Tout le monde peut jouer du ukulélé” : Comment J. Chalmers Doane a fait de l’ukulélé le principal outil d’éducation musicale au Canada.

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PAR JIM D’VILLE | DU NUMÉRO D’AUTOMNE 2020 DE UKULELE

En utilisant le ratio poisson/étang comme mesure de notoriété, en dehors de l’univers du ukulélé, le nom de J. Chalmers Doane n’évoquera pas la reconnaissance instantanée d’une célébrité. Mais pour les amateurs de ukulélé, en particulier ceux qui vivent au nord du 49e parallèle, J. Chalmers Doane est une divinité du ukulélé. Il a obtenu son statut légendaire de quadrupède non pas grâce à sa virtuosité sur l’instrument, mais grâce à sa détermination tenace à promouvoir le ukulélé comme principal instrument d’éducation musicale pour l’ensemble du Canada. Alors, comment un homme a-t-il pu convaincre un pays entier d’adopter son approche de la pédagogie musicale centrée sur le ukulélé ?

John Chalmers Doane est né à Truro, en Nouvelle-Écosse, en 1938. Quatre ans plus tard, sa mère lui offre un ukulélé en plastique. Il ne l’a jamais lâché. “Lorsque j’étais en sixième année, je formais un petit groupe avec trois autres enfants qui jouaient du ukulélé, plus un autre au violon et un autre à la batterie. J’ai donc fait mon premier concert en sixième année”, se souvient-il. En 1961, après l’école secondaire, Doane a obtenu son certificat d’enseignement du Nova Scotia Teachers College. Il a commencé à perfectionner ses compétences pédagogiques dans une école de campagne de la Nouvelle-Écosse, en enseignant la musique générale à des élèves du primaire (maternelle) à la dixième année.

Quel que soit l’instrument que Doane utilise pour enseigner, c’est la créativité qu’il apporte à ses leçons qui attire l’attention des éducateurs musicaux de Halifax, la capitale de la Nouvelle-Écosse. Il a présenté une leçon sur la trompette, qui commençait par une corne de bélier (shofar) et évoluait vers le Concerto pour trompette de Haydn. Sa présentation a été si bien accueillie dans une école de Halifax que M. Doane a passé les deux semaines suivantes à donner la même leçon dans les écoles de la ville. Au cours des trois années suivantes, il a continué à affiner ses compétences pédagogiques dans des écoles de la campagne néo-écossaise.

Doane a poursuivi son éducation musicale formelle en obtenant un baccalauréat en éducation musicale de l’Université de Boston en 1967 – son instrument d’étude était le trombone. “J’ai suivi un grand nombre de cours parce que j’avais l’intention de créer un orchestre symphonique complet à mon retour en Nouvelle-Écosse, et je serais le seul professeur de musique “, dit-il. Doane a également étudié le violon, l’alto, le violoncelle, la basse, le hautbois, le basson, le cor français, la clarinette et le piano fonctionnel. “À un moment donné, ils ont dit : “Vous ne pouvez pas prendre autant d’instruments. Je leur ai dit que c’était à eux de résoudre ce problème. J’avais 15 choix d’universités. J’ai choisi la leur en raison de leur pédagogie dans tous ces instruments, ‘c’est donc ce que je dois faire’. Ils ont très bien coopéré avec moi.”

Plus tard, les éducateurs de retour à Halifax se sont empressés d’attirer Doane dans le plus grand district scolaire de la Nouvelle-Écosse. Son premier poste a été de diriger le programme de développement instrumental. À peine un mois plus tard, la directrice du département de musique annonçait son départ à la retraite, et Doane s’est présenté à son poste : “J’ai donné au conseil un plan quinquennal de ce que je ferais avec la musique instrumentale, la musique chorale, le programme élémentaire, le programme d’écoute et le développement instrumental dans tous ses aspects. Eh bien, ils ont décidé de m’engager et m’ont nommé directeur de l’éducation musicale pour la ville de Halifax.”

