Ukulelezaza parle de oukas vintage, de strums flashy et de la raison pour laquelle rien ne vaut un soprano.

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PAR GREG OLWELL | DU NUMÉRO D’ÉTÉ 2020 DE UKULELE

Connu de tous sous le nom d’Ukulelezaza, le nom de scène qu’il utilise depuis plus d’une décennie, le joueur de ukulélé néerlandais Remco Houtman-Janssen incarne à merveille ce qui fait du ukulélé un instrument si agréable. Il y a ses performances scéniques décontractées et très drôles, qui présentent ses arrangements éblouissants d’airs hawaïens classiques et d’originaux qui vous donnent envie de savoir comment jouer ces superbes strums et parties piquées au doigt ; son amour des instruments vintage ; et sa passion pour l’apprentissage et le partage des idées et des techniques.

En tant qu’Ukulelezaza, Houtman-Janssen est un clinicien et un artiste populaire à travers l’Europe et, de plus en plus, dans les festivals et les camps aux États-Unis, comme le Midwest Uke &amp ; Harmonica Camp de l’année dernière, où il a diverti la foule avec des leçons et des performances.

Remco, qui vit avec sa famille à Gand, en Belgique, est originaire de Rotterdam, aux Pays-Bas, où il est né il y a 46 ans. Il a été élevé dans un foyer rempli de musique, où sa mère jouait du ukulélé et chantait dans des groupes de jazz et d’Hawaï. Comme beaucoup de joueurs de la scène européenne, la superstar anglaise George Formby, qui gratte le banjo et le ukulélé, a eu une influence majeure sur Remco et sa famille. À l’époque où sa mère a créé un chapitre de la George Formby Society à Rotterdam avec un ami dans les années 80, Remco a commencé à jouer et a rapidement monté un groupe avec ses sœurs. Cela a duré jusqu’à ce qu’il ait environ 12 ans lorsque, comme beaucoup de personnes de cet âge, il a laissé tomber ses intérêts d’enfant à l’arrivée de l’adolescence. “J’ai complètement perdu tout intérêt pour le ukulélé. Je suis devenu un adolescent et ce n’était pas cool”, dit-il.

Une dizaine d’années plus tard, il a ramassé un banjo-ukulélé qu’on lui avait offert pour son 11e anniversaire et a rapidement changé d’avis. Je l’ai gratté et je me suis dit : “Attends un peu, c’est vraiment cool”, puis j’ai regardé des vidéos de Formby que nous avions à la maison – c’était au milieu des années 90, il n’y avait pas Internet – et j’ai fait une compilation de toutes les chansons de ses films. Je les ai regardées encore et encore pour pouvoir apprendre sa technique.”

Sa passion pour le ukulélé ravivée, Remco a commencé à assister aux conventions de la Formby Society en Angleterre, où il a rencontré des joueurs partageant les mêmes idées, notamment Andy Eastwood et Peter Moss. Inspiré par eux, il s’est étendu au ukulélé en bois et a commencé à développer son propre style, qui fait largement appel à la musique des années 1920 et 1930 et en particulier à la musique de Sol Hoopii, guitariste d’acier hawaïen très en vogue. “Ce que j’ai appris de cette vieille musique est très important pour mon style de jeu”, dit-il. “Elle a un style très décontracté. J’aime à penser que mon jeu est détendu et terre à terre, et cela vient en partie de l’écoute de la belle musique hawaïenne ancienne, comme Sol Hoopii-qui est mon héros musical numéro un.”

Pour capturer cette sensation et ce son, Remco a dû apprendre certaines des vieilles grattages qui, à ce stade, ont tellement dépassé le stade du vieux qu’ils semblent à nouveau neufs. “La plupart des choses que je joue viennent de l’ancien temps : le triolet, le fan stroke, le split-stroke comme George Formby le faisait, les rolls, toutes sortes de choses qui sont typiques de la musique des années 30”, dit-il. Mais les vrais artistes ne se contentent jamais de réapprendre ce qui a déjà été fait et de le présenter comme quelque chose de nouveau, ils doivent emmener la musique dans un endroit nouveau et créer quelque chose qui leur est propre. Pour Zaza, il s’agit d’écrire des chansons (voir la musique de “Downhill” à la page 31 de ce numéro) et parfois de développer de nouvelles strums avec des noms fantaisistes. Récemment, j’ai inventé une strum que j’appelle le “paon”, qui est une strum magique super-flashy impossible à décrire. Il faut la voir pour la croire, et quand on la voit, on ne la croit pas”, dit-il en riant.

