Sylvie Simmons revient d’une blessure avec un deuxième album brillant.

0
(0)

PAR BLAIR JACKSON | DU NUMÉRO D’HIVER 2020 DE UKULELE

L’histoire de Sylvie Simmons est irrésistible. Britannique qui a passé près d’un quart de siècle à vivre sur la côte ouest des États-Unis (à deux moments différents), elle s’est imposée comme une journaliste et un auteur de premier plan dans le domaine du rock – elle a écrit les biographies de Leonard Cohen, Neil Young et de l’icône de la chanson française Serge Gainsbourg, et a coécrit le best-seller de Debbie Harry en 2019, Face It. Depuis son enfance, elle aime aussi jouer de la musique (piano, guitare, clarinette), mais n’a jamais joué en public jusqu’à ce que le ukulélé entre dans sa vie. Elle a déménagé à San Francisco en 2004, a pris l’instrument quelques années plus tard, et il n’a pas fallu longtemps pour qu’elle commence à écrire des chansons dessus. Elle a pris suffisamment confiance dans son jeu rudimentaire pour qu’en 2012, lorsqu’elle a parcouru le monde pour promouvoir I’m Your Man : The Life of Leonard Cohen, elle chantait quelques chansons de Cohen en s’accompagnant au uke, souvent rejointe par des amis musiciens dans différentes villes.

À partir de là, il n’a pas été très difficile pour Simmons d’explorer sérieusement l’enregistrement d’un album de ses propres chansons, et à la fin de 2014, elle a sorti son merveilleux premier album, Sylvie, qui se compose uniquement de Simmons et de son uke, ainsi que des contributions de soutien du producteur/musicien Howe Gelb, basé à Tucson (de la renommée de Giant Sand) et de quelques autres joueurs de l’orbite de Gelb. Ils ont enregistré des versions subtiles et sans fioritures des chansons poétiques et confessionnelles de Simmons. C’est dépouillé et beau, avec les mélodies simples et la voix fragile mais attachante de Simmons qui portent les morceaux. Son style intime et personnel me rappelle une poignée de chanteuses contemporaines que j’admire beaucoup – comme Carla Bruni, Coralie Clément et Keren Ann – et, oui, aussi les rêveries contemplatives de Leonard Cohen. Sylvie a été un succès critique ; Simmons a fait une grande tournée derrière l’album, et elle a également été mise en avant dans le numéro de l’été 2015 du magazine Ukulele.

Aujourd’hui, cinq ans plus tard, Simmons est de retour avec un deuxième album encore meilleur, Blue on Blue, sur Compass Records. Gelb était une fois de plus à la barre, et le son est toujours dépouillé (et agréablement sans batterie), mais il se passe beaucoup plus de choses derrière le uke et le chant de Simmons cette fois, Howe utilisant de multiples timbres de clavier de bon goût, en enrôlant plus de superbes joueurs de la scène Giant Sand/Tucson, et en superposant avec art et élégance les parties pour créer des paysages sonores évocateurs qui complètent parfaitement ce lot de chansons tranquillement puissantes de Simmons. Les chansons sont également plus fortes que celles de Sylvie, et montrent une plus grande gamme émotionnelle et musicale. L’amusante et autodérisoire Simmons sera la première à vous dire qu’elle n’est pas une virtuose du uke, mais son jeu sur cet album montre également une progression, avec plus de morceaux utilisant des motifs fingerpicked comme base que sur le premier disque (bien qu’elle soit encore principalement une strummer rythmique ici aussi).

Pourquoi Simmons a-t-elle pris cinq ans entre deux albums ? Yikes, ne demandez pas !

Lorsque nous nous sommes parlés au téléphone en juillet 2020 – Simmons chez elle à San Francisco, moi à Oakland, de l’autre côté de la baie – je lui ai demandé de commencer par m’expliquer ce qui s’était passé dans sa carrière juste après la sortie de Sylvie (et de l’histoire d’Ukulele mag).

