Ukes électriques ! Amplifier le ukulélé

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PAR SANDOR NAGYSZALANCZY | TIRÉ DU NUMÉRO D’AUTOMNE 2018 DE UKULELE.

Toutes les photos sont de Sandor Nagyszalanczy, sauf indication contraire.

Aorsqu’un riff de guitare emblématique lance le classique du rock sudiste “Sweet Home Alabama”, le chanteur de Lynyrd Skynyrd, Ronnie Van Zant, nous dit de “monter le son”. Il avait certainement raison : c’est un fait scientifique que l’oreille humaine apprécie davantage la musique lorsqu’elle est jouée plus fort (dans la limite du raisonnable, je ne parle pas des volumes sonores des concerts de rock). Mais qu’en est-il du modeste ukulélé, l’un des instruments à cordes les plus silencieux de la planète ? De nos jours, il n’y a aucun problème à rendre votre ukulélé suffisamment fort pour être entendu dans un club bruyant ou une salle de spectacle spacieuse : si votre instrument est équipé d’un micro intégré, il suffit de le brancher ; sinon, il suffit de s’approcher d’un micro et de gratter.

Mais les musiciens de ukulélé n’ont pas toujours eu la vie aussi facile. Au cours de l’apogée du ukulélé dans les années 1920, les microphones étaient plus souvent utilisés pour l’enregistrement et la radiodiffusion que pour les performances en direct, et les micros électroniques étaient encore en phase expérimentale. Pour comprendre comment l’amplification du ukulélé a évolué au cours des décennies suivantes, nous devons retracer l’histoire de la guitare, la cousine à 6 cordes du ukulélé.

Dans les années 1910 et 20, les sections rythmiques des groupes de ragtime et de Dixieland étaient généralement composées de banjos ténors, car ils produisaient naturellement assez de volume pour être entendus au milieu des sections de cuivres et des tambours beaucoup plus bruyants. Avec l’évolution de la musique des groupes populaires dans les années 1930, les joueurs de banjo ont troqué leurs instruments pour des guitares, dont le son plus doux et moins percutant convenait mieux aux chansons de l’époque. Au lieu des guitares traditionnelles de style espagnol, la plupart des joueurs ont opté pour des guitares archtop, dont le son est suffisamment clair pour être entendu dans les sections rythmiques des petits ensembles.

Amplification mécanique
Les ukulélés à résonateur, comme les deux National Reso-phonics modernes que l’on voit ici, étaient l’option la plus bruyante avant l’amplification électrique.

Mais à mesure que les groupes s’agrandissaient à l’époque des big bands, les guitaristes avaient du mal à se faire entendre. Les instruments résophoniques développés par les frères Dopyera à la fin des années 1920 ont apporté une solution. Les guitares à résonateur utilisaient un ou plusieurs cônes en aluminium ressemblant à des haut-parleurs pour amplifier mécaniquement le son de leurs cordes. Bien qu’elles soient nettement plus bruyantes que les archtop, les résonateurs possédaient une qualité de son métallique qui limitait leur attrait. Les territoires hawaïens étaient une autre histoire : Les musiciens autochtones ont rapidement adopté la guitare à résonateur et ont développé un style de jeu de slide qui a donné à la musique populaire hawaïenne l’une de ses caractéristiques sonores. Les ukulélés à résonateur, avec des corps en métal ou en bois, ont rapidement suivi. Bien que les ukulélés à résonateur soient plus bruyants que les ukulélés ordinaires, ils n’ont jamais été largement utilisés par les groupes hawaïens ou continentaux.

Temps électrique

En raison de la grande popularité de la guitare slide hawaïenne, la Ro-Pat-In Corporation (qui deviendra plus tard Rickenbacker) a créé et produit en 1932 la première guitare lap steel électrique commerciale du monde : l'”Electro” (surnommée “Frying Pan” en raison de son petit corps rond). Le micro électromagnétique de l’Electro, en forme de fer à cheval, utilise des bobines qui créent un champ magnétique. Lorsque l’on jouait sur ses cordes en acier, leur vibration provoquait des changements dans le champ magnétique, produisant ainsi un courant électrique qui pouvait être amplifié en branchant un câble dans un petit amplificateur à tube.

Après avoir introduit sa propre lap steel électrique en 1936, la Gibson Instrument Company a commencé à produire le modèle de guitare ES-150 (“Electro Spanish”) : La première guitare archtop avec un micro magnétique intégré. Ces guitares étaient suffisamment puissantes pour être entendues même dans les grands groupes. Entre les mains de guitaristes talentueux tels que Charlie Christian, la guitare électrique amplifiée est devenue un véritable instrument solo.

