchée par la musique pop que sa mère jouait dans la voiture (de Abba à Bonnie Raitt), elle a commencé à apprendre à jouer toute seule, en utilisant un livre de chansons de Janet Jackson.

“Le livre montrait les accords de guitare”, explique Vox. “Vous savez, les petits diagrammes avec les lignes et les points noirs. Je les ai regardés et je me suis dit : “Je suppose que les points sont là où mes doigts sont censés aller”. Alors je me suis frayé un chemin en trébuchant pour trouver comment jouer la chanson.

“Le sol était particulièrement difficile”, se souvient-elle. Le diagramme le montrait comme un point noir sur la troisième frette, et je me disais : “Comment diable suis-je censée jouer ça confortablement ?”. J’utilisais mon pouce et mon annulaire, en enroulant en quelque sorte ma main autour du manche de la guitare.

Plus tard, quand j’ai rencontré d’autres musiciens, ils m’ont dit : “En fait, Victoria, il y a une meilleure façon de jouer un sol”, et ils m’ont montré. “Et c’est ainsi”, ajoute-t-elle en riant, “que j’ai appris à jouer de la guitare”.

Au moment où le ukulélé est entré dans sa vie musicale, Vox poursuivait un diplôme en écriture de chansons au Berklee College of Music de Boston. Elle y a formé un groupe appelé Victoria and the Ultra Pink Bicycle Incident. Comme elle le raconte aujourd’hui, la première fois qu’elle a eu l’occasion de jouer du ukulélé, elle ne voyait pas où était le problème.

“Je ne comprenais pas”, admet-elle. “C’était dans une station-service au Canada, où mon groupe était en voyage. Nous étions dans un camion U-Haul, et ce type, Bob, m’a tendu un ukulélé et m’a suggéré de l’essayer.

“Il jouait beaucoup de chansons ringardes, comiques et perverses au ukulélé, dit-elle, avec des paroles comme ‘J’aimerais être une jupe hula, suspendue à tes hanches, pour pouvoir te regarder et voir tes lèvres souriantes’. J’ai joué avec le ukulélé quelques minutes, en me disant : “Oh, c’est comme une guitare, sauf qu’il y a quatre cordes”. Alors j’ai essayé d’en jouer comme d’une basse, et j’ai pensé, ‘Eh bien, ça ne marche pas,’ alors j’ai abandonné et je l’ai rendu.”

Puis Vox a eu une drôle d’idée.

“Je me souviens avoir pensé : ‘Ce ne serait pas cool si quelqu’un prenait cet instrument et trouvait un moyen de faire de la vraie musique avec ?'”

Quatre ans plus tard, elle avait pris l’habitude de jouer sur sa guitare l’arrangement de “Somewhere over the Rainbow” de la légende hawaïenne du uke Israel “Iz” Ka’ano’i Kamakawiwoʻole, dans le cadre de son répertoire habituel. Un soir à Green Bay, dans le Wisconsin, un musicien local qui partageait un concert avec elle a spontanément sorti un ukulélé et s’est joint à elle pendant son interprétation de “Rainbow”. Après coup, il l’a encouragée avec enthousiasme à apprendre le ukulélé si elle comptait garder cette chanson dans son spectacle.

Je lui ai dit : “Peu importe. J’ai essayé, ça n’a pas marché”, dit-elle en riant. “J’ai dit, ‘Je n’achèterai jamais de ukulélé’. Et il m’a dit : “Très bien, je vais te donner un des miens”. Parmi sa collection de 35 ukulélés, son collègue en a proposé un qu’il pensait être bon pour un débutant. Vox raconte : “Je me suis dit : ‘OK, wow’. C’est la deuxième fois qu’on essaie de me donner un ukulélé. Je suppose que je vais apprendre à en jouer cette fois-ci.

“Et c’est ainsi”, dit-elle, avec un brin de triomphe amusé dans la voix, “que j’ai appris à jouer du ukulélé.”

Esprit Aloha

Comme pour la guitare, Vox a appris seule à jouer du ukulélé. Elle a acheté un livre de chansons pour ukulélé pour débutants et s’est entraînée avec “The Star Spangled Banner” et tout ce qui lui passait par la tête. Elle pense maintenant qu’il y a des avantages à apprendre soi-même à partir de rien. Tout d’abord, elle a laissé libre cours à sa créativité et à son inventivité naturelles.

“Je jouais et je me disais : “Intéressant ! Il y a quatre cordes, et j’ai quatre doigts”. Puis je me disais : “Hé, quand je fais ça, ça sonne dissonant, mais c’est plutôt cool”. Comme je n’ai pas écouté beaucoup de musique de ukulélé avant de commencer à écrire sur le ukulélé, je n’étais pas retenu par le fait de savoir comment c’est censé sonner.”

Cela dit, la transition de Vox de la guitare au ukulélé était tout sauf sans effort. “Il m’a fallu environ un an et demi pour commencer à penser en accords de ukulélé”, dit-elle. “C’est comme apprendre une nouvelle langue, une langue similaire mais différente”.

