Ukulélé classique : Samantha Muir est à la tête d’un mouvement croissant visant à élargir le répertoire et la gamme des ukulélés.

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PAR BLAIR JACKSON | DU NUMÉRO DE PRINTEMPS 2021 DE UKULELE

Pendant les cinq années où j’ai été rédacteur en chef du magazine Classical Guitar, j’ai constamment eu affaire à la maison d’édition musicale franco-canadienne Les Productions d’Oz, l’éditeur prééminent de musique pour guitare classique en Amérique du Nord. Imaginez donc ma surprise lorsque, peu après être devenu rédacteur en chef d’Ukulele à l’automne 2019, une boîte est arrivée de d’Oz, et en l’ouvrant, j’ai découvert une pile de livres de musique pour ukulélé, tous bercés par une guitariste britannique devenue virtuose et défenseur du ukulélé nommée Samantha Muir, un nom qui m’était totalement inconnu.

La collection de neuf livres comprenait des volumes tels que The Classical Ukulele Method, 100 Arpeggio Exercises for Ukulele, 21 Studies for Ukulele, 12 Progressive Lessons from Op. 31 (de Fernando Sor, l’un des premiers grands compositeurs de guitare classique ; arrangé par Muir), ainsi que des volumes présentant les propres compositions de Muir pour le ukulélé, dont beaucoup sont influencées par les formes classiques et son amour profond de la musique folk. Inutile de dire que j’étais intriguée !

Muir n’est pas la première personne à jouer de la musique classique sur le ukulélé, ni à publier de la musique pour le créneau du uke classique. John King a publié son célèbre livre The Classical Ukulele en 2004 et est considéré à juste titre comme le pionnier du genre. Les livres musicaux de Dick Sheridan, Andrea Gaudette, Paul Mansell, Jeff Peterson et d’autres ont également exploré le vaste terrain du ukulélé classique. Mais le plongeon de Muir dans la série magnifiquement produite par Les Productions d’Oz reste une réalisation étonnante et importante dans le domaine. Elle a également sorti un album acclamé présentant ses propres arrangements de pièces classiques et d’airs traditionnels – The Beauty of Uke, enregistré en 2016. Je l’ai récemment interviewée par courriel, moi en Californie, elle en Angleterre, pour en savoir plus.

PHOTO : JOSIE ELIAS

Pouvez-vous me parler un peu de vos débuts dans la vie et de la façon dont vous vous êtes retrouvé à jouer du ukulélé ?
Je suis né en Angleterre mais mes parents ont émigré en Australie quand j’avais sept ans. J’ai commencé à apprendre la guitare classique à l’âge de neuf ans. Ma première leçon a été un désastre complet et le professeur a pensé que j’avais des difficultés d’apprentissage ! Mais j’étais tellement déterminé à m’améliorer que je pratiquais tous les jours dès que je rentrais de l’école. La guitare est devenue ma passion. Lorsque j’ai terminé l’école, je suis allé à l’université, mais j’ai décidé de faire une licence de lettres avec une spécialisation en littérature anglaise plutôt qu’en musique. Après avoir obtenu mon diplôme, j’ai voyagé et, lors d’un séjour à Londres, j’ai assisté à un cours de maître avec le groupe de l’Université de Londres. [classical guitar virtuoso] Carlos Bonell. Cette rencontre m’a conduit à passer une audition au Royal College of Music de Londres. J’ai été accepté pour faire un diplôme de troisième cycle en interprétation et j’ai reçu une bourse.

Après de nombreuses années à enseigner et à jouer de la guitare, je suis tombé sur le ukulélé en 2012 lorsqu’une de mes élèves guitaristes m’a demandé de lui apprendre le ukulélé. Au départ, j’étais assez horrifié, car je considérais le ukulélé plus comme un jouet que comme un instrument. Une fois que j’ai commencé à jouer du ukulélé, cependant, j’ai réalisé à quel point j’avais eu tort ; je me consacre maintenant à faire progresser le répertoire et à promouvoir le ukulélé comme un instrument sérieux.