“J’étais en fait assez timide quant à la promotion de l’album. Je ne l’ai même pas mentionné sur ma page Facebook jusqu’à ce que le label, Light in the Attic, en parle déjà – ‘OK, je vais devoir faire face à ça’. Je suppose que toute personne qui sort son premier album est un peu nerveuse, et dans ma situation, parce que je suis un auteur de rock et que je fais cela depuis si longtemps et que c’est ce pour quoi je suis connu, c’était peut-être encore pire. Les critiques, surtout les critiques britanniques, peuvent être si cruels, alors j’avais vraiment peur d’être mis en pièces. Mais il s’est avéré que les critiques étaient toutes aussi bonnes les unes que les autres. Même les gens qui disaient que j’avais enfreint deux règles – “c’est une journaliste qui a fait un album et elle joue du ukulélé”, ce vieux préjugé – ont dit que c’était génial. J’ai fait beaucoup de tournées, parfois avec Howe Gelb et son groupe Giant Sand, et c’était toujours un grand plaisir. Je faisais la première partie de leur concert et le groupe jouait en fait deux concerts, car il jouait aussi avec moi. C’était comme si quelqu’un m’avait envoyé au paradis ! Puis Debbie Harry m’a demandé de l’aider à écrire ses mémoires. Je pensais que ce serait un processus court, mais cela a fini par prendre cinq ans.”

De plus, pendant la période qui a suivi la sortie de Sylvie, son ukulélé Oscar Schmidt – son compagnon de tous les instants pendant plusieurs années – a été irrémédiablement endommagé lors d’un transport. Heureusement pour elle, le luthier Rick Turner de Santa Cruz, en Californie, lui a proposé de lui construire un instrument :

Rick m’avait contacté plus tôt et m’avait dit : “J’aimerais te fabriquer un ukulélé”. Je lui ai répondu que c’était très gentil, mais que j’en avais déjà un. C’était vrai. J’avais mon Oscar Schmidt, qui était le ukulélé qui m’a fait commencer. Un petit ami me l’avait donné et je suis tombée amoureuse de lui. Il avait un petit son très doux. Rick m’a dit : “Je ne vais pas te le faire payer. Et j’ai dit : “J’aime mon uke. Je pense que je suis la fille d’un uke.” Turner a même essayé de réparer l’Oscar Schmidt pour Simmons après que d’autres endroits aient échoué, mais il a ensuite porté son attention sur le magnifique Turner personnalisé, fabriqué à partir de vieux bois de séquoia, qu’elle joue et aime aujourd’hui.

Sylvie avec son ukulélé Rick Turner

Tout cela est charmant, mais c’est ici que l’histoire devient sombre. En mars 2017, elle et Gelb se réunissent à nouveau à Tucson pour réaliser l’album qui deviendra Blue on Blue, lorsqu’elle est gravement blessée dans un accident de voiture.

“En fait, c’est un peu comme un film d’horreur”, dit-elle. “C’est arrivé le soir après notre premier jour en studio. C’était la pagaille. J’étais dans un sale état. De multiples os cassés, y compris mon [left] poignet, qui s’était cassé en deux endroits. Et puis quelque chose a mal tourné avec mes doigts. Je suis donc retourné à l’hôpital pour me faire opérer, puis à ma chambre de motel au rez-de-chaussée – coincé à Tucson parce que la compagnie aérienne ne voulait pas me laisser prendre l’avion pour San Francisco, puisque ma jambe cassée ne me permettait pas de la plier dans un siège. J’ai fini par être ramené en Californie par quelqu’un qui avait entendu parler de ma situation par un ami sur Facebook.

“Puis ma main gauche a gonflé comme un gant de baseball et est sortie du plâtre ! Et tout s’est dégradé à partir de là. On m’a diagnostiqué un CRPS [complex regional pain syndrome]qui est une maladie bizarre et vraiment horrible du système nerveux autonome qui peut être déclenchée par une blessure. C’est alors qu’a commencé le flot sans fin de procédures, de traitements, d’interventions chirurgicales, de thérapie physique et de douleurs folles. Je ne pouvais plus jouer de mon ukulélé. Je ne pouvais plus faire grand-chose.

