Sid Hausman a besoin de terres – beaucoup de terres – et d’un ukulélé, aussi.

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Par Karen Peterson

Sid Hausman

” La plupart des chansons western comportent beaucoup d’accords, explique le cow-boy Sid Hausman, joueur de ukulélé. “Les ukulélés sont parfaits pour ça.”

Pour les publics peu habitués à ce que le ukulélé soit à l’avant-plan de la musique occidentale, l’entendre aujourd’hui peut être une agréable surprise. Comme l’a écrit une DJ du Nouveau-Mexique dans un courriel après avoir reçu un exemplaire du dernier album de Hausman, Blue Horizon, “Je ne savais pas que j’aimais autant le ukulélé”.

Crédité à Sid Hausman &amp ; Washtub Jerry, Blue Horizon est un mélange d’airs classiques et de chansons originales de Hausman-un “ukulélé roundup” baryton et ténor de musique acoustique décrit dans ces mêmes pages comme étant “aussi chaleureux qu’un feu de camp texan”. Sorti en 2014, l’album réunit le guitariste et ukuléléliste George Langston, le violoniste Ollie O’Shea et la chanteuse Cappie Hausman, la femme de Sid. Il a été nommé pour l’album Western Swing de l’année par la Western Music Association.

Washtub Jerry, le collaborateur de longue date de Hausman – ” il joue depuis plus longtemps que moi “, dit Hausman – a la particularité de pouvoir jouer simultanément de sa washtub bass et du ukulélé. Il a été élu instrumentiste de l’année par la Western Music Association en 1999. En 2004, les deux hommes ont fait équipe sur Colorado Belle, leur premier album de ukulélé, qui a également été nominé pour le prix Western Swing Album cette année-là.

Le mélange sur Blue Horizon comprend des classiques comme l’instrumental “Panhandle Rag”, écrit par le grand guitariste Leon McAuliffe et rendu célèbre par son chef d’orchestre, Bob Wills, et des originaux de Hausman comme “Continental Divide Waltz”, où les “Ponderosa pines were swaying in time”.

Have Uke, Will Travel

Avant Hausman, de nombreux cow-boys ont enfilé un ukulélé – certains le font encore, mais pas comme par le passé. À partir des années 1920 et jusque dans les années 1940, ce petit instrument était presque aussi courant que la guitare autour du feu de camp, un refuge après une longue journée de lutte. Le ukulélé compact, à l’époque généralement en version soprano, se transportait bien sur un cheval.

Avec les sons mélodieux de l’ukulélé comme instrument principal, les chansons de Hausman sont profondément enracinées dans le mode de vie des cow-boys – célébrations des grands espaces et de la prairie solitaire, des grands cieux et de la liberté d’errer sans être entravé par des clôtures, d’un cavalier solitaire et de son cheval, voire d’un chien.

Vous voyez le tableau : le vrai.

Un artiste de longue date sur le circuit de la musique cowboy et folk, à la fois aux États-Unis et en Europe, Hausman a voyagé avec un complément d’instruments de guitare, Dobro, banjo, harmonica, et os. Il a redécouvert le pouvoir du petit ukulélé lors d’un voyage en voiture entre deux concerts avec sa femme, Cappie. Ils travaillaient sur des harmonies vocales et, sur un coup de tête, Hausman a sorti son ukulélé soprano, souvenir mais rarement utilisé.

“J’ai découvert qu’il était parfait pour travailler les harmonies”, dit Hausman, depuis sa maison de Santa Fe, au Nouveau-Mexique. “J’étais accroché. Ce soprano m’a ouvert des portes. J’ai eu ensuite un ukulélé ténor, puis un baryton”.

Aujourd’hui, le ténor et le baryton sont ses ukulélés de prédilection – il en a trois, deux Martins et un Compass Rose – mais le soprano reste cher à son cœur et à ses racines de wrangler qui a travaillé dans des ranchs de l’Ouest. Dans les années 1990, Hausman travaillait dans le célèbre ranch d’hôtes Rancho Encantado à Santa Fe. Propriété de la flamboyante Betty Egan, ce ranch était un lieu de prédilection pour les réalisateurs et acteurs d’Hollywood qui tournaient des westerns dans le paysage sauvage et pittoresque environnant. À la mort d’Egan en 1998, Hausman a hérité de son ukulélé.

