Tour d’horizon des ukulélés : Un quintette rugissant de banjo-ukulélés

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Extrait du numéro d’automne 2016 du magazine Ukulele | PAR GREG OLWELL

Le banjo-ukulélé est l’une des épices les plus puissantes du monde du ukulélé. Pendant des décennies, ce mariage entre un corps de banjo et un manche et un accordage d’ukulélé était une sorte de nouveauté pour la plupart des joueurs, mais il a également trouvé quelques défenseurs dévoués. Longtemps après que les vaudevillistes américains comme Wendell Hall et Roy Smeck soient passés à autre chose, le banjo-ukulélé est resté populaire en Angleterre, avec des gens comme George Formby et George Harrison qui ont porté le flambeau du banjo-ukulélé (ou bangolele ou banjulele).

Il fait aussi un retour en force.

Nous voyons plus de joueurs les utiliser et plus de fabricants les proposer. Alors, pourquoi cette soudaine résurgence ? Il a une saveur unique d’attaque vive, de décroissance rapide et de sonorité plonky que vous ne pouvez trouver nulle part ailleurs. C’est un instrument audacieux, amusant, à l’ancienne et peut-être même un peu loufoque. Même si un banjo-ukulélé n’est pas votre premier (ou troisième) ukulélé, c’est un bon goût à avoir quand vous voulez mélanger votre jeu et explorer de nouveaux sons. Et, étant donné combien les banjos peuvent être amusants, le banjo-ukulélé est un excellent moyen de vous faire jouer cet instrument très américain.

Étant donné la popularité croissante du banjo-ukulélé, nous n’avons pas pu résister à l’envie de vous en présenter quelques-uns qui ont retenu notre attention.

Avant de faire défiler les instruments, il est important de garder à l’esprit qu’en rassemblant les banjo-ukulélés pour ce tour d’horizon, nous étions plus soucieux d’obtenir un échantillon de la grande variété de ce que vous pourriez trouver en faisant vos achats, qu’une liste complète. Quelques fabricants n’ont pas été en mesure de nous fournir un instrument à temps. Certaines sociétés, comme Deering et Gold Tone, fabriquent plusieurs tailles et versions de banjo-ukulélés, ce qui signifie que nous avons dû choisir un instrument parmi des gammes étendues pour ce tour d’horizon, donc si vous ne voyez pas un instrument qui vous convient parfaitement dans cette revue, jetez un coup d’œil à leurs collections complètes.

DEERING GOODTIME TENOR BANJO UKULELE

LE REGARD
La tête large et l’érable brillant et non teinté utilisé pour le manche, la touche et le pot à fond ouvert, rendent le Goodtime facile à repérer à dix mètres de distance. Deering est un spécialiste du banjo et sa gamme de banjos fabriqués aux États-Unis a un look unique, presque brut, avec une sensation et un son sophistiqués.

LE SENTIMENT
L’expérience de Deering en matière de banjos a vraiment brillé sur notre modèle d’essai Goodtime, qui semblait avoir été fabriqué et réglé par des experts, avec une construction très solide, des pièces bien ajustées et un excellent frettage. Il était prêt à jouer immédiatement. La tête de 12 pouces est la plus grande de notre collection, ce qui en fait l’un des instruments les plus faciles à tenir en main.

LE SON
La Goodtime est équipée de la plaque de chevalet unique de Deering – une fine tranche de palissandre des Indes orientales placée entre le chevalet et la tête, qui, selon Deering, “adoucit les vibrations à travers le chevalet et donne un son plus uniforme et un bon sustain”. Entre cette plaque de chevalet et le grand corps, il est difficile de dire exactement à qui revient le mérite, mais la Goodtime avait la sonorité la plus ronde et la plus crémeuse de tous nos instruments – et en effet, elle était très douce et régulière. Elle était également équipée d’un micro, ce qui m’a donné la possibilité de me brancher et d’être encore plus fort.

SPECS
Corps érable de qualité violon, trois plis, ouvert à l’arrière, avec tête Remo Renaissance 12 pouces
Manche Manche en érable de type ténor avec 17 frettes, prolongé au-dessus du corps.
Electronique Micro piezo à pont inférieur
Fabriqué aux USA
Prix : 649 $ (PDSF), 549 $ (MAP) ; sans ramassage, 599 $ (PDSF), 500 $ (rue)
Autres modèles Concert Banjo Ukulele (499 $ PDSF, 400 $ prix public)
deeringbanjos.com

KALA BANJO UKULELE

LE REGARD
La finition noire plate du Kala Banjo Ukulele et le matériel en bronze vieilli lui confèrent un look qui me rappelle le look “assassiné” populaire auprès des amateurs de voitures personnalisées. Mais le Kala est accessible d’une manière qui va au-delà de son style. La touche et l’accastillage liés ajoutent un peu de flash et d’élégance.