Finalement, Vox a ajouté un court segment de ukulélé à ses spectacles de guitare. En plus de ” Somewhere over the Rainbow “, qu’elle interprète maintenant dans toute sa gloire naturelle alimentée par le ukulélé, la série comprend ” Dreamin’ ‘Bout You ” et ” Yodelayheehoo ” – avec un solo de trompette à bouche. Elle apprend rapidement que son public ne se lasse pas du ukulélé.

Les gens criaient : “Joue plus de ukulélé !” et je devais répondre : “Je ne connais que trois chansons !”. Ils s’en fichaient. Certains soirs, je finissais par jouer ‘Somewhere over the Rainbow’ deux ou trois fois.”

Finalement, elle a cédé, a écrit quelques morceaux supplémentaires, a appris quelques reprises improbables – “Psycho Killer” des Talking Heads, par exemple – et a enregistré son premier album entièrement composé de ukulélé.

Puis elle a fait ce que tout nouvel artiste au ukulélé avec un nouvel album ferait. Elle a organisé une tournée de 12 concerts à Hawaii.

“Je savais que je ne pouvais pas promouvoir l’émission comme si j’étais une joueuse de ukulélé de luxe”, dit-elle, “alors ma publicité était centrée sur le fait que j’étais une auteure-compositrice-interprète qui venait de sortir un album de ukulélé”.

C’était en 2006, au moment où Jake Shimabukuro faisait sensation avec son interprétation sur YouTube de “While My Guitar Gently Weeps”.

“Juste avant notre départ pour Hawaï, un ami m’a envoyé cette vidéo”, se souvient Vox avec un gémissement douloureux, “et mon cœur a sombré. J’ai pensé : “Je démissionne ! Il est tellement génial. Il fait toutes ces choses incroyables sur le ukulélé, et tout ce que je fais, c’est gratter et chanter.”

Encouragée par sa famille et ses fans, elle va de l’avant. C’était la première fois qu’elle se rendait à Hawaï et elle avait le moral au beau fixe, du moins jusqu’à son premier concert, dans un bar à kava à Honolulu, où on lui a demandé, au milieu du spectacle, d’arrêter de jouer du ukulélé et de terminer le spectacle à la guitare.

“Ils semblaient d’accord quand j’ai commencé avec “Over the Rainbow”, dit-elle, et ensuite j’ai fait quelques unes de mes propres chansons, et ça se passait bien. Je pense que le tournant a été ‘Psycho Killer’. Après ça, j’étais juste déprimée. Je me suis dit : “OK, je viens de dépenser 3 000 $ en billets d’avion. Je viens de faire ce disque au ukulélé. Et maintenant, on me demande d’arrêter de jouer du ukulélé. A Hawaii. Et il me reste encore 11 concerts.”

Heureusement, à son spectacle suivant, à Maui, le public n’était pas aussi traditionnel. Ils ont même apprécié “Psycho Killer”.

“Il s’agissait d’un groupe d’expatriés, d’artistes et de tout le reste, et ils ont vraiment apprécié.” Un courriel qu’elle a reçu le lendemain de KoAloha Ukulele, à Honolulu, a contribué à ce revirement.

Ils ont écrit : “Nous espérons que personne d’autre ne vous a encore contacté. Nous aimerions être votre sponsor officiel pour les ukulélés. On voit sur votre album que vous avez un vrai esprit aloha.” C’est un moment charnière pour Vox. Le reste de la tournée a été couronné de succès et, à son retour dans le Wisconsin, elle avait achevé sa transition d’auteur-compositeur-interprète à la guitare à chanteuse au ukulélé.

Le sens de la découverte

Vox n’a pas écrit sur sa guitare depuis 2007. Le ukulélé, a décidé Vox, est tout simplement trop amusant.

“J’adore ça, dit-elle, quand je découvre quelque chose de nouveau. Comme lorsque j’ai appris que, sur le ukulélé, les accords sont si flexibles. Les joueurs peuvent se compliquer la vie avec les accords, avec leur main gauche et le positionnement de leur main sur le manche. Mais la main droite est tout aussi importante.” Son enthousiasme est contagieux lorsqu’elle décrit le processus d’apprentissage de différents rythmes et techniques de grattage.

“Le rythme à deux et quatre contretemps est tout simplement génial”, dit-elle. J’ai appris ça, et tout d’un coup, je me suis dit : “Hé, j’ai toute une section rythmique ici”. Cela m’a poussée à commencer à penser à différentes grattages et à différents modèles de grattage. Pas tellement d’un point de vue technique, mais en termes d’ambiance et de son que j’essaie d’obtenir. J’ai appris que je pouvais faire beaucoup de choses différentes avec le rythme de ma main droite.

“Qu’est-ce que je peux dire ? J’aime m’amuser et expérimenter, découvrir toutes les options qui s’offrent à moi, puis faire ce qui me semble le mieux et, bien sûr, ce qui va le mieux avec la chanson que j’écris.” À bien des égards, Vox aborde encore son art comme si elle avait encore à apprendre, ce qui est certainement une clé de son récent succès.

