Taimane Gardner : Atteindre les étoiles

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Par Pat Moran

Taimane Gardner est habituée à ce que le ukulélé ne soit pas respecté. “Cela arrive partout, même à Hawaï”, dit la native d’Oahu. “Je monte dans un taxi, ils voient mon étui à instruments, et ils me demandent de quoi je joue. Quand je réponds ukulélé, ils disent : ‘Mais qu’est-ce que vous faites vraiment ? Comment payez-vous le loyer ?”

L’idée que le ukulélé n’est fait que pour les luaus et les numéros fantaisistes persiste, mais Gardner adore renverser ces attentes. “Quand je monte sur scène, les gens ne me prennent pas forcément au sérieux au début. Alors quand je joue, l’effet de surprise est beaucoup plus extrême. C’est très satisfaisant de voir leurs idées fausses s’envoler.”

Avec son ukulélé Kamaka, fabriqué sur mesure et aux finitions noires, Gardner a épaté le public pendant la majeure partie de ses 26 ans. Prodige doté d’un enthousiasme contagieux pour le spectacle, elle a perfectionné son sens du spectacle et de la mise en scène dès l’âge de 13 ans avec son mentor, le légendaire crooner Don Ho.

Sous la tutelle du maître du ukulélé moderne Jake Shimabukuro, elle a ajouté le flamenco à une palette de styles qui comprenait déjà le classique et le rock. Aujourd’hui, forte de sa réputation de virtuose du ukulélé, Gardner s’engage dans une nouvelle voie avec son premier album autoproduit et autoédité, We Are Made of Stars, qui met en valeur son chant et son écriture jusqu’alors inconnus.

Broad Horizons

Tout a commencé avec une fille précoce jouant les rock stars. Gardner se rappelle avoir gratté un ukulélé que son père lui avait offert comme une guitare électrique jusqu’à ce qu’elle casse une corde. Elle avait cinq ans. Les cours du célèbre instructeur hawaïen Roy Sakuma lui ont insufflé la concentration, la passion et la confiance surnaturelles qu’elle affiche aujourd’hui sur scène. En participant à des concours de six à quatorze ans, Gardner a appris que “c’est en faisant du spectacle qu’on se fait remarquer”. Elle aimait se produire sur scène et, avec un “tempérament fougueux”, l’attention était facile, dit-elle.

L’amour de Gardner pour le jeu a été parfaitement complété par Kamaka, l’entreprise familiale qui fabrique des ukulélés à la main depuis près de 100 ans. Elle admet volontiers son penchant pour les Kamakas ; après tout, elle est “très amie avec la famille qui les fabrique. . . . Lorsque j’avais cinq ans, j’allais dans leur magasin et je leur disais que j’étais intéressée par la façon dont les ukulélés étaient fabriqués”, se souvient Gardner, qui joue des Kamakas depuis lors. “Ils ont une sorte de magie. Quand vous grattez un accord, ça sonne et ça brille. Le Kamaka sonne comme un ukulélé, mais il peut aussi sonner comme une mandoline ou une guitare, selon la façon dont il est joué.”

Tout comme le Kamaka a élargi les sonorités à la disposition de Gardner, un autre professeur, la superstar du ukulélé Jake Shimabukuro, a élargi ses horizons au-delà des chansons hawaïennes traditionnelles et des chansons de surf qui constituaient son premier répertoire.

“Jake m’a montré comment jouer du flamenco – ces strums et ces accords puissants ! dit Gardner. “J’ai été attiré par la passion brute du flamenco. Il n’est pas nécessaire de parler la langue pour la ressentir. Le flamenco m’a emmené ailleurs.”

