Uke Makers : Jay Lichty fabrique certains des meilleurs ukés du monde dans la campagne de Caroline du Nord.

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PAR BLAIR JACKSON | DU NUMÉRO DE PRINTEMPS 2021 DE UKULELE

À première vue, vous ne penseriez pas que la petite ville de Tryon, en Caroline du Nord – à une trentaine de kilomètres au sud d’Asheville, juste au-dessus de la frontière de la Caroline du Sud, dans une région largement appelée l’escarpement sud de Blue Ridge – abrite l’un des meilleurs fabricants de ukulélés personnalisés de la côte Est. Ça ressemble plus à un pays de guitare flattop ou de mandoline, non ? Bluegrass et musique ancienne. Le luthier Jay Lichty vient effectivement du monde du bluegrass et il a fabriqué environ 140 guitares au cours des dix dernières années (ainsi que sept ou huit violons et une mandoline). Mais il a également fabriqué environ 160 uke très prisés, a été invité à rejoindre la Ukulele Guild of Hawaii et a fabriqué une vingtaine d’instruments pour le sujet hawaïen de la couverture de ce numéro, Kimo Hussey. Aloha, vous tous !

Lichty a grandi en Floride et a déménagé en Caroline du Nord au début des années 80. Il vit “dans la région de Tryon, où je suis maintenant, depuis 1985”, dit-il par téléphone. “Mes racines sont la musique bluegrass. J’ai commencé par la guitare, puis je suis passé au banjo à 5 cordes et à la mandoline. C’est une bonne région pour tout cela, bien sûr.” Pour joindre les deux bouts, il a travaillé comme charpentier et constructeur de maisons personnalisées réputé.

Alors, comment et quand le ukulélé est-il entré dans sa vie ? “Une nuit en 2008, j’ai fait un rêve où je jouais d’un instrument à petit corps, et je me suis levé ce matin-là et j’ai essayé de chercher pour voir ce que j’avais rêvé, et c’est là que je suis tombé sur le ukulélé. Je me suis dit : ” Je devrais essayer ça “, alors j’en ai acheté un sur eBay et ça a mis le feu aux poudres, parce que ce qui était cool avec le ukulélé, c’est que je pouvais faire des roulades de banjo dessus, sans problème, jouer en fingerpicking, ou le gratter comme une mandoline en utilisant un plectre ou juste mes doigts. Le banjo à 5 cordes est un peu difficile à chanter, mais avec le ukulélé, c’est comme si je pouvais chanter, jouer du lead et du rythme en même temps avec le même instrument. Je n’ai jamais vraiment joué comme un joueur de ukulélé normal à cause de mon passé, mais je ne joue pas du tout du bluegrass avec.

Lichty parle de ce ukulélé : “C’est le dernier instrument que j’ai construit pour Kimo. Il recherche des barytons auprès de cinq fabricants. Il ne s’agit pas d’un concours, mais plutôt d’un projet visant à obtenir cinq versions différentes d’un baryton. Pour le mien, j’ai opté pour la simplicité visuelle, avec peu d’ornementation, en mettant l’accent sur le son et la jouabilité. Le design du corps est également modernisé, avec un peu plus de rondeur dans les extrémités. Elle est également dotée d’un pan coupé, d’un fond et de côtés en acajou, d’une table en épicéa d’Engelmann, d’un manche en acajou, d’un chevalet et d’une touche en palissandre indien, d’une tête fendue et de mécaniques Gotoh Stealth.

“Donc, j’ai acheté ce baryton Lanikai à 100 $ sur eBay et je l’ai adoré ! C’était un super ukulélé. Mais au bout d’une semaine, je me suis demandé quel serait le son d’un ukulélé ténor, alors j’en ai commandé un, et quelques jours plus tard, je me suis demandé quel serait le son d’un ténor à haut degré de sol, et je l’ai eu.

“J’ai toujours aimé les instruments personnalisés – j’avais fait fabriquer mon banjo et ma mandoline pour moi – alors j’ai commencé à regarder combien coûtaient les ukulélés personnalisés, et je me suis dit : ‘Bon sang, je ne fais ça que depuis quelques semaines et je ne sais pas vraiment ce que je veux, alors aller en acheter un personnalisé maintenant me semble insensé’. J’ai donc décidé d’essayer d’en construire un. Je suis charpentier et j’aime la musique. J’ai acheté un de ces Stewart MacDonald [StewMac] à l’époque, il ne s’agissait que de sopranos. Je l’ai assemblé mais je n’ai pas fait un très bon travail : le manche était de travers. Malgré tout, il jouait bien, et j’ai senti que je pouvais faire à peu près tous les éléments avec les outils de menuiserie ordinaires que j’avais, alors c’est comme ça que j’ai commencé à construire.

Lichty joue “Wave” de A.C. Jobim sur une archtop personnalisée.

“J’ai construit les premiers couples dans mon garage, et mes amis musiciens ont été impressionnés et cela a suffi pour m’encourager à continuer. C’était au début de l’année 2009, et au cours de l’été de cette même année, j’ai entendu que [noted Virginia luthier] Wayne Henderson venait donner un atelier de fabrication de guitares dans notre école d’art locale. Seules quatre personnes pouvaient y assister, et j’ai réussi à m’y inscrire. J’ai donc construit ma première guitare avec Wayne, après avoir fabriqué quatre ou cinq ukulélés. Le style de construction de Wayne était très proche de ma façon de penser – vraiment pratique ; et pas un vrai esprit d’ingénieur, avec un tas de calculs, de tableaux, de chiffres et de machines. Il était beaucoup plus pratique. Dans cet atelier, j’ai très vite compris que j’avais les capacités nécessaires pour continuer, et c’est ce qui m’a motivé”. Par la suite, Lichty a “étudié de manière plus formelle la fabrication de guitares”, en suivant des cours et en apprenant auprès d’autres luthiers, alors qu’il s’est davantage fié à ses propres instincts et idées pour la fabrication de uke.