“À l’université, réfléchit-elle, il s’agissait d’être poussée à s’étirer, à apprendre et à acquérir de nouvelles compétences. Mais depuis l’université, la seule personne qui va me pousser… c’est moi.” Bien qu’elle soit déjà titulaire d’un diplôme d’auteur-compositeur – un document que peu d’auteurs-compositeurs peuvent revendiquer – Vox a lancé en 2011 un projet visant à faire d’elle une compositrice encore meilleure.

“Je me suis réveillée un matin – le 7 janvier 2011 – et j’avais l’un de ces matins du Journal de Bridget Jones”, explique-t-elle. “Il y a cette scène, où Bridget était sur le canapé en train de pleurer, avec des Kleenex partout, et elle chantait la chanson “All By Myself”.

“Donc c’était comme ça”, poursuit-elle, “mais dans mon cas, je chantais ‘I Think It’s Going to Rain Today’ de Randy Newman. J’étais allongée dans mon lit en train de chanter le pont – ‘Lonely… lonely…’ – et j’ai pensé, ‘Wow, c’est une si belle chanson ! Je devrais l’apprendre”.

Elle s’est levée, a téléchargé la chanson sur iTunes et l’a apprise à l’oreille – pas seulement en grattant et en chantant, mais en apprenant vraiment la chanson de fond en comble.

“Cela m’a pris toute la journée”, dit-elle, “et à la fin, je me suis filmée en train de la jouer et je l’ai téléchargée sur YouTube. J’ai pensé à l’efficacité de cette activité, qui m’a permis de sortir de ma tête déprimante pendant toute une journée, et je me suis dit : “Tu devrais faire ça une fois par semaine pendant toute une année”.

Rétrospectivement, c’était peut-être une idée folle, mais elle s’est engagée à la discipline d’apprendre une reprise chaque semaine, en postant une vidéo de chaque nouvelle chanson, et en prenant des suggestions de sa base de fans en croissance rapide d’abonnés YouTube.

C’est une liste éclectique : All I Want Is You de U2, F**k and Run de Liz Phair, Bennie and the Jets d’Elton John, I’m on Fire de Bruce Springsteen, Like the Weather de 10 000 Maniacs et The Crying Game de Boy George.

“C’était une année très révélatrice”, soupire Vox, nostalgique, “à force de m’imprégner de ces grandes mélodies, de ces paroles, de ces changements d’accords. J’ai vraiment appris beaucoup de choses. Cette chanson de Queen, ‘Bicycle Race’ – je n’en avais aucune idée ! Cette chanson est tellement plus incroyable que ce que l’on peut imaginer en l’écoutant. C’était une telle inspiration, et cela m’a vraiment donné l’envie de prendre ce que j’apprenais et de l’utiliser dans mes propres chansons.”

Entrez dans la phase deux.

Originalité

En octobre de cette année-là, les fans ont commencé à lui demander ce qu’elle allait faire après avoir posté sa dernière couverture. Beaucoup lui ont fait savoir qu’ils espéraient qu’elle n’arrêterait pas. “C’est à ce moment-là que j’ai dit : ‘OK, les gens. Mettez votre argent là où vous le dites. J’en ai fini avec l’apprentissage des reprises ; je vais écrire une nouvelle chanson chaque semaine pendant encore un an, mais j’ai besoin d’un petit soutien financier.'”

À la fin de l’année, Vox avait lancé une campagne Kickstarter, promettant que pour 52 dollars par personne, elle écrirait 52 chansons en 52 semaines. ” Et c’est ce que Vox a fait en 2012.

“Je n’ai jamais cru que je manquerais d’idées”, dit-elle, répondant à l’une des questions qu’on lui posait le plus souvent cette année-là. Beaucoup de ces 52 airs ont depuis été enregistrés par Vox, avec un album, Key de 2013, acclamé par la critique, entièrement composé de chansons issues du projet.

“Ce projet d’écriture de chansons a été la chose la plus gratifiante que j’ai jamais faite”, dit-elle. “J’étais vraiment triste quand il s’est terminé. La dernière chanson que j’ai écrite s’appelle “The Wildwood” et parle de mes grands-parents qui mettent leur maison sur le marché.

“C’était une chanson sur l’amour, la mémoire et la perte, et j’avais l’impression que c’était la bonne façon de terminer.” Lorsqu’on lui demande quelle est la plus grande leçon qu’elle a tirée de la phase 2, elle la résume en un mot : “La discipline”, dit-elle en riant, puis elle ajoute quelques mots. “J’ai appris que cent chansons à moitié terminées ne valent pas ce que vaut une seule chanson terminée. J’ai appris que toutes les chansons n’ont pas besoin d’être brillantes, qu’il faut parfois écrire quelques ratés pour arriver aux très bonnes.”

Et enfin, Vox dit qu’elle s’est souvenue, à un tout autre niveau, de ce qu’elle savait depuis qu’elle avait pris son premier instrument et appris à en jouer.

“J’ai appris qu’il est toujours possible de s’améliorer”, dit-elle, en pensant évidemment à chaque mot qu’elle prononce, “et qu’il y a toujours quelque chose de nouveau à apprendre.”

Cet article est initialement paru dans le numéro du printemps 2015 du magazine Ukulele.
Cliquez ici pour en savoir plus sur ce numéro.

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