LE SENTIMENT
La Kala a une sensation très solide, comme si chaque pièce était serrée juste ce qu’il faut. J’ai trouvé la forme en U du manche très confortable et cela a également contribué à donner à la Kala un aspect vintage. Le frettage était de premier ordre, bien que les bords aigus du sillet pourraient être un peu adoucis pour un meilleur confort en position ouverte.

LE SON
Ni le plus brillant, ni le plus sombre des ukulélés de ce tour d’horizon, le son du Kala Banjo Ukulele se situe en plein milieu. Il est solide et puissant, mais jamais abrasif, et son résonateur plat en érable lui donne un volume supérieur à celui des résonateurs ouverts.

SPECS
Corps Bordure en érable avec résonateur plat en érable, tête de banjo Remo Weatherking et ferrures en finition bronze antique.
Manche Manche en érable de taille concert avec touche en palissandre 18 frettes à bordures ivoire.
Fabriqué en Chine
Prix $449 (MSRP), $300 (rue)
kalaukulele.com

LUNA ULU BANJOLELE

LE REGARD
Le look du Luna Ulu le distingue vraiment des autres banjo-ukulélés assemblés ici. Sa tête transparente nous permet de voir clairement le motif gravé au laser sur le résonateur en érable. Ce motif ressemble un peu à ce que l’on pourrait trouver sur une impression hawaïenne et contribue à donner à la Luna une ambiance unique et amusante. La finition matte tabac sunburst contribue également à donner un aspect vintage à ce banjo-ukulélé de taille concert.

LE SENTIMENT
L’Ulu est léger pour un banjo-uke, ce qui le rend facile à jouer. La sensation de chair du manche m’a semblé confortable, cependant, il a été installé légèrement décentré. Bien que cela n’ait pas affecté la jouabilité, visuellement, les cordes ne sont pas au centre du manche. Le sillet et les frettes avaient quelques endroits rugueux qui auraient mérité plus d’attention.

LE SON
L’Ulu vous donne ce son banjo-ukulélé de base, à base de viande et de pommes de terre, que beaucoup recherchent comme une nouvelle saveur pour la créativité. Son rendement modeste ne dérangera pas les voisins et ne vous fera pas perdre votre temps lors de longues sessions de grattage avec votre club de ukulélé. Il n’est pas silencieux, loin de là, et n’est pas non plus un canon comme certains autres.

SPECS
Corps résonateur 8 pouces en acajou avec dos en érable gravé, en sunburst tabac mat
Manche Manche en acajou de concert avec touche en palissandre à 20 frettes, bordé de fausse écaille de tortue.
Fabriqué en Chine
Prix 403 $ (MSRP), 200 $ (rue)
lunaguitars.com

GOLD TONE BANJOLELE DLX

LE REGARD
Avec sa teinte acajou foncé, son résonateur fermé et son bord en métal, s’il y a un instrument qui se rapproche le plus de l’esprit de George Formby, c’est bien le Gold Tone Banjolele DLX. En y réfléchissant bien, tout dans la DLX est synonyme de luxe : les incrustations de flocons de neige sur la touche en ébène, le résonateur en acajou extravagant et la fleur de lys sur la tête.

LE SENTIMENT
Étant donné l’expertise de Gold Tone en matière de banjos et de banjo-hybrides, il n’est pas surprenant que la DLX soit très bien construite. Tout ce qui se trouve sur la DLX semble avoir fait l’objet d’une attention particulière, ce qui correspond à son prix. Avec son grand résonateur et son bord en métal, la Gold Tone est suffisamment lourde pour que les joueurs aient besoin d’une sangle pour jouer (même l’équipe anti-sangles pourrait vouloir reconsidérer sa position). L’accoudoir de style Vega a contribué au confort de jeu.

LE SON
Il n’est pas nécessaire d’être un méga-fan de Formby pour aimer la DLX. Son dos fermé donne à la Gold Tone le son le plus proche du bluegrass-banjo de notre classement, et de loin le plus volumineux. Vous connaissez ce son : Un aboiement puissant avec presque une touche de réverbération intégrée ; twangy, et brillant, mais chaleureux. Il a une réponse dynamique importante, allant de fort à très fort. C’est un banjo de qualité professionnelle fait pour être entendu ; idéal pour les performances et le mixage avec des instruments à cordes puissants.