“Au bout d’un an environ, j’avais suffisamment confiance en moi pour mettre quelques uke sur eBay”, poursuit-il. “J’ai commencé à fabriquer des ténors, parce que c’est ce qui m’attirait, puis un peu plus tard, je me suis mis à fabriquer des barytons. J’ai donc fait une combinaison de ces instruments, et c’est ce que j’ai fait pendant la majeure partie de ma carrière. Bien que j’aie construit des sopranos et des concerts, ils sont minoritaires”.

Lichty raconte que sa longue association avec Kimo Hussey a commencé il y a quelques années lorsque, lors d’un événement sur le ukulélé à Vancouver, “l’un des participants à l’atelier de Kimo était un de mes clients qui avait un ukulélé baryton, et il voulait l’avis de Kimo à ce sujet. Kimo l’a vraiment apprécié ; en fait, il l’a joué au concert le soir même. Quelques mois ont passé et la même chose s’est produite lors d’un atelier en Californie, où l’un de mes ukulélés s’est retrouvé dans les mains de Kimo. Ce n’est donc pas étonnant que j’aie reçu un appel de sa part me disant “Il faut qu’on parle, mon pote”.

Une rencontre entre deux esprits : Kimo Hussey et Jay Lichty dans l’atelier.

“L’une des nombreuses choses cool à propos de Kimo est son modèle d’aide aux constructeurs et d’achat d’ukulélés – il ne demande jamais, jamais, quelque chose de gratuit. Il a toujours voulu payer le prix fort. Je lui ai fait une remise parce que je ne le supportais pas”, dit-il en riant. “Il disait d’emblée : “Maintenant, je ne vais pas jouer seulement votre instrument, parce que je m’amuse trop à jouer tous ces instruments différents, mais je vais promouvoir vos instruments parce que je crois en vous”. C’est comme ça que tout a commencé.”

Lorsque je demande à Lichty s’il a déjà fait une plongée dans l’histoire de l’ukulélé – par exemple, pour savoir pourquoi les Martins des années 1920 sonnaient si bien, ou comment les premiers Kamakas se comparent aux plus récents – il me raconte une autre histoire sur son client le plus célèbre.

“Non, je ne me suis pas penché sur la question “, dit-il. “Lorsque j’ai rencontré Kimo pour la première fois en personne – il m’avait invité à venir à Hawaï pour le pique-nique annuel des ukulélés à Honolulu – j’ai apporté un de mes ukulélés ténor. À ce moment-là, lui et moi avions développé un ténor à longue échelle et je me promenais lors de ce pique-nique et les gens n’arrêtaient pas de venir me voir et de me demander : “Où as-tu trouvé ce son ?”. Ils étaient vraiment intrigués par ce son. Et j’ai répondu : “C’est juste le son que j’entends dans ma tête et que j’ai cherché”. Je n’ai aucune connaissance ou formation formelle en ukulélé. Je suis en train de construire en tant que joueur. Et une partie de cela vient de mon arrière-plan bluegrass. J’entends dans ma tête le souffle guttural d’une mandoline Gibson Lloyd Loar, et j’entends aussi le son clair, semblable à une cloche, d’un banjo Gibson Mastertone, et j’essaie de les transformer en un instrument qui correspond à mon style de jeu. J’ai toujours été à la recherche d’un nouveau son et je ne suis pas intéressé par le retour en arrière. Je tire mon chapeau à tous ces constructeurs au fil des ans – sans vouloir leur manquer de respect – mais j’ai toujours été une personne qui veut essayer quelque chose de nouveau plutôt que de répéter quelque chose d’ancien.”

Ce ukulélé baryton Lichty avec cutaway est fabriqué à partir de palissandre brésilien (dos, éclisses et plaque de tête), d’une table en séquoia, d’un manche en acajou, d’une touche en bois de serpent avec bordures en koa, d’un chevalet en ébène, de bordures en koa, d’une tête fendue, d’une prise de son latérale et d’une rosace en nacre.

Au cours de sa relation de travail avec Kimo, “environ la moitié des instruments étaient des barytons et l’autre moitié des ténors,” dit Lichty, “et avec chacun d’entre eux, nous avons essayé d’améliorer le précédent, visuellement, soniquement ou au niveau des sensations. Il me disait ce qu’il aimait dans chacune d’elles et ce qu’il aimerait voir différent, puis je faisais de mon mieux pour trouver une solution.” Lichty apprécie également le fait que Kimo “semble progressiste, dans le sens où il aime les touches modernes telles que les soundports et les supports biseautés et d’autres caractéristiques que l’on ne trouve pas sur les ukulélés traditionnels”.

Lichty Guitars &amp ; Ukuleles est essentiellement une opération de deux personnes, avec Jay construisant les instruments, et sa femme, Corrie Woods, aidant à gérer le côté commercial, ainsi que la promotion, la photographie, et plus encore. Qu’il s’agisse d’une guitare ou d’un ukulélé (ou de tout autre instrument), Jay Lichty insiste pour fabriquer un instrument à la fois. “J’ai essayé de les fabriquer par lots, mais je n’arrivais pas à me concentrer sur chacun d’entre eux. Parce que chaque composant [of the build] a une sorte de caractère, positif ou négatif, par rapport à ce que vous essayez de faire, et si j’en ai trois en même temps, il m’est difficile de me souvenir de la bizarrerie ou des attributs spéciaux que je recherche pour chacun. Et il s’avère que je peux en fait les faire plus rapidement un par un.”

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