Ukes à l’écran : De Buster Keaton à Marilyn Monroe en passant par Adam Sandler, le petit ukulélé a joué un grand rôle dans l’histoire du cinéma et de la télévision.

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PAR SANDOR NAGYSZALANCZY | DU NUMÉRO DE PRINTEMPS 2020 DE UKULELE

Croyez-le ou non, les ukulélés et les musiciens qui en jouent sont apparus sur les écrans, petits et grands, depuis environ 100 ans maintenant. Alors que de nombreux films contemporains populaires font la part belle aux super-héros, aux poursuites en voiture et aux explosions enflammées plutôt qu’aux performances musicales, un grand nombre de films réalisés au cours du siècle dernier mettent en scène la musique du sympathique petit instrument à quatre cordes originaire d’Hawaï.

Les premières apparitions du ukulélé à l’écran datent de l’époque du cinéma muet, qui a débuté dans les années 1890, peu d’années après la création des premiers ukulélés. L'”apparition” est le mot clé ici, car le public voyait, mais n’entendait pas réellement, l’instrument jouer car aucun son n’était enregistré avec l’image. En général, la musique de scène était assurée par un accompagnateur au piano ou à l’orgue qui jouait en direct dans la salle pendant le film. L’accompagnateur variait le tempo et le contenu musical en fonction de l’action à l’écran. Les oukas apparaissent dans un certain nombre de premiers films muets, généralement dans les mains de l’un des personnages principaux du film. La légende de l’écran Gloria Swanson gratte un uke soprano tout en jaugeant son partenaire romantique dans le mélodrame Don’t Change Your Husband (1919). De même, l’héroïne du cinéma muet Clara Bow joue de la guitare sur un banjo à bord d’un yacht dans le film It de 1927, qui a donné naissance à l’expression “she’s an ‘it’ girl”. Le célèbre comédien physique Buster Keaton – un joueur de uke très talentueux dans la vie réelle – séduit son intérêt romantique avec un uke dans le film The Balloonatic de 1923. Dans une scène étrange, à la fin du film, le canoë de Keaton semble glisser sur le bord d’une chute d’eau, mais il est maintenu en l’air par un ballon à hélium de type Zeppelin fixé au canoë. Dans la comédie muette Steamboat Bill Jr. de 1928, il joue brièvement la sérénade avec un ukulélé, dans une tentative ratée de calmer un bébé qui pleure.

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Les premiers films sonores sortis au plus fort de l’engouement des Américains pour le ukulélé dans les années 1920 incluaient souvent des vaudevillistes jouant du ukulélé, tels que Johnny Marvin, Jack Pepper et Wendell Hall. La plupart des premiers films sonores mettant en scène ces artistes étaient connus sous le nom de “courts métrages”, des films d’une dizaine de minutes seulement, projetés juste avant les longs métrages. Certains courts métrages musicaux, tels que la série Metro Movietone Revue de 1929, étaient filmés comme des spectacles sur scène, avec un animateur célèbre qui racontait quelques blagues éculées, puis présentait une série de numéros musicaux différents. L’un des courts métrages les plus impressionnants de cette époque, His Pastimes, met en scène le “magicien des cordes” Roy Smeck, qui livre une performance flamboyante au ukulélé. Sorti en 1926, ce film a été l’un des premiers courts métrages vus et entendus par un public de cinéphiles. Il a été associé au premier long métrage parlant de la Warner Bros., Don Juan, et est sorti près d’un an avant le célèbre film d’Al Jolson, Le chanteur de jazz.

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Smeck a peut-être donné les plus grandes performances au ukulélé dans les premiers films, mais aucun joueur de ukulélé n’avait le style et le charme à l’écran de Cliff “Ukulele Ike” Edwards. Un autre vaudevilliste qui est passé au grand écran, la première apparition d’Edwards a eu lieu dans le film parlant de 1929, The Broadway Melody, où il interprète “Singing in the Rain”, qui a été mis en scène comme une comédie musicale de Broadway, avec une équipe de danseurs se pavanant sur une scène trempée par la pluie. C’était la première fois que cet air populaire était présenté au cinéma.