Doane (deuxième rang, tout à droite) et l’ensemble de ukulélé de Halifax, 1982.

La mise en place du programme de musique n’est pas une mince affaire. Le budget initial était d’à peine 500 $. “Je rencontrais mon superviseur, se souvient-il, et quand il m’a dit quel était le budget, j’ai répondu : “Vous aviez un budget pour la musique. J’ai dépensé cet argent hier pour acheter deux magnétophones pour mon programme d’écoute”. L’inébranlable Doane a pu obtenir un budget de 40 000 dollars par an et a commencé à embaucher des enseignants, en commençant par quatre. Lorsqu’il a pris sa retraite du district scolaire de Halifax, 17 ans plus tard, le département de musique comptait 56 enseignants à temps plein et dix à temps partiel.

Bien que son objectif principal était de créer un programme complet d’orchestre symphonique dans les écoles de la Nouvelle-Écosse, l’idée d’utiliser le ukulélé comme outil d’enseignement avait percolé dans l’esprit de Doane depuis un certain temps. “Au fur et à mesure que j’avançais, j’ai réalisé qu’il n’y avait aucune chance que certains enfants de certains quartiers de la ville réussissent à jouer d’un instrument à vent, comme le hautbois ou le basson”, dit-il. “Nous les aidions à acheter un instrument et, tout à coup, ils se présentaient le lundi sans cet instrument. Nous leur demandions où se trouvait l’instrument et ils répondaient que leur père l’avait mis au clou chez un prêteur sur gages pour avoir de l’argent pour le week-end.” Doane a visité tous les prêteurs sur gage locaux, concluant des accords dans lesquels l’école pouvait racheter les instruments mis en gage. “L’une des solutions à ce problème, ajoute-t-il, était de faire en sorte qu’un grand nombre d’enfants apprennent la musique grâce au ukulélé. Qui voudrait mettre un ukulélé au clou ? Cela n’en vaut pas la peine. Une fois que j’ai commencé à le faire, j’ai décidé que je devais écrire un livre sur le sujet.”

Le résultat est The Teacher’s Guide to Classroom Ukulele de 1971, écrit avec Catherine Allison ; la première approche sérieuse de l’éducation musicale utilisant le ukulélé. “Nous avons enseigné les gammes, les intervalles, le rythme et les subdivisions, la mélodie et l’harmonie. Au fur et à mesure que les choses se mettaient en place, j’ai réalisé que nous avions un vrai gagnant.” Doane est devenu un défenseur infatigable de l’éducation au ukulélé, visitant les dix provinces canadiennes, plantant les graines de son programme de ukulélé. “En utilisant l’atelier de ukulélé comme support, j’ai transporté toute cette musique de ukulélé dans des boîtes de Victoria, en Colombie-Britannique, à Corner Brook, à Terre-Neuve. Je formais des enseignants dans chacun des endroits que je visitais, qui, à leur tour, venaient à une conférence nationale sur l’enseignement que j’organisais une fois par an.” Pendant des années, Doane a également produit un bulletin d’information mensuel pour tenir au courant sa nouvelle armée d’instructeurs de ukulélé. Cette lettre d’information est ensuite devenue un magazine appelé Ukulele Yes !

Au début des années 70, le programme d’enseignement du ukulélé de Doane battait son plein dans toute l’étendue du vaste pays. Il avait également formé un groupe de spectacle composé d’une trentaine d’étudiants à Halifax. “Le premier disque que nous avons fait était juste un teaser pour les parents”, note-t-il. “J’en avais pressé une centaine et j’avais prévu de donner à chaque enfant une demi-douzaine d’exemplaires. Eh bien, l’une des stations de radio locales a mis la main sur un exemplaire, et un gars en est devenu fou. Il l’a passé tous les matins.” Le pressage suivant était de mille disques, et ceux-ci se sont vendus dans le temps qu’il faut pour gratter la Minute Waltz. “C’est là que j’ai commencé à m’intéresser sérieusement aux enregistrements”. Pendant les années qui ont suivi, 95 % du financement des groupes de ukulélé de Doane provenait de la vente de leur musique enregistrée.