Au fur et à mesure qu’il a construit son répertoire et qu’il a commencé à être reconnu pour ses talents considérables de musicien, Zaza a commencé à obtenir des concerts et à enseigner dans toute l’Europe, puis dans d’autres pays passionnés de uke, notamment le Japon et les États-Unis. “J’étais peut-être un peu vaniteux quand j’ai fait le premier, parce que je voulais faire un livre avec des photos de mes magnifiques ukulélés, mais je n’en avais pas tant que ça, donc ça ne valait pas vraiment un livre”, dit-il. “Alors, j’ai pensé que je devais ajouter des arrangements de chansons que je joue depuis des années, puis mettre de belles photos et des articles sur mes ukulélés.” Il travaille actuellement sur le cinquième livre de la série et espère que quelque chose sera bientôt prêt – les livres 1 et 3 sont épuisés, mais les livres 2 et 4 sont disponibles sur sa boutique Etsy.

Comme beaucoup de joueurs, la collection d’ukulélés occupe une place importante dans la vie de Zaza, et il a une affection particulière pour les sopranos Martin Style 3, qui sont ses instruments principaux depuis qu’il a recommencé à jouer à l’âge adulte. Alors que la plupart des joueurs d’aujourd’hui choisissent des ukes de taille ténor ou de concert et considèrent que les sopranos sont trop petits pour y naviguer confortablement, ou qu’ils sont destinés aux enfants, Remco joue presque exclusivement des ukes sopranos. “Je ne joue vraiment que du soprano”, dit-il. “J’ai un instrument de concert et un ténor des années 1930, un Lyon &amp ; Healy qui était annoncé comme étant accordé comme ce que nous appelons aujourd’hui un baryton, alors je l’ai accordé en ré sol si mi et il a un beau son profond. Je l’adore, mais on ne peut pas battre un soprano. Je pense que les ténors sonnent comme de mauvais sopranos.” Aïe.

Il précise l’attrait personnel du plus ancien membre de la famille des ukulélés, en disant : ” Les sopranos sont faciles à tenir dans mes mains, ils ont le son le plus compact et le plus puissant, et sont si faciles à tenir, à jouer et à emporter. C’est l’original et c’est la taille avec laquelle j’ai grandi. Pour moi, le soprano est le meilleur ukulélé qui soit”.

Si vous regardez les vidéos YouTube de Remco, vous aurez l’impression qu’il possède une vaste collection – des Martins vintage, un rare ukulélé harpe Knutsen et des ukulélés à résonateur National – mais en réalité, son carquois actuel est un peu plus modeste que ce que les médias sociaux pourraient laisser croire, pour des raisons qui sont probablement comparables à celles de la plupart des ukulélistes. Il est très curieux des autres instruments et aime essayer de nouveaux jouets. “J’ai toujours acheté et vendu des ukulélés, parce que j’ai toujours voulu essayer quelque chose d’autre, de différent”, dit-il, “mais comme je n’ai pas beaucoup d’argent, je suis obligé de vendre – beaucoup, beaucoup d’ukulélés sont passés. Je n’ai plus la plupart des ukes que vous pouvez voir dans mes vidéos et dans mes livres.” Il estime qu’une cinquantaine de Martins sont passés entre ses mains et qu'”environ 30 d’entre eux sont des Martins Style 3, qui sont mes préférés. Beaucoup de banjo-ukes également. Si j’avais l’argent, je les garderais tous et j’aurais un petit musée”.