Je crois savoir que vous poursuivez un doctorat avec le grand professeur de guitare classique et compositeur Stephen Goss, mais en vous concentrant sur le ukulélé. Que pouvez-vous me dire à ce sujet ?
J’ai rencontré Steve pour la première fois au Centre international de recherche sur la guitare de l’Université du Surrey. [England]. Lors de l’événement inaugural, j’ai été invité à faire une présentation sur le Chant pour guitare de John Tavener. Quelques années plus tard, alors que mon intérêt pour le ukulélé s’approfondissait, j’ai fait une présentation sur la machette, qui est bien sûr l’un des précurseurs du ukulélé. Je suis fasciné par le répertoire unique du 19e siècle pour la machette de Candido Drumond et je suis l’une des rares personnes en dehors de Madère à jouer cette musique. Au 19e siècle, la machette était acceptée à la fois comme un instrument folklorique et comme un instrument de société respectable. La machette y est parvenue parce qu’elle possède à la fois un répertoire folklorique et un répertoire de concert unique.

Lorsque j’ai fait mes premières recherches sur le répertoire du ukulélé classique, ce qui m’a frappé, c’est le manque de matériel original. Pourquoi le ukulélé classique n’avait-il pas son propre répertoire comme la machette ? Une partie de la réponse est que le ukulélé classique est un concept relativement nouveau. Lorsque j’ai commencé à jouer du ukulélé, mon premier instinct avait été d’adapter le répertoire de la guitare et j’ai par la suite créé ma propre série d’arrangements de Carulli, Sor, Giuliani, Carcassi et d’autres maîtres de la guitare. Puis, en 2015, Schott m’a commandé un livre/CD intitulé Scottish Folk Tunes forUkulele : 35 Traditional Pieces. Avec le recul, j’apprécie tout ce que j’ai appris à travers le processus d’arrangement – à la fois sur la musique et sur la façon dont les techniques de guitare pourraient être appliquées au ukulélé.

Les arrangements sont formidables, mais ils peuvent aussi donner l’impression de porter des vêtements empruntés. La seule chose que j’ai vraiment appris à apprécier en faisant des arrangements, c’est que le ukulélé mérite sa propre voix. La création d’un répertoire contemporain pour le ukulélé me semblait une évolution naturelle et nécessaire. C’est alors que j’ai pris contact avec Steve et que nous avons discuté de la possibilité de faire un doctorat sur le ukulélé. Mon objectif est de repousser les limites du ukulélé en créant un répertoire contemporain qui s’inspire à la fois de mes connaissances de la guitare et de l’histoire du ukulélé. Mon portfolio comprend mes propres compositions et des collaborations avec d’autres compositeurs. Steve est une personne calme et discrète, mais ses connaissances, non seulement sur la guitare mais aussi sur la musique, sont phénoménales. Le fait qu’il ait accepté ma proposition montre qu’il voit aussi le potentiel du ukulélé. Mon deuxième superviseur est Milton Mermikides, qui est un brillant guitariste et compositeur.

A-t-il été difficile de faire en sorte que le ukulélé soit pris au sérieux en tant qu’instrument adapté à l’interprétation du répertoire classique ?
Ma réponse est à la fois oui et non ! Lorsque j’ai été invité pour la première fois à jouer dans des festivals de ukulélé au Royaume-Uni, j’étais vraiment inquiet de l’accueil que j’allais recevoir en jouant des morceaux de Bach, de Carulli et certaines de mes propres compositions. Mais partout où je me suis produit, tant au Royaume-Uni qu’en Australie, les réactions ont été extrêmement positives. Cela se reflète également dans le nombre de personnes qui ont participé à mes ateliers de ukulélé classique. Au cours des trois dernières années, des centaines de joueurs ont littéralement participé à des ateliers sur le jeu classique et le fingerstyle. Ainsi, sur la scène du ukulélé, je dirais que le ukulélé classique est en plein essor.

De plus en plus de joueurs de ukulélé commandent de nouvelles œuvres et de plus en plus de compositeurs non joueurs de ukulélé écrivent pour cet instrument. C’est une période passionnante. Cela dit, il est plus difficile de faire accepter le ukulélé comme un instrument sérieux en dehors de la scène ukulélé. De nombreux promoteurs et spectateurs ont du mal à dépasser l’idée stéréotypée selon laquelle le ukulélé est un jouet, un accessoire de comédie ou un instrument que l’on ne fait que gratter. Ma façon de contourner ce problème a été d’introduire discrètement des morceaux de ukulélé dans mes concerts de guitare. Je l’ai fait pour la première fois au Sherborne Abbey Music Festival, et le public a été à la fois surpris et ravi lorsque j’ai joué un morceau de Bach au ukulélé. L’année suivante, le directeur musical était heureux d’inclure un programme de musique pour guitare, machette et ukulélé. Ainsi, même s’il existe des obstacles, il est possible de les contourner. Je me sens simplement béni de pouvoir jouer un petit rôle dans ce voyage.