Le Triangle Ukulele

La source de Doane pour les ukulélés bon marché était la Harmony Musical Instrument Company à Chicago, mais un incendie en 1968 a détruit l’usine, laissant Doane sans source fiable pour ses instruments scolaires. Alors, en collaboration avec son père, Doane s’est mis à fabriquer un ukulélé bon marché qui joue en accord. “Le déclic s’est produit lorsque nous avons entendu parler d’un type qui fabriquait des manches de hache dans une ville voisine”, explique-t-il. “Les manches de hache nécessitent une bonne dose de travail du bois, et j’ai pensé qu’il pourrait nous fabriquer des manches”. Alors qu’il se rendait en voiture avec son père chez le fabricant de manches de hache, Chalmers a eu l’idée de fabriquer un ukulélé sans avoir à courber de bois.

Le corps aurait la forme d’un triangle construit avec des pièces de bois droites. Et pour éviter une tête inclinée, de petits trous pour les cordes pourraient être percés entre le sillet et les tuners. “J’ai fait demi-tour et nous sommes rentrés à la maison. Nous avons construit les deux premiers ukulélés dans la cave cet après-midi-là. Par la suite, il a fallu cinq ou six essais pour trouver une entreprise capable de les fabriquer comme je le voulais. Il fallait qu’ils soient relativement bon marché, qu’ils sonnent bien, qu’ils aient une belle apparence et qu’ils soient solides.” Doane a finalement conclu un accord avec l’entreprise Northern en Ontario pour produire en série son ukulélé triangle désormais classique.

Tout le monde peut jouer de la musique

La passion de Chalmers Doane pour l’éducation musicale l’a conduit à la conviction que quiconque le souhaite peut apprendre à jouer de la musique sous une forme ou une autre. “Tout le monde peut jouer du ukulélé, et je peux l’enseigner. Je suis même allé jusqu’à dire que je pourrais apprendre à un chien à jouer de la trompette si ses lèvres avaient la bonne forme.” La seule condition que Doane exige de ses élèves est l’engagement. À cette fin, il a mis au point ce qu’il appelle un test d’intérêt : “Je n’ai pas vérifié si quelqu’un était musicien, j’ai testé s’il avait un intérêt.” L’une des façons dont il a testé l’intérêt des parents et des élèves a été de programmer des cours à des heures peu pratiques.

“J’ai enseigné le violon à l’école maternelle pour les enfants de trois ans, et j’avais l’habitude d’avoir cette classe à 8h30 le samedi matin”, dit-il. “Personne ne va amener son enfant de trois ans à une leçon de musique à cette heure-là un samedi matin, à moins qu’il ne soit vraiment intéressé.”

Si vous deviez condenser la philosophie de Doane en matière d’éducation musicale en une seule prémisse, ce serait sa passion pour enseigner aux gens leurs capacités musicales innées en tant qu’êtres humains. “Apprendre à jouer à l’oreille, c’est la même chose qu’apprendre à parler. Vous apprenez à parler en répétant ce que vous entendez. Personne ne renonce à apprendre à parler. Par conséquent, tout le monde apprend à parler.” Et selon Doane, apprendre à parler peut logiquement conduire à apprendre à chanter. “Parler, c’est chanter. En fait, vous changez de hauteur à chaque mot que vous prononcez.”

Lorsqu’il s’agit des trois éléments les plus importants de la musique – la mélodie, l’harmonie et le rythme – Doane ne mâche pas ses mots pour choisir lequel est le plus important pour lui. “Beaucoup de gens qui jouent du piano, et beaucoup de chanteurs, pensent que la mélodie est la plus importante. Je ne suis pas d’accord avec cela. Je mets la mélodie à trois et l’harmonie à deux. Mais c’est juste moi qui suis radical. Si vous commencez à développer le rythme et à le faire correctement, c’est gagné. C’est pourquoi j’enseigne le rythme et les subdivisions dès le début.”