Également acteur de caractère talentueux, Edwards a continué à jouer dans des dizaines de courts et longs métrages jusque dans les années 1950, interprétant de temps en temps un air de sa voix de ténor unique, accompagné de son ukulélé Martin caractéristique. Mon interprétation préférée est celle qu’il a donnée dans le film de 1930 sur la Première Guerre mondiale, Dough Boys, qui se déroule principalement dans une Europe déchirée par la guerre. Dans une scène qui se déroule dans une caserne de l’armée, Edwards utilise une paire de baguettes en bois pour jouer un air sur les cordes d’un ukulélé à huit cordes (taro patch) tenu et fretté par son co-star Buster Keaton. Une autre performance musicale remarquable d’Edwards se trouve dans Take a Chance de 1933, où il joue et chante “I Did It with My Little Ukulele”, une chanson dans laquelle il fantasme sur le charme d’une tribu sauvage de la jungle avec sa musique. La scène est complétée par une séquence onirique dans laquelle le personnage d’Edwards est fait roi de la tribu, mais s’échappe et s’en va dans un bateau en forme de ukulélé géant ! [For more on Edwards, see the cover story in the Winter 2019 issue of Ukulele.]

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La sonorité douce et sucrée du ukulélé en a fait l’instrument de prédilection de nombreuses ballades romantiques de films. Un classique est la scène de canoë dans le film Glorifying the American Girl de 1929, où l’actrice Mary Eaton joue “I’ll Be There” à son petit ami pendant qu’il pagaie. Il n’est pas rare non plus que les ukes soient utilisés dans des chansons de fantaisie qui apportent un certain relief comique au film. Le court métrage de 1939 de Buster Keaton, Pest from the West, comprend une scène hilarante où il tente de courtiser une jeune fille avec son ukulélé alors que son père ne cesse de lui faire tomber des objets sur la tête depuis le balcon de l’étage. Le joueur de banjo et de ukulélé anglais George Formby interprète plusieurs chansons comiques dans tous les films de la Seconde Guerre mondiale dans lesquels il a joué. L’une des meilleures est son interprétation de “Ukulele Man” dans le film de 1940 Spare a Copper. Après que Formby ait suivi son intérêt romantique dans le magasin de musique où elle travaille, il montre comment jouer du banjo uke au milieu d’un groupe d’enfants, puis met le magasin en désordre en renversant accidentellement des dizaines d’instruments de musique.

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Bien que les performances au ukulélé étaient assez courantes dans les films des années 1930, 1940 et 1950, relativement peu de ces films comprenaient des chansons interprétées dans leur intégralité. Le ukulélé était plutôt utilisé comme un accessoire, parfois gratté distraitement pour donner un peu de couleur à une scène. On en trouve un bon exemple dans le film Stage Door de 1937, où Ginger Rogers gratte quelques accords de ukulélé (qu’elle joue vraiment !) tout en se plaignant de la nourriture et des hommes avec ses co-stars, Lucille Ball et Ann Miller. Parmi les films qui comportent des numéros complets de ukulélé, l’un des meilleurs est la comédie romantique Honolulu de 1939, dans laquelle la comédienne Gracie Allen interprète la joyeuse chanson thème du film, “Honolulu”, qui mène à l’impressionnant numéro de danse de sa co-star Eleanor Powell. Allen, qui était normalement associée à son partenaire comique George Burns, se produit ici en solo, chantant et jouant la chanson sur un joli ukulélé soprano hawaïen. Bien qu’elle ne soit pas de la même époque, une autre excellente chanson au ukulélé se trouve dans la comédie/fantaisie de 1985 de Woody Allen, La rose pourpre du Caire, dans laquelle Mia Farrow joue et Jeff Daniels chante “Alabamy Bound”.