En 1949, Gibson a commencé à installer des versions plus petites de ses micros magnétiques sur ses modèles TU de guitares ténor. Ainsi, l’ETU-1 est devenu le premier ukulélé acoustique amplifié électriquement au monde (Gibson a également produit l’ETU-3, qui possédait le même micro et les mêmes caractéristiques que l’ETU-1, mais avec un corps à triple liaison). Contrairement aux ténors standard de Gibson, les ukulélés ETU étaient équipés de cordes métalliques, ce qui les faisait sonner davantage comme des guitares électriques que comme des ukulélés acoustiques. De toute évidence, elles n’ont jamais été très populaires : Gibson n’a produit qu’environ 88 ETU entre 1949 et 1953, ce qui rend les quelques ETU restants très précieux pour les collectionneurs. Gibson a toutefois fabriqué un uke électrique personnalisé pour Arthur Godfrey, personnalité de la radio et de la télévision. Ce qui le rendait spécial, c’était ses cordes : Godfrey n’aimait pas le son ou la sensation des cordes en acier, Gibson a donc créé des cordes spéciales en polymère imprégnées de poudre de fer, afin qu’elles fonctionnent avec le capteur magnétique de l’uke.

Ce Gibson ETU-1 de 1951 a besoin de cordes en acier pour le petit micro magnétique P-90. (Photo courtoisie de ukulelefriend.com)

Au début des années 1950, DeArmond, un des premiers pionniers des micros de guitare détachables, a développé un micro de contact spécifiquement pour le ukulélé. Leur modèle 750 se fixait sur le dessus de l’ukulélé au moyen d’un large élastique, ce qui permettait de l’installer sur n’importe quel ukulélé acoustique ordinaire. Un transducteur ressemblant à un microphone situé à l’intérieur du micro amplifiait les vibrations de la table d’harmonie lorsque l’ukulélé était joué. Ainsi amplifié, un ukulélé pouvait sonner fort, même s’il était joué doucement. Un petit livret fourni avec le micro annonçait : “Tout le sentiment et la sensibilité que vous apportez à l’instrument se déverseront, fidèlement reproduits à l’amplitude sélectionnée pour votre public.”

Le micro contact DeArmond modèle 750, monté ici sur une Martin personnalisée, permettait aux musiciens d’utiliser des cordes non métalliques.

L’engouement pour les guitares électriques dans les années 1960 a entraîné la création de certains ukulélés électriques très intéressants et inhabituels, dotés de micros magnétiques. Mastro Industries, fabricant d’innombrables ukulélés en plastique dans les années 50, a produit un ukulélé de la taille d’un baryton en plastique de styrène “tourbillon de bois de rose”, livré avec son propre amplificateur à piles recouvert de vinyle doré. Le Tombo “Ukulet”, fabriqué au Japon, était peut-être le premier ukulélé électrique à corps plein du monde, avec une forme similaire à celle d’une Fender Stratocaster. Le boîtier rectangulaire de cet instrument de la taille d’un ténor présentait une surprise intéressante : L’ouverture d’un panneau à charnière à l’arrière du boîtier révélait un amplificateur intégré, qui pouvait être alimenté par des piles ou par le courant alternatif.

Avec son amplificateur et sa valise assortis, le Tombo Ukelet respire la fraîcheur japonaise des années 60.

Un autre développement significatif dans l’amplification des instruments à cordes a eu lieu au début des années 1970, une fois de plus sous l’impulsion de l’industrie de la musique. guitar tech. L’Ovation Guitar Company a construit l’une des premières guitares de série équipées d’un micro piézo sous le chevalet pour la star de la musique country Glen Campbell. Un élément piézo (prononcé “pie-zo”) transforme directement la vibration des cordes de l’instrument en un courant électrique amplifiable. [Editor’s note: The word piezo comes from Greek and means “pressure.” Strumming or picking causes changes in pressure on the piezo element, creating a current.] La beauté de ces micros est qu’ils fonctionnent avec n’importe quel type de cordes et, parce qu’ils sont montés sous le sillet, ne changent pas l’apparence de l’instrument.

Électriques contemporains : Le Risa E’Ukulele rouge à cordes en acier et le Mahalo solidbody posent avec un ampli Eden E-Uke.

Lorsque l’engouement actuel pour les ukulélés a balayé les États-Unis au début des années 2000, les fabricants de ukulélés étaient prêts à utiliser toutes les technologies de micros et d’amplification développées au cours des décennies précédentes. Les fabricants et luthiers de ukulélés contemporains proposent généralement des micros intégrés à leurs instruments, du moins en option. Les micros piézoélectriques, qu’ils soient montés sur le dessous ou sur le dessus de l’instrument, sont les plus populaires, tant sur les instruments acoustiques traditionnels que sur les instruments à corps solide. Les ukés équipés de micros magnétiques et de cordes en acier sont une autre option, surtout pour ceux qui préfèrent un son plus strident. Quel que soit le type de ukulélé et le système de micro que vous choisissez, il vous suffit de le brancher sur votre amplificateur préféré et vous êtes prêt à jouer du rock… ou du reggae, ou du slack key, ou…

Graziano HulaCaster tenor et Hofner Beatle Bass-style contra-baritone.

Leçon de ukulélé pour débutants : sortir de la page améliorera instantanément votre jeu.

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