SPECS
Corps Résonateur de 10 pouces en acajou avec bord de 8 pouces en érable, bride métallique d’une seule pièce, accoudoir de style Vega.
Manche Manche en érable de concert avec touche en ébène 18 frettes et incrustations en flocon de neige.
Fabriqué en Chine
Autre Sac de transport rembourré (68 $ PDSF), étui rigide (209 $ PDSF)
Prix : 789 $ (PDSF), 592 $ (prix de détail)
goldtone.com

MAGIC FLUKE FIREFLY BANJO UKULELE

LE REGARD
Le Firefly est comme si le concepteur de Magic Fluke, Dale Webb, avait réduit le banjo-uke à l’essentiel. Il s’agit d’un design élégamment simplifié qui utilise une sangle en nylon pour maintenir la tête blanche laiteuse fermement sur le pot, au lieu du bord en métal traditionnellement utilisé. Et, comme les autres instruments uniques de Magic Fluke, le Firefly a une tête ouverte distinctive.

LE SENTIMENT
Grâce à sa conception élémentaire, la Firefly est légère – moins d’un kilo – ce qui la rend facile à jouer pendant de longues périodes, et encore plus facile à transporter. Le réglage était impeccable, avec des frettes lisses, et le manche avait une belle forme en D et une finition satinée lisse.

LE SON
La petite tête de 8 pouces du Firefly et sa conception à dos ouvert lui confèrent un son rapide et chaud qui semble se répandre dans toutes les directions et qui sonne ancien, peut-être plus que tout autre banjo-ukulélé de ce groupe.

SPECS
Corps Potence “acousticon” à dos ouvert avec une tête Remo Renaissance Mylar de 8 pouces
Manche Manche en érable de concert avec touche en bois dur 18 frettes
Fabriqué aux USA
Options Corps érable ou noyer ; micro Open Source (95 $) ; mécaniques Peghed (69 $) ; housse de transport (39 $) ; étui rigide (95 $).
Autre modèle Soprano Firefly, 189 $ (direct)
Prix 295 $ (direct)
magicfluke.com

NAISSANCE D’UN SON ICONIQUE

Le ukulélé a d’abord trouvé sa place dans le cœur des Américains continentaux, grâce à l’énorme popularité du bâtiment hawaïen lors de l’Exposition internationale Panama-Pacifique de 1915 à San Francisco, en Californie. Très vite, cette première vague de ukulélé maniaque a balayé le pays et les fabricants étaient là pour vendre des ukulélés à tous ceux qui en voulaient un.

À l’époque avant l’amplification, les banjos étaient les instruments à cordes les plus bruyants que l’on pouvait trouver et étaient très populaires pour animer tout ce qui allait des orchestres de danse de la haute société à la musique de ménestrel, en passant par le jazz, dont la popularité explosait également à cette époque. Les banjos semblaient se reproduire avec d’autres instruments, créant ainsi des banjo-guitares, des banjo-mandolines et le banjo-ukulélé.

Bien que les preuves documentaires ne permettent pas de dire avec certitude qui a inventé l’hybride entre le banjo et le ukulélé, un Hawaïen du nom d’Alvin D. Keech est généralement crédité d’avoir fusionné le manche d’un ukulélé avec le bord d’un petit banjo quelque part entre 1917 et 1918, et d’avoir déposé le nom “Banjulele”, selon Banjo : An Illustrated History.

Keech a produit un grand nombre de banjo-ukes et a contribué à les populariser dans les années 1920, tout comme d’autres fabricants, notamment Harmony et Regal, qui ont fabriqué des instruments pour de nombreuses autres marques. La plupart des banjo-ukes fabriqués dans les années 20 et 30 utilisaient une très petite taille de pot (diamètre de la tête) de six à huit pouces et constituaient des options bon marché pour les joueurs de ukulélé souhaitant plus de volume. Au fur et à mesure que l’intérêt s’est maintenu, des fabricants de tambours comme Ludwig ont commencé à proposer des modèles plus haut de gamme, tels que le célèbre Wendell Hall Professional, qui a trouvé la faveur de nombreux aficionados de banjo-ukéles, et le fabricant britannique Dallas, qui a proposé une ligne d’instruments endossés par George Formby.

L’intérêt s’est estompé avec la Seconde Guerre mondiale, mais le puissant banjo-ukulélé est resté populaire auprès d’une couronne dévouée au Royaume-Uni.

Pour en savoir plus sur l’histoire du banjo-ukulélé, consultez le site banjoukes.com, le nouveau livre de Bob Carlin, Banjo : An Illustrated History (Backbeat Books), 35 $, ou le site de la George Formby Society, georgeformby.co.uk.

Dr. Twanglove ou : Comment j’ai appris à ne plus m’inquiéter et à aimer le banjolele.

Comment jouer au ukulélé des roulements de banjo à la Earl Scruggs.

Duke Uke et Gold Tone BU-1 Banjo Ukes

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