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Même dans les années 30 et 40, la plupart des films utilisaient un peu de magie cinématographique pour s’assurer que chaque aspect d’une performance musicale était parfait. En général, l’interprète à l’écran ne chantait ou ne jouait pas pendant le tournage. Les chansons étaient préenregistrées puis diffusées par des haut-parleurs au fur et à mesure du tournage de la scène, l’acteur synchronisant ses lèvres et sa voix sur la musique. La musique préenregistrée était ensuite ajoutée à la bande-son du film. Cette technique de play-back permettait aux réalisateurs de remplacer le jeu de uke et/ou le chant par des musiciens professionnels, plutôt que par les acteurs eux-mêmes. C’est ainsi que la performance de Marilyn Monroe au uke a été réalisée dans la comédie romantique classique de 1959 Certains l’aiment chaud, avec Jack Lemmon et Tony Curtis. Marilyn chante réellement “Running Wild” en se faufilant dans l’allée d’un train, mais fait seulement semblant de jouer de son ukulélé – un Martin style 3 peint en blanc pour mieux ressortir sur sa tenue noire (Al Hendrickson a joué du ukulélé). Il y a aussi la chanson d’amour romantique “All I Do Is Dream of You”, interprétée dans une scène de canoë par Bobby Van et Debbie Reynolds dans le film de 1953 The Affairs of Dobie Gillis. La chanson fait appel à la voix réelle des acteurs, mais si vous regardez les doigts de Van, il est évident qu’il ne joue pas vraiment de son uke.

Une autre technique consistait à doubler (enregistrer) les voix des acteurs et les performances instrumentales après le tournage du film. Dans la scène de la plage du film The Jerk de 1979, Steve Martin et Bernadette Peters chantent “Tonight You Belong to Me” en se promenant sur la plage. Martin et Peters ont ensuite doublé leur voix pour cette scène, synchronisant ainsi leur chant (et le jeu de Martin) à leur performance à l’écran. Mais bien que Martin soit un joueur de banjo accompli, sa partie de uke a été doublée par Lyle Ritz, un multi-instrumentiste extrêmement talentueux qui faisait partie du célèbre “Wrecking Crew” de Los Angeles, un collectif de musiciens de studio triés sur le volet (dont Glenn Campbell et Leon Russell) qui ont joué la majorité des instruments sur des centaines de disques célèbres.

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Grâce aux techniques de lecture et de doublage, plus d’un acteur de premier plan a pris un ukulélé et en a joué dans un film, sans se soucier de savoir s’il savait vraiment en jouer : Arnold Schwarzenegger dans Kindergarten Cop, Rock Hudson dans Written on the Wind, Doris Day dans Please Don’t Eat the Daisies, Cliff Robertson dans Gidget, Bill Murray dans Meatballs et Kevin Bacon dans Where the Truth Lies, pour n’en citer que quelques-uns.

À l’inverse, il y a quelques stars qui sont des joueurs de ukulélé plus accomplis, notamment William H. Macy et Adam Sandler. Sandler est probablement responsable de plus de chansons de ukulélé qui ont été portées à l’écran que toute autre star du cinéma moderne. De l’air loufoque “Grape Jelly” que son personnage amoureux chantonne à Rita Wilson dans le film Mixed Nuts de 1994 à la ballade touchante “Forgetful Lucy” chantée à Drew Barrymore dans 50 First Dates de 2004, en passant par “Lullaby to Mavis”, que son personnage inspiré de Dracula joue pour sa petite fille dans le film d’animation Hotel Transylvania de 2012, les interprétations de Sandler sont drôles et parfois étonnamment touchantes.

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Il arrive également que des films présentent des morceaux de ukulélé joués et chantés en direct pendant le tournage de la scène. Bien que le jeu ou le chant ne soit pas toujours parfait, c’est l’énergie pure de ces performances qui peut être si divertissante et inspirante. Par exemple, regardez l’interprétation émouvante de Jason Robards et Barry Gordon de “Yes, Sir, That’s My Baby” dans le film A Thousand Clowns de 1965. Ma performance préférée à l’écran est le duo chanté par Doris Day et Arthur Godfrey dans le film The Glass Bottom Boat de 1966. Godfrey, un joueur de ukulélé accompli, exécute un arrangement jazzy de la chanson thème éponyme du film sur un ukulélé baryton customisé (son instrument de prédilection) tandis que le couple enchaîne une série de paroles rapides sur les divers poissons et habitants de l’océan visibles lors d’une promenade en bateau à fond de verre.

