Ukulele Sessions présente Kanekoa | Ukulele

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PAR JON WOODHOUSE

Le groupe Kanekoa, qui joue ce qu’il décrit comme “un reggae rock hawaïen fusionnel alimenté par le ukulélé et provenant de Maui”, profite d’un regain d’intérêt pour l’instrument le plus étroitement associé à l’État d’Aloha. Bien que Kanekoa existe depuis près de 20 ans, le groupe continue de surprendre et d’enchanter un public peu averti. Partout où les gars jouent, il semble que les gens soient hypnotisés. Ils n’ont jamais entendu quelque chose comme Kanekoa auparavant.

Actuellement, le groupe se produit en trio, avec Kaulana Kanekoa au ukulélé rythmique et au chant, Travis Rice au cajon et aux percussions, et Vince Esquire au ukulélé et au chant. Esquire, en particulier, se produit depuis le début de son adolescence, un virtuose qui fait entrer le ukulélé dans de nouveaux territoires, tout comme la légende locale (et collaborateur occasionnel) Jake Shimabukuro.

“Au début, je pensais que c’était juste la nouveauté des ukulélés”, dit Kaulana à propos de l’attrait de Kanekoa. “Les gens nous aimaient sur le continent. Je rencontrais des musiciens et ils me disaient : “C’est incroyable ce que vous faites avec les ukulélés”. Les gens voient Vinnie et demandent : “Est-il le seul au monde à jouer comme ça ?”. Et je réponds : “Il y a quelques gars”.

L’approche innovante du groupe n’est pas passée inaperçue auprès de musiciens notables. “Kanekoa emmène le ukulélé et la musique liée au uke vers un autre endroit”, s’émerveille le bassiste James “Hutch” Hutchinson, du groupe de Bonnie Raitt. “Vince a une pochette bien différente et plus funky que tout autre joueur d’uke que j’ai entendu ou avec lequel j’ai joué”.

Kanekoa a également attiré l’attention du batteur de Fleetwood Mac, Mick Fleetwood, qui les réserve fréquemment dans son restaurant populaire, Fleetwood’s on Front Street, dans la ville de Lahaina, à l’ouest de Maui. “Le groupe est incroyable, et Vince est incroyable”, dit Fleetwood, qui joue également du uke et voyage avec un lorsqu’il est en tournée. “Je l’ai vu jouer de la guitare électrique il y a des années à Maui, et c’était assez époustouflant. Il applique maintenant de manière unique toutes ses influences, sortant de l’approche traditionnelle du ukulélé. Il est génial.”

STYLE HAWAIEN

Formé comme un trio à Maui en 1997, Kanekoa s’est développé pour devenir un groupe de cinq et six musiciens. À un moment donné, le groupe a été présenté comme le seul groupe au monde dirigé par deux joueurs de ukulélé électrique. Ces deux dernières années, Kanekoa s’est réduit à un trio acoustique, ajoutant occasionnellement le bassiste Don Lopez au mélange.

Quand les gars volent haut, il est facile d’imaginer Kanekoa comme un groupe de jam inspiré de Grateful Dead avec des racines éclectiques et un son qui embrasse des saveurs de reggae, de blues, de funk et de musique insulaire. Les passages fluides et liquides d’Esquire sur le ukulélé rappellent parfois le lyrisme tonal de Jerry Garcia. Certains fans se sont même demandé s’il ne canalisait pas Garcia.

“Il n’a jamais été l’une de mes influences ; je n’ai jamais écouté les Dead jusqu’à récemment”, dit Esquire. “Je pense que Jerry et moi avions certaines des mêmes influences, en ce qui concerne les joueurs de jazz et de blues et l’écoute des mêmes personnes, comme Miles Davis, Coltrane et Wes Montgomery.”

Esquire est né à Oakland, en Californie, mais a déménagé à Maui lorsqu’il avait quatre ans. Exposé à la musique dès son plus jeune âge par son père, il s’est mis au ukulélé à sept ans et à 15 ans, il flambait à la guitare. “J’ai commencé au ukulélé et j’ai transmis cela à la guitare, et ça a évolué, puis je suis revenu au ukulélé”, raconte Esquire. “Les gens n’appréciaient pas que je fasse de nouvelles choses avec le ukulélé, et j’ai été viré de quelques groupes parce que j’essayais d’évoluer avec l’instrument. Kanekoa m’a donné la possibilité de faire ce que je voulais”.

Kaulana et Rice ont fait connaissance avec Esquire juste après qu’il ait eu 13 ans. “Quand nous avons rencontré Vince, il sortait des sentiers battus, il allait dans tous les sens”, se souvient Kaulana.

“Ils m’ont dit que tu pouvais jouer ce que tu voulais”, dit Esquire. “J’avais joué de la guitare et écouté Stevie Ray Vaughan, et je me suis demandé si je pouvais faire la même chose au ukulélé”.

Né à Maui, Kaulana déménage à Reno, dans le Nevada, à l’âge de huit ans. Il a d’abord appris le violon, puis est passé à la trompette. Inspiré par la beauté de la musique hawaïenne slack-key, il s’est finalement tourné vers la guitare. “J’adorais le ki ho`alu”, dit Kaulana, en utilisant l’expression hawaïenne pour désigner le style slack-key. “Mon père était un grand joueur de slack-key. Ce n’est que lorsque je suis revenu à Hawaï que j’ai commencé à jouer du uke tout le temps. Pour moi, c’est du yoga – une libération. Mon grand-père l’appelait la ‘drogue hawaïenne’, parce que c’est tellement relaxant.”