Avec un arriéré de chansons traditionnelles hawaïennes, plus la musique qu’elle a apprise de Shimabukuro, Gardner a pris une mesure inhabituelle pour une virtuose du ukulélé de 13 ans : elle est allée à la plage. “Je me promenais à Waikiki et les garçons de la plage jouaient sur l’avenue Kalakaua, la principale artère touristique”, raconte-t-elle. Gardner a tout de suite senti une connexion avec les “beach boys”, un groupe de jeunes sans-abri qui gagnaient leur vie en jouant dans les rues de l’avenue.

“J’ai sorti mon ukulélé et nous avons tous commencé à jouer. Nous nous sommes tellement amusés à jouer ensemble.”

Alors qu’elle faisait la manche avec les garçons de la plage, Gardner a été découverte par l’artiste bien-aimé Don Ho, connu sous le nom de “Tiny Bubbles”. Alors qu’elle est encore au lycée, elle participe au concours de talents organisé deux fois par semaine par le crooner.

“Don chantait, puis faisait venir des artistes sur scène – danseurs, chanteurs et moi”, dit-elle. Pour le spectacle de Ho, elle a “joué des chansons de surf comme ‘Miserlou’ et ‘Wipe Out’. J’ai également perfectionné mon populaire pot-pourri Led Zeppelin et Beethoven, un mélange de “Stairway to Heaven” et “Für Elise”.

Se produire avec Don Ho et dans les spectacles de luau de Waikiki a aiguisé le professionnalisme et la précision de Gardner. Elle acquiert la renommée d’un phénomène du ukulélé capable d’égrener des riffs rock foudroyants, puis de se transformer en un clin d’œil pour interpréter Bach délicatement doigté. Pourtant, Gardner est de moins en moins satisfaite de sa carrière. Elle a besoin de repenser ses options musicales, ne sachant pas quelle voie suivre. “J’étais à l’université et j’en avais assez de jouer les mêmes medleys de surf. Ça me brûlait parce qu’il n’y avait pas de place pour la créativité.”

Par chance, un ami proche l’a emmenée au Ong King Art Center, une galerie d’art souterraine dans le quartier chinois d’Honolulu. “C’était tout le contraire de Waikiki”, dit-elle. “Improviser et créer sur place, c’était le truc en vogue. On m’a présenté des artistes et des musiciens qui regardaient la musique et l’art différemment. C’était le clair de lune par rapport au jour.”

Novice en matière d’improvisation, Gardner a trouvé des collaborateurs idéaux dans l’orchestre maison d’Ong King, Quadraphonix. “C’est un coup de chance que nous nous soyons entendus”, dit-elle. En jouant l’un de ses morceaux phares (“Miserlou”), elle et le combo underground se sont enflammés. “Je jouais la mélodie et ils improvisaient en la. Notre chimie a fait de nous des partenaires musicaux et des amis pour la vie.”

Le guitariste de Quadraphonix, Shree Sadagopan, a initié Gardner aux gammes et aux mélodies indiennes, tandis que le percussionniste du combo, Jonathan Heraux, est devenu son partenaire, sur scène et en dehors. Captivée par ces “collaborations magiques qui ne pouvaient jamais être répétées”, Gardner a commencé à aborder la musique d’une toute nouvelle manière. “J’ai commencé à écrire des chansons et à devenir bizarre”, dit-elle.

Humble, Noble

La recherche du merveilleux et de l’étrange a conduit Gardner à Blackie, son instrument élégant et chaleureux. “Blackie était mon Kamaka préféré, celui qui sonnait juste.” Fabriqué par Casey Kamaka, petit-fils du fondateur de la société, Samuel Kamaka Sr, Blackie est un travail d’amour, une collaboration artistique entre l’artisan et le musicien.

“C’était une première pour Casey d’utiliser la laque noire plate pour la finition”, dit Gardner. Le design de la rosace du ukulélé a été inspiré par le tatouage de Gardner, une fusion de symboles masculins et féminins samoans qui reflète l’héritage de Gardner. Pour le Blackie, elle est passée d’une table en épicéa à une table en cèdre, ce qui lui donne un son plus doux et plus moelleux. Cela a permis de compenser le style de jeu agressif de Gardner, qui incorpore les golpes du flamenco, c’est-à-dire les coups rythmiques sur la table de l’instrument.