Un autre élément musical que Doane enseigne à ses élèves actuels dès le premier jour est la gamme chromatique. “J’ai changé une chose dans ma pédagogie, c’est l’importance de la gamme chromatique”, dit-il. (À ce stade de notre entretien téléphonique, il passe au haut-parleur et entreprend de me donner une leçon impromptue sur les gammes diatonique (majeure) et chromatique). “Le premier test que vous devez passer dans mon programme de ukulélé est de jouer la gamme majeure de haut en bas à un tempo raisonnable dix fois sans faire d’erreur. Ensuite, vous devez jouer la gamme chromatique de haut en bas. Vous pouvez la jouer à quatre temps à la mesure – vous avez des divisions de trois et de quatre – des triples et des quadruples.” Tout cela, il le joue pour moi. Mais la vraie magie se produit lorsque Doane commence à chanter “You Are My Sunshine” tout en jouant la gamme chromatique de haut en bas au piano. Et ça marche ! “Quelle que soit la chanson, la gamme chromatique l’harmonise”, dit-il. “Le chromatisme est le secret de l’improvisation. Je sais que les gens du jazz ne vous diront pas ça. Ils vous diront que tout le secret de l’improvisation réside dans les modes. Je ne suis pas d’accord avec ça.”

La pratique parfaite

Le légendaire entraîneur de football Vince Lombardi a dit : “L’entraînement ne rend pas parfait. La pratique parfaite rend parfait.” Perfectionner les techniques de pratique parfaite est un objectif que Chalmers Doane poursuit depuis plus de six décennies. “Les étudiants en piano pensent que s’ils s’assoient sur le banc de piano pendant 30 minutes, ils ont fait 30 minutes de pratique”, offre-t-il. “Et, bien sûr, c’est ridicule. La pratique, c’est quand vous faites réellement quelque chose. Avec mes élèves de ukulélé, je leur demande de gratter à un rythme rapide une progression de trois accords. Puis je les arrête et leur demande combien de temps ils ont pratiqué. Ils diront qu’ils ne savent pas, et je leur dirai que c’était une pratique d’environ 20 secondes. “Voyons si vous pouvez faire une minute entière. Maintenant, une minute semble être un long moment pour jouer continuellement. Alors je leur dis : “Voilà à quoi ressemble une minute de pratique”.

Une vie d’influence

L’histoire d’amour de Doane avec la musique a influencé positivement la vie d’innombrables personnes dans le monde entier, y compris ses trois enfants, qui sont tous musiciens. Melanie Doane, artiste canadienne et lauréate d’un prix Juno, se souvient de ce que c’était de grandir dans la maison des Doane : “C’était un flux constant de musique – des enfants et des adultes qui venaient jouer de la musique, répéter. Il y avait des moments où je me demandais si je pourrais m’endormir, avec un orchestre Dixieland complet qui répétait dans le salon. Je me souviens d’avoir été assise dans des auditoriums où des centaines et des centaines d’enfants descendaient dans les allées pour se préparer à des représentations et d’avoir pensé que c’était plutôt normal. Nous avons reçu des invités du monde entier pour discuter de l’éducation musicale. Il semblait que la musique et les enfants étaient les choses les plus importantes au monde”. L’éducation de Melanie a déterminé le cours de son parcours musical. Elle utilise actuellement la méthode du ukulélé de son père pour enseigner à 750 enfants chaque semaine à Uschool, à Toronto.

Bill Wallace avait 12 ans lorsqu’il a commencé ses études de musique avec Doane au début des années 1960. Après le lycée, Doane l’a convaincu d’entrer dans le domaine de l’éducation musicale. Après avoir obtenu son diplôme, Wallace a travaillé pendant trois ans sous la direction de Doane dans le district scolaire de Halifax avant d’occuper d’autres postes d’enseignement. “Quand Chalmers a une idée à laquelle il croit, il la suit quoi qu’il arrive”, dit M. Wallace.