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La plupart des chansons pour ukulélé au cinéma sont liées avec goût au thème d’un film ou aux particularités d’une scène donnée. Mais il y a aussi eu quelques scènes de ukulélé vraiment bizarres dans des longs métrages. Comment ça, bizarres ? Que diriez-vous du drame de l’après-guerre de 1957 dans lequel l’acteur Dan Dailey chante “I’m Gonna Move That Toe” à un John Wayne allongé et paralysé dans le but de l’encourager à remettre ses membres en mouvement. Il y a aussi The Green Pastures, un film de 1936 avec une distribution entièrement noire qui présente des histoires bibliques du point de vue des Afro-Américains vivant en milieu rural. Dans une scène, Zeba, la progéniture de Seth, est réprimandée par Dieu (appelé “De Lawd”) pour avoir joué de son ukulélé – qui représente symboliquement la vie charnelle – au lieu d’aller à l’église le dimanche matin. Mais je suis presque sûr que le summum de la bizarrerie a été atteint dans le film de science-fiction de série B de 1959, Le monstre géant de Gila. Dans une scène, l’acteur Don Sullivan gratte un uke banjo et chante un air incroyablement étrange intitulé “The Mushroom Song/Laugh Children Laugh” lors d’un bal d’adolescents dans une grange – juste avant qu’un lézard monstrueux de 12 mètres ne traverse le mur et n’attaque la foule !

Il n’est pas surprenant que la musique au ukulélé ait souvent été incluse dans des films à thème insulaire situés à Hawaï ou dans d’autres lieux tropicaux. Il est difficile d’imaginer le film Blue Hawaii d’Elvis Presley en 1961 sans qu’Elvis ne joue du ukulélé hawaïen sur au moins une chanson. Dans une scène se déroulant juste avant un hukilau (fête sur la plage), il chantonne la magnifique ballade “Ku’u ipo”, qui signifie “mon chéri” en hawaïen. Dans le film du même nom (1938), on trouve une belle interprétation de la chanson “Hawaii Calls” interprétée par l’enfant star Bobby Breen, accompagné au uke par sa co-star hawaïenne Mamo Clark. Et même si le uke ne fait pas partie des chansons vedettes d’un film, il est souvent inclus dans le groupe qui joue en arrière-plan, généralement lors d’une luau, d’un bar ou d’un événement spécial. Par exemple, la scène du bar dans Gidget Goes Hawaiian (1961), la scène de la fête d’anniversaire dans Run Away Bride (1999) et le spectacle du 4 juillet à la station balnéaire dans Forgetting Sarah Marshall (2008).

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Bien que la majorité des films mettant en scène des ukulélés soient des comédies ou des dramatiques (drames avec quelques éléments comiques), les ukulélés ont également trouvé leur place dans des films d’autres genres, notamment des thrillers et des films de guerre. L’acteur Caleb Landry Jones joue brièvement quelques notes sinistres dans le film d’horreur Get Out (2017) de Jordan Peele, tandis que le remake de 2011 de The Thing comprend une scène dans un avant-poste de l’Antarctique où un groupe de chercheurs buveurs de bière chantent “Samiid Aednana”, une chanson folklorique norvégienne, accompagnés par un ukulélé Fender gratté. Elle est chantée au moment où la créature extraterrestre homonyme du film sort du bloc de glace dans lequel elle est ensevelie. Le film Go for Broke, réalisé en 1951 pendant la Seconde Guerre mondiale, avec Van Johnson et une distribution essentiellement asiatique, dépeint les soldats américains d’origine japonaise qui combattent en Europe. Il comprend plusieurs scènes de soldats jouant du ukulélé pour passer le temps et calmer leurs nerfs à vif.