Il estime également que jouer des instruments vintage l’aide à être plus connecté à la musique vintage qu’il aime jouer et à avoir une histoire intégrée qui transporte le passé avec eux dans le présent. “Ils viennent de l’époque où ils jouaient la musique que j’aime et que je joue moi-même. Peut-être que si je jouais de la musique des années 80, je jouerais un instrument plus moderne, mais pour le jazz des années 1920 et les trucs hawaïens que je joue, il est tout simplement logique que je joue des ukulélés vintage. Ils sont superbes et leur son est fantastique.

Les Martin Style 3 sopranos de Zaza : un des années 1940 et un autre des années 1950.

Avec cette porte tournante de ukes qui vont et viennent, il s’appuie sur deux sopranos Martin Style 3 vintage : une des années 40 et une autre des années 50, son instrument principal. “C’est un instrument super polyvalent. C’est une version plus dépouillée de la Style 3 – elle n’a pas d’incrustation en bas et pas de bande sur le manche, juste des points”, dit-il. Les choses ont toutefois changé l’année dernière, lorsqu’il a reçu du fabricant anglais Liam Kirby un ukulélé Wunderkammer moderne, inspiré du Leonardo Nunes de Remco datant du début des années 1900. “Ses ukulélés ont un look vintage, une sensation vintage, un son vintage – ils sont fantastiques et ils ont plus ou moins remplacé mon Style 3 comme lecteur principal. Il est fort, chaud et profond, et facile à jouer”.

En tant que joueur et instructeur populaire en Europe, Remco a un doigt sur certains des meilleurs joueurs et événements du continent. Quels sont les joueurs qui l’inspirent aujourd’hui ? “Je pense que Chris Uff du Ukulele Uff Trio de Liverpool est le meilleur joueur de ukulélé au monde dans le style qu’il joue, qui ressemble à ce que je joue. En Allemagne, il y a A Muckrakers Cabaret avec Charlotte Pelgen du Bad Mouse Orchestra et Jake Smithies de Dead Man’s Uke. Ce que Jake et Charlotte font ensemble, c’est mélanger de la musique ancienne et des chansons nouvelles, et vous n’avez aucune idée que vous écoutez des chansons que Charlotte a écrites, car elles se mélangent si bien.”

Quand il s’agit de festivals, il n’hésite pas à en désigner un comme étant son préféré : “Le Czech Ukulele Festival, qui se tient dans une brasserie dans un petit village à l’extérieur de Prague le dernier week-end de juillet. L’ambiance est tellement détendue et l’organisation est parfaite. Les artistes sont toujours formidables et c’est la République tchèque, donc tout est bon marché.” Paris possède également une scène unique en son genre, selon Remco. “Il y a beaucoup de jeunes qui jouent de la musique merveilleuse – et le plus drôle, c’est que la plupart des joueurs de uke à Paris semblent avoir des sopranos Martin vintage.”

Conseils de Ukulelezaza pour améliorer le son de votre uke de concert ou ténor

“Voici un petit conseil pour les personnes qui ont plusieurs instruments. Comme je l’ai dit, pour moi, les ténors sonnent comme un mauvais soprano, mais une fois que vous les accordez un peu plus bas, ils prennent vie. C’est la même chose pour les concerts. Je les accorde en si bémol [F Bb D G] et tout à coup, elles ont un son plus gros, plus plein et…
vous pouvez enfin utiliser le corps plus grand. Si vous avez plusieurs instruments de concert, essayez d’en accorder un en si bémol. Avec les ténors, j’aime bien descendre jusqu’au la ; vous n’avez plus la tension de corde élevée et je n’ai jamais été un fan de la tension de corde élevée”.

La tension et le calibre des cordes sont également une caractéristique importante pour Remco. “Une des raisons pour lesquelles l’uke soprano Wunderkammer a presque remplacé ma Martin Style 3 est que je n’étais plus très satisfait du son de la Martin. J’utilisais toujours des cordes Worth clear medium, que je trouve excellentes pour les Martin vintage en général, mais elles étaient assez fines et il y avait un certain bourdonnement sur les frettes et je pensais que c’était peut-être dû à l’uke. Mais ensuite, j’ai mis des cordes D’Addario en nylon noir de plus gros calibre et il est revenu à la vie”.

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