Les “love taps” fougueux de Gardner ont fini par avoir raison de Blackie, et elle a été obligée de retirer son précieux ukulélé. (Elle joue maintenant sur un koa Kamaka ténor en guise d’appoint, “jusqu’à la naissance de Blackie Two”). Mais avant que Blackie ne soit mis au rancart, l’ukulélé préféré de Gardner l’a aidée à tracer un nouveau chemin artistique – vers les étoiles.

Pour We Are Made of Stars, son premier album autoproduit, Gardner a récolté plus de 26 000 dollars sur Kickstarter. Après trois sorties sur des labels, le nouvel album est sorti en autoproduction au printemps et représente plus qu’un tout nouveau modèle économique pour Gardner.

Bien que son doigté agile et son tapping percussif inspiré du flamenco ne soient pas des moindres. et le grattage est toujours présent, le projet présente Gardner comme un auteur aussi bien qu’un instrumentiste, le créateur d’un cycle de chansons basé sur les planètes et ce qu’elle appelle leurs “personnalités uniques”.

L’album tire son nom d’un proverbe serbe qui a trouvé un écho chez Gardner : “Sois humble, car tu es fait de terre. Sois noble, car tu es fait d’étoiles”. “Ce proverbe est ancré dans la terre, mais en même temps il nous rappelle que nous venons du cosmos et d’en haut”, explique-t-elle. Tour à tour énergiques, éthérées et d’une poésie obsédante, les chansons de We Are Made of Stars vont du jazz manouche pur et dur aux poèmes sonores vaporeux, en passant par la poésie parlée, les tambours taiko et les bols de cristal.

“Je suis connu pour jouer des medleys et des reprises”, dit Gardner. “J’aime toujours les faire, mais j’avais besoin de voir de quoi j’étais fait en tant qu’artiste. Cet album représente ce que je suis. Je mets mon âme à nu.”

Le plus surprenant pour les fans de longue date est le fait que Gardner, qui a longtemps parlé à travers son ukulélé, chante maintenant – en anglais, mais aussi en japonais, en maori et en hawaïen. “Parfois, les gens ont besoin de cette connexion vocale”, explique Gardner à propos de sa décision. “Un instrument ne peut pas tout dire.

“Je suis encore en train de trouver le son auquel je m’identifie”, ajoute-t-elle. “C’est difficile quand on joue d’un instrument pendant 21 ans, et qu’on commence à chanter. Je n’ai pas chanté longtemps, alors j’essaie de mettre cela au même niveau que mon jeu.”

Gardner continuera à communiquer avec le ukulélé, et elle n’a pas abandonné les medleys et les mash-ups qui l’ont catapultée vers la gloire. Elle a l’intention de jouer un mélange de “reprises pour que tout le monde puisse s’identifier et se souvenir de certains moments de sa vie, et puis quelques originaux pour les gens qui veulent voir ce qu’il y a dans le futur”.

Quel que soit le mélange, Gardner continuera à subvertir et à transcender les attentes de ce que le ukulélé peut – et devrait – faire. “C’est bien de sortir le ukulélé du tiki bar” et de le faire entendre au-delà des limites de la musique hawaïenne, dit Gardner.

Elle est encouragée de voir que le ukulélé est repris par des groupes continentaux et indépendants, même si elle ne se considère pas comme une pionnière de la généralisation de l’instrument.

“Je ne fais pas de déclaration à propos du ukulélé”, dit Gardner. “Je joue simplement de la manière dont j’ai envie de jouer. Le ukulélé est l’instrument à travers lequel je m’exprime.”

Cet article a été initialement publié dans le numéro d’automne 2015 du magazine Ukulele. Cliquez ici pour en savoir plus sur ce numéro.

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