Les ukulélés sont également présents dans un certain nombre de films d’animation : Jeff Bridges incarne un vieux pingouin surfeur et sage qui joue d’un ukulélé au corps en noix de coco dans Surf’s Up (2007). Un personnage animé hors du commun, Lilo, joue un medley de chansons d’Elvis sur une plage dans le film Lilo &amp ; Stitch (2002). Le film Waking Life (2001) présente une animation colorée générée artistiquement à partir de séquences réelles des acteurs. Dans ce film, une image animée de l’acteur/musicien Guy Forsythe gratte un uke en bois sombre tout en philosophant sur les questions de vie et de mort.

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Alors que la troisième vague d’enthousiasme pour le ukulélé enflait au début des années 2000, un certain nombre de films documentaires sont sortis pour célébrer la culture uke. Mighty Uke (2010) explore le dernier engouement pour le ukulélé, qui s’est développé et répandu dans le monde entier. Il met en scène, entre autres, James Hill et Jake Shimabukuro. En 2011, Under the Boardwalk : A Ukulele Love Story (2011) documente la vie musicale et sociale de l’Ukulele Club de Santa Cruz, l’un des premiers clubs de uke de la troisième vague américaine.

Jusqu’à présent, tous les spectacles que j’ai mentionnés ont été présentés sur grand écran. Mais comme vous vous en doutez, les uke ont également fait de nombreuses apparitions sur le petit écran : la télévision. Une génération de baby-boomers a grandi en regardant la star de la télévision Arthur Godfrey, qui a animé un certain nombre d’émissions sur le réseau CBS dans les années 1950, notamment une émission quotidienne en milieu de matinée, une émission de variétés en prime time appelée Arthur Godfrey’s Talent Scouts, ainsi qu’une émission de 15 minutes dans laquelle il donnait des leçons de uke à son public. Godfrey aimait jouer et chanter dans ses émissions et se lançait parfois spontanément dans des chansons que son groupe d’accompagnement n’avait pas répétées. Dans la célèbre sitcom des années 50 I Love Lucy, Lucille Ball jouait du uke dans plusieurs épisodes. L’un des plus drôles, intitulé “Ricky Loses His Voice”, voit Lucy réviser subrepticement le programme de la boîte de nuit Tropicana de son mari Ricky. Au cours d’un spectacle de vaudeville ringard dans lequel elle est habillée comme une flapper, Lucy chante “Five Foot Two, Eyes of Blue” tout en grattant vigoureusement son uke de la taille d’un concert. Les enfants des années 60 qui ont regardé l’émission à sketchs Rowan &amp ; Martin’s Laugh-In, révolutionnaire et branchée pour l’époque, n’oublieront probablement pas le joueur de ukulélé Tiny Tim interprétant “Tiptoe Through the Tulips”, chanté avec sa voix de fausset caractéristique ; c’est cette performance qui a fait de lui une star (brièvement). Même les Muppets ont joué du uke à la télévision : Kermit la grenouille et Miss Piggy de Jim Henson ont interprété “Ukulele Lady” dans un épisode du Muppet Show en 1978. Et beaucoup plus récemment, des millions de personnes ont regardé la jeune et talentueuse Grace VanderWaal chanter et gratter pour gagner le concours America’s Got Talent de 2016.

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De nos jours, l’expression “temps d’écran” fait référence aux téléphones portables et aux tablettes plutôt qu’aux écrans de cinéma et de télévision. Par conséquent, de nombreux amateurs de ukulélé regardent les performances de leur instrument préféré sur des écrans beaucoup plus petits. YouTube et d’autres sites Web proposent des milliers de vidéos de performances de uke et de guides d’instruction qui divertissent et aident les gens à apprendre à jouer. Qui sait quel type d’écran nous regarderons dans les années et les décennies à venir ? Peut-être qu’un jour, nous n’aurons plus besoin d’écrans et que nous pourrons voir des images holographiques de nos musiciens de ukulélé préférés qui apparaîtront dans la pièce devant nous. Pouvez-vous imaginer le plaisir d’avoir l’ensemble de l’Orchestre de ukulélé de Grande-Bretagne jouant dans votre salon ? Peut-être voudront-ils même jouer avec nous !

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