Absorbant un éventail d’influences diverses, de Gabby Pahinui et Peter Moon (de Sunday Manoa fame) à Led Zeppelin et Bob Marley, Kaulana a commencé à composer ses propres chansons. “Puis je me suis retrouvé avec ces deux gars, et ça a grandi à partir de là”. Le percussionniste Travis Rice connaît Kaulana depuis le lycée et a été inspiré par l’approche improvisée du Grateful Dead. “Nous avons commencé à aller aux concerts des Dead”, se souvient Rice. “Je n’avais jamais entendu un groupe qui perdait volontairement le temps et qui jouait avec ça.” Rice est passé de la batterie au cajon il y a quelques années. “Le cajon est parfait pour ce que nous faisons”, dit-il. “Avec le cajon et le truc acoustique, maintenant nous pouvons jouer n’importe où. Même quand on déchire et que le tempo est carrément punk rock, c’est acceptable parce que ce sont des ukes et le cajon.”

A UKE JAM BAND

Lentement, Kanekoa s’est construit un public pour sa musique progressive. “Quand nous avons commencé, nous savions que nous allions faire quelque chose de différent avec les ukes”, dit Kaulana. “Nous voulions sortir du format traditionnel pour créer notre propre style de folk jazz, un peu comme la scène jam-band le fait maintenant. Au fur et à mesure que nous apprenions la musique ensemble, de plus grandes opportunités se sont présentées, comme celle de tourner dans un film.”

Ce film était la comédie à succès de 2007, The Heartbreak Kid, avec Ben Stiller. “Nous étions au Mint à Los Angeles, nous faisions des sets très longs et des choses comme une chanson rock épique de 14 minutes au ukulélé, ‘Nahiku'”, explique Rice. Le réalisateur de Dumb and Dumber, Peter Farrelly, est venu nous voir après le concert et nous a dit : “C’est le meilleur concert que j’ai vu en dix ans, je vais vous mettre dans un film”. Et c’est ce qu’il a fait.

Une version de cinq musiciens de Kanekoa a été envoyée par avion à San Francisco pour le tournage. Kanekoa est apparu comme l’orchestre du mariage, jouant leur chanson originale “Way Down”. Ce n’est pas leur seule œuvre cinématographique : Leur version de “Over the Rainbow”, une chanson popularisée au uke par le regretté Israel Kamakawiwo’ole, a été incluse dans l’aimable film Marilyn Hotchkiss’ Ballroom Dancing and Charm School. Si l’interprétation de Kanekoa a été un succès sur iTunes et a donné au groupe une plus grande visibilité, les gars n’étaient pas entièrement satisfaits.

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“Ce n’était pas vraiment notre idée, c’était plutôt notre management”, explique Esquire. Kaulana ajoute : “J’ai eu l’impression que ça enlevait quelque chose à la version d’Israël, qui était si belle. Cette chanson a ouvert le uke au monde. Maintenant, nous ne la ferons plus en concert.”

Au cœur du son Kanekoa se trouvent les ukulélés Mele que préfèrent Kaulana (six cordes) et Esquire (quatre cordes). “Depuis que nous avons commencé, nous avons une relation avec Mele Ukulele”, dit Esquire à propos du fabricant d’instruments basé à Maui. “Ils ont été de grands supporters depuis le début. Nous sommes tous les deux d’accord pour dire qu’il y a un micro spécifique que leurs instruments utilisent et qui a un son auquel rien d’autre n’est comparable.”

“Quand on a commencé à acheter des uke chez [Mele’s] Mike [Rock]Il était capable de placer des préamplis à l’intérieur de ses uke, et de le faire avec une telle finesse que cela n’enlevait rien à la qualité sonore des instruments”, ajoute Kaulana. “Les préamplis nous donnaient de la puissance, et nous pouvions nous brancher sur n’importe quel ampli, et c’est ainsi que nous pouvions jouer des morceaux de uke très forts”.

Au fil des ans, Kanekoa a sorti un certain nombre d’enregistrements studio et live, y compris le travail studio le plus récent du groupe, Hawaiiana Americana, et un album live enregistré en juin qui les capture en première partie du musicien vaudou blues Papa Mali de la Nouvelle-Orléans. Un précédent projet live, enregistré au Maui Arts &amp ; Cultural Center en 2014, comprend une étonnante reprise de “Another Brick in the Wall” de Pink Floyd, avec Jake Shimabukuro et Esquire aux ukulélés en duo.

“Jake était tellement excité par ce qui se passait, parce que Vince était en train de tout déchirer, allant si vite”, se souvient Kaulana. “Il adorait ça.” Shimabukuro et Esquire ont joué ensemble un certain nombre de fois, et il a même été question d’une future collaboration.

Esquire a également collaboré avec Gregg Allman, se produisant avec les Allman Brothers lors d’un spectacle au Beacon Theatre de New York en 2007. Cela a conduit à une apparition sur l’album solo d’Allman de 2011, Low Country Blues.

En regardant vers l’avenir, Kanekoa espère continuer à exposer sa musique inventive à base de ukulélé à un public plus large. “Nous étions juste dans le Dakota du Nord, et ces adolescents venaient nous demander s’ils pouvaient goûter à notre musique”, raconte Kaulana. “Ils voulaient la mélanger avec leur musique. C’était génial.”

“En affinant notre style, nous avons observé la popularité croissante de l’uke. On est tellement excités par la légitimité de l’uke maintenant, et ça rend les choses plus faciles pour nous.”

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