“Finalement, après qu’un excellent chirurgien de la main ait fait beaucoup pour réparer les nerfs détraqués de mon bras, de mon poignet et de ma main, j’ai progressivement recommencé à jouer : des accords à un doigt. Puis, j’ai essayé d’étirer au moins un doigt supplémentaire sur la frette. Plus tard, j’ai fait une brève tournée sur la côte Est pour faire la première partie de l’artiste folk/americana Jim White, juste pour m’éloigner de mon appartement, qui ressemblait à une prison, sauf pour les visites de jour chez le médecin. J’avais peur que ma main ne se bloque sur scène pendant un spectacle, comme c’était parfois le cas lorsque je jouais chez moi, alors j’ai engagé des accompagnateurs dans les différentes villes de la tournée.

“La dernière opération que j’ai subie a consisté à ouvrir chacune des jointures de ma main gauche pour essayer d’étirer les ligaments/tendons. Le chirurgien m’a dit que ma main fonctionnerait beaucoup mieux, mais qu’elle ne serait jamais exactement la même qu’avant. Il avait raison. Mais une fois guéri et après avoir repris la thérapie physique, j’ai pu jouer du ukulélé avec beaucoup plus d’assurance. Ma main ne fait plus la grève ! Comme tout musicien ayant une main à problème, j’ai appris quelques tricheries sur les accords qui me contrarient, et progressivement, ces accords sont de moins en moins nombreux.”

Finalement, Simmons a pu se remettre à enregistrer Blue on Blue, mais contrairement au premier album, qui avait été réalisé très rapidement, cette fois-ci, les sessions et les overdubs ont été étalés et se sont déroulés dans plusieurs studios différents – et ont fait appel à davantage de musiciens. Le temps et le soin supplémentaires ont définitivement porté leurs fruits.

“Pour moi, cet album est plus riche”, commente-t-elle. “Il est plus texturé. Je pense que j’ai l’air plus sûre de moi, même si les gens ne le remarqueront peut-être pas, parce que ma voix a toujours été plutôt une petite chose – Whitney Houston et moi sommes des continents à part. Mais j’ai eu l’impression que cette fois, je savais exactement ce que je voulais faire, et bien sûr, à ce stade, Howe et moi travaillons si bien ensemble. Il a généralement cet instinct de ce qui est dans ma tête et de ce que je veux. Par exemple, je voulais des cordes qui s’envolent sur une chanson – mon esprit était un peu comme celui de Phil Spector ou de Brian Wilson, et Howe savait comment les obtenir. [on a keyboard].”

Malheureusement, comme tous les musiciens de nos jours, Simmons n’a pas été en mesure de promouvoir son nouvel album sur la route. “J’avais prévu de jouer dans un tas de festivals folk internationaux cet été, mais bien sûr la pandémie y a mis un terme”, note-t-elle. “Je suis donc chez moi à San Francisco, je joue quotidiennement du ukulélé, j’écris de nouvelles chansons et je continue à faire des exercices pour mes poignets, mes mains et mes doigts. Je marche également pendant au moins une heure chaque jour – San Francisco est idéale pour cela, avec toutes ses collines.

“Certaines personnes sont devenues extrêmement disciplinées pendant cette période et ont réussi à suivre quatre cours de maître le matin, à faire du yoga à la maison l’après-midi et à écrire un livre. Moi, malheureusement, après environ six semaines, je me suis dirigé vers le département de retournement de cerveau vers la bouse, en attendant 19 heures pour prendre une bouteille de bière et regarder Netflix. Donc, j’ai honte de ça. Mais je me suis un peu amélioré. J’ai écrit un peu et je joue toujours du uke tous les jours, peu importe ce qui se passe. C’est une thérapie pour le cerveau et pour les mains. C’est bon pour mon esprit de le vider de toutes les choses que l’on traverse dans la journée dans ces circonstances. Et c’est bon pour la main de savoir que c’est son travail – elle doit aller de haut en bas du manche et faire de beaux accords. L’ukulélé et moi avons cette grande relation qui n’a même pas été brisée quand ma main l’a été.”

How useful was this post?

Click on a star to rate it!

Average rating 0 / 5. Vote count: 0

No votes so far! Be the first to rate this post.

As you found this post useful...

Follow us on social media!

Laisser un commentaire

Fermer le menu