Pouvez-vous parler des forces et des limites du uke pour jouer ce genre de répertoire ? En tant que guitariste accompli, comment avez-vous abordé la transposition de vos connaissances de cet instrument sur ce que j’aime appeler “la petite quatre-cordes” ?
Le registre limité du ukulélé, en particulier l’absence de basse, est certainement un défi. Arranger pour le ukulélé est en grande partie un processus de réduction. Bien qu’il soit possible de jouer de nombreux morceaux du répertoire de la guitare sur le ukulélé, je dois souvent omettre des notes ou monter d’une octave. Cependant – et c’est ce que j’aime dans l’accordage rentrant – une fois que vous commencez à penser d’une manière non linéaire, non guitariste, un tout nouveau monde de possibilités s’ouvre. Je pense que c’est la raison pour laquelle John King était si enthousiaste à propos du style campanella. Il était capable de combiner l’élégance de sa technique de guitare avec l’accordage idiosyncrasique du ukulélé pour créer quelque chose d’extraordinaire. Je parle plus particulièrement de son CD Bach.

Venant d’un milieu de guitaristes, il serait très facile de voir le ukulélé comme une petite guitare. Mais cela serait limitatif. La clé est d’utiliser les outils dont je dispose, c’est-à-dire ma technique et mes connaissances musicales, pour trouver des moyens de percer certains des mystères du ukulélé. Les possibilités uniques de cet instrument sont infinies. Le ukulélé est minimaliste, mais comme un haïku, parfois le moins est plus.

Je pense que beaucoup de musiciens de niveau intermédiaire, quel que soit leur instrument, pensent que les œuvres de Bach, Mozart ou autres sont en quelque sorte au-delà de leurs capacités. Que pouvez-vous leur dire pour les encourager à aller plus loin et à s’engager dans cette voie ? S’agit-il d’un grand saut pour la plupart des musiciens, ou existe-t-il une progression logique de techniques accessibles qui ouvrent la porte à ce répertoire ?
C’est une très bonne question. L’un des plus grands obstacles est l’idée que le ukulélé est facile à jouer, une idée qui est constamment véhiculée par les médias. Eh bien, l’accord de do majeur est facile, mais les morceaux de Bach et de Mozart sont très complexes. Avant de pouvoir courir, vous devez apprendre à marcher. J’encouragerais toute personne intéressée à jouer le répertoire classique à commencer par développer de bonnes habitudes de fingerpicking. J’ai quelques livres et tutoriels YouTube qui se concentrent sur le développement des techniques de fingerpicking, et il y a deux excellents livres de Daniel Ward. Mais il ne s’agit pas seulement de technique, donc j’encouragerais aussi les joueurs à commencer par un répertoire plus facile afin de comprendre comment fonctionne la musique classique.

En quoi votre méthode de ukulélé classique diffère-t-elle d’une approche traditionnelle, non classique, de l’enseignement du ukulélé ?
Lorsque j’enseigne aux gens à jouer du ukulélé classique, je leur enseigne le système de fingerpicking p-i-m-a utilisé par les guitaristes. En d’autres termes, je fais du fingerpicking avec le pouce (p), l’index (i), le majeur (m) et l’annulaire (a). Les accords sont souvent pincés, plutôt que grattés, ou roulés avec les doigts de façon à ce que les notes se succèdent rapidement les unes après les autres. La chose la plus importante avec le ukulélé classique, cependant, est le son. Travaillez à produire un son propre et pur.

Que pouvez-vous dire de vos pièces originales ? Sont-ils écrits dans ce que nous appelons généralement des styles “classiques” ?
Je décrirais mes pièces originales comme étant contemporaines. Le mot “classique” est un peu mal choisi et doit être utilisé de la manière la plus large possible. C’est un guide plutôt qu’une condition. Je joue des pièces de Bach et de Carulli, ainsi que des airs folkloriques et des arrangements pop. Mon objectif est d’étendre les limites du ukulélé, pas d’en créer de nouvelles. Mes publications d’Oz comprennent deux livres d’études et un livre d’exercices d’arpèges. Il s’agit de ressources destinées à aider les joueurs à apprendre le système pima et à développer les techniques nécessaires à la pratique du ukulélé classique. Mes pièces plus avancées, dont A Conspiracy of Ravens, Variations on the Dowie Dens of Yarrow et The Falling Rain, cherchent à étendre les limites du ukulélé en utilisant des techniques avancées telles que le trémolo, les harmoniques artificielles et les accords alternatifs.