John Hiltz a également étudié la musique avec Doane lorsqu’il était enfant, en septième année. Lui aussi a poursuivi sa carrière dans l’enseignement de la musique. “Chalmers avait une vue d’ensemble en tête”, dit-il. “Il n’enseignait pas pour une performance ou un concert de Noël important. Il s’agissait d’enseigner la musique et de transformer les enfants en musiciens. Et ses encouragements positifs ont eu une immense influence sur tous les enfants.”

Auteur de cette histoire Jim D’Ville et Doane

L’école de ukulélé de Langley

Un district scolaire qui a pleinement adopté le système Doane d’enseignement du ukulélé se trouve à Langley, en Colombie-Britannique, juste au sud de Vancouver. Peter Luongo a enseigné pendant des décennies dans le district scolaire de Langley et a également été le directeur du Langely Ukulele Ensemble, de renommée mondiale, pendant 33 ans.

Il note : “La capacité de Chalmers à établir un lien avec chaque génération d’apprenants est incroyable. Il est membre de l’Ordre du Canada, la plus haute distinction civile que l’on puisse recevoir dans ce pays, et c’est bien mérité.”

Le lien entre Doane et Langley comprend également Jamie Thomas, qui a grandi dans le système de ukulélé d’Halifax, et qui est ensuite devenu éducateur musical dans le district scolaire de Langley. ” Quand j’avais 12 ans, j’ai décidé que je voulais être professeur de musique “, raconte Jamie Thomas. “J’ai pris rendez-vous avec Chalmers, qui était le chef du département de musique de la ville. Il m’a dit qu’il fallait que j’apprenne à jouer du piano et il m’a proposé de prendre des leçons avec sa femme, Jean. Les six premiers mois passés avec elle ont été les leçons les plus précieuses que j’aie jamais eues.” L’influence que les Doane ont exercée sur l’éducation musicale de Thomas a directement profité à un jeune élève de Langley, James Hill, qui est aujourd’hui l’une des personnalités les plus connues dans le monde du ukulélé et un professeur exceptionnel.

“À l’époque où j’apprenais le ukulélé à l’école, dit James Hill, Chalmers était à la retraite depuis quelques années. Le programme à Halifax avait en quelque sorte disparu, et les choses étaient maintenues en vie par les porteurs de flambeau de la côte ouest, où j’ai grandi. L’effet d’écho de la grande époque de Chalmers était encore très fort. Les ukulélés étaient des instruments de la marque Doane, et nous apprenions à partir du “Blue Book” de Chalmers. Son nom était partout, donc je n’ai pas associé son nom à une personne. Une seule personne pouvait-elle faire tout ça ? C’était comme si vous parliez du gouvernement d’un petit pays, car il avait un impact énorme sur tant de personnes. Je pense à Chalmers comme à mon grand-père musical. Il a enseigné au professeur qui m’a enseigné.”

Selon Doane, enseigner la musique, c’est être un résolveur de problèmes. “C’est comme donner une orange à un enfant de deux ans. Il ne sait pas quoi en faire. Il peut la lancer et la rouler, mais il ne sait pas comment la manger. Si vous savez comment résoudre ce problème en arrachant la pelure à un endroit, l’enfant ne tardera pas à comprendre qu’il y a du goût là-dedans et il pourra commencer à arracher le reste de la pelure.”

À 82 ans, Doane donne encore des concerts et travaille sur un livre de chansons originales qu’il écrit avec sa fille Suzanne. Il continue à recevoir des étudiants presque tous les jours dans son studio près de la baie de Fundy en Nouvelle-Écosse. Et Chalmers Doane distribue toujours des oranges.

Le Langley Ukulele Ensemble, une partie de l’héritage de Doane.

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