Quels sont les ukulélés dont vous jouez, et une taille est-elle meilleure que les autres pour maîtriser le répertoire classique ?
Je joue principalement des sopranos à long manche en utilisant l’accordage réentrant. J’aime le son du soprano, mais j’aime aussi l’étendue supplémentaire de la touche étendue. J’aime soutenir les luthiers individuels et j’ai commandé des instruments à plusieurs fabricants. En ce moment, j’ai deux sopranos fabriqués par DJ Morgan Ukuleles, l’un en koa et l’autre en épicéa et palissandre. J’ai aussi un soprano à long manche très élégant fabriqué par Beau Hannam, qui a une tête en volute de Stauffer et une touche en coin. Un autre instrument favori, également fabriqué par Dave Morgan, est un ténor à cinq cordes qui possède un sol grave et un sol aigu. C’est un instrument particulièrement bon pour jouer de la musique de la Renaissance et de la musique folklorique.

Je dirais que le répertoire classique peut être joué sur n’importe quelle taille de ukulélé. Mais la campanella est certainement plus adaptée à la plus petite échelle du soprano, car il y a souvent des sauts de haut en bas sur la touche. Le plus important, cependant, est de se sentir à l’aise avec l’instrument et d’avoir l’embarras du choix !

Critique : 3 livres de ukulélé classique par Samantha Muir

Par Jim D’Ville

Lorsque le titre d’une thèse de doctorat est In Search of the Classical Ukulele, on peut parier que l’auteur est un étudiant et un joueur sérieux. C’est clairement le cas de Samantha Muir. Mordue par le virus du ukulélé en 2012, Muir a publié 11 livres basés sur le répertoire classique et le style de jeu du ukulélé. Voici quelques réflexions sur trois de ses récents livres pour Les Productions d’Oz.

Le premier et le plus substantiel est The Classical Ukulele Method de Muir. Cet ouvrage de 60 pages est un guide d’étude complet pour apprendre les styles classique et campanella. Chaque exemple de chanson et exercice est écrit à la fois en tablature et en notation musicale standard. La méthode de Muir est une approche à deux volets – l’enseignement de la lecture à vue et des éléments techniques dérivés de la guitare classique. La méthode débute par une série d’exercices et de chansons simples. Au milieu du livre, l’élève joue des exercices dans plusieurs tonalités et des morceaux de compositeurs classiques, notamment Schubert et Bartok. Muir a inclus plusieurs pages d’annexe comme un journal de “Pratique et progrès” afin que les étudiants puissent enregistrer leur progression tout au long de la méthode.

Muir a également publié des livres de répertoire pour ceux qui souhaitent plonger plus profondément dans le monde du ukulélé classique. L’un d’entre eux est 12 Progressive Lessons from Opus 31 de Fernando Sor. Muir a repris ces études classiques pour guitare de Sor datant du début du 19e siècle et les a arrangées pour le ukulélé. Bien qu’il n’y ait pas de CD d’accompagnement ou d’accès en ligne pour entendre Muir jouer les sélections, j’ai inclus une vidéo YouTube (ci-dessous) d’un étudiant en guitare nommé Michael Bemmels, qui donne une excellente idée de la façon dont chaque pièce devrait sonner (si ce n’est pas précisément l’arrangement pour ukulélé).

L’autre livre de Samantha Muir que j’ai consulté est un autre livre de répertoire intitulé 12 Traditional Tunes for Fingerstyle Ukulele. Les airs familiers de cette collection comprennent “Greensleeves”, “The Rakes of Mallow”, “Down by the Sally Gardens” et “Sugar in the Gourd”. Bien qu’arrangé pour le ukulélé classique, vous serez exposé à plusieurs techniques de fingerstyle, y compris la mélodie des accords, les arpèges et la campanelle.

Cette série de livres de Samatha Muir est un must pour tous ceux qui s’intéressent au magnifique son du ukulélé classique, présentant une approche complète pour apprendre à jouer dans ce style.

Cet article est initialement paru dans le numéro du printemps 2021 du magazine Ukulele.

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