Après une vie de ranch et de lutte, les hommages musicaux de Hausman à la frontière américaine portent un badge d’authenticité, célébrant l’expérience du cow-boy et les cultures amérindiennes et hispaniques qui sont au cœur de celle-ci. Lorsqu’il prend son ukulélé baryton et se plonge dans le rythme entraînant des deux-quatre du swing occidental – une musique de danse qui fait taper du pied et que le grand guitariste Merle Travis a décrite comme “rien de plus qu’un groupe de talentueux garçons de la campagne… jouant la musique qu’ils ressentent” – ses racines de cow-boy sautent aux yeux.

Qu’il s’agisse d’un classique de Bob Wills and His Texas Playboys ou d’un tube de Spade Cooley – deux groupes qui ont enflammé l’Ouest au milieu du 20e siècle – c’est le swing occidental qui a permis à l’uke de se faire une place à son apogée.

“Il fonctionne vraiment bien dans le swing en tant qu’instrument vedette”, déclare Hausman, offrant “une approche unique avec sa sonorité douce, légère, mais lumineuse”.

Sid Hausman avec Washtub Jerry, son collaborateur sur Blue Horizon.

La vie de cow-boy, à la hawaïenne

Bien que le uke ait eu sa place parmi les pins de l’Ouest américain, “les Hawaïens ont été les premiers cow-boys que je connaisse à utiliser des ukes”, déclare Hausman. Des cow-boys, à Hawaï ? Bien sûr. Après tout, c’est sur la Big Island que se trouve le Parker Ranch, un ranch d’un quart de million d’hectares, le plus grand ranch à propriété unique des États-Unis et l’un des plus anciens. Fondé en 1847, il est antérieur à de nombreuses grandes étendues du Texas. Les cow-boys hawaïens étaient si forts en selle qu’ils ont étonné leurs homologues américains en remportant la première et la troisième place lors du très compétitif championnat mondial (de rodéo) Frontier Days de 1908 à Cheyenne, dans le Wyoming.

Au début des années 1830, après l’introduction du bétail dans les îles hawaïennes, le roi Kamehameha III a engagé des vagueros mexicains et espagnols de Californie pour enseigner la lutte aux Hawaïens. Peu après, les cow-boys hawaïens ont été appelés paniolas (une corruption du mot español, la langue parlée par leurs professeurs), et ces paniolas ont été attirés par les instruments qui sont arrivés à Honolulu à la fin des années 1870 dans les mains d’immigrants portugais. Le minuscule instrument à cordes, connu au Portugal sous le nom de braguinha, a fasciné les Hawaïens. Selon la légende, un joueur portugais agile a tellement impressionné les locaux par son jeu de doigts qu’il a donné naissance au nom de ukulélé, traduit librement par “puce sautante”.

Mais ce ne sont pas les cow-boys hawaïens qui ont initié les cow-boys américains au ukulélé. “Ils n’ont pas eu une grande influence sur les cow-boys d’ici”, dit Hausman. “Ils n’avaient pas accès à eux ou à leur musique”. Pour les cowboys (et tous les autres sur le continent), c’est l’Exposition internationale Panama-Pacifique de 1915 à San Francisco qui a inspiré la folie du ukulélé.

N’étant pas immunisés contre les tendances, les cow-boys ont commencé à acheter les ukulélés produits en masse qui ont inondé le marché au début du 20e siècle. (Hausman possède encore une photographie ancienne de cow-boys avec leurs ukes posés devant le dortoir). Ils étaient abordables et, ce qui était peut-être plus important pour ceux qui vivaient dans l’Amérique rurale, ils étaient disponibles par le biais du catalogue Sears.

Bien que l’ukulélé ait fini par trouver sa place dans les grands groupes de swing occidentaux, il a d’abord été l’instrument des cow-boys ordinaires et des joueurs de roadhouse qui ont incorporé son son dans leur propre musique.

De plus, comme la mode a continué, il est devenu de plus en plus facile pour les cow-boys – ou n’importe qui d’autre – d’apprendre à jouer leurs chansons préférées sur le ukulélé.

“Les anciennes partitions comprenaient tous les accords de ukulélé et l’accordage à jouer pour certaines chansons”, explique-t-il. Et ce n’est pas seulement la musique occidentale qui comportait des accords de ukulélé, mais presque toute la musique, ce qui témoigne de la grande popularité du ukulélé.

La vapeur monte

En ce qui concerne la popularité du ukulélé dans la musique de cow-boy d’aujourd’hui, Hausman dit qu’il a vu un peu de hausse au cours des 15 dernières années. Ces jours-ci, il a réduit ses voyages pour rester plus près de chez lui – pendant de nombreuses années, il s’est produit régulièrement à travers les États-Unis et en Europe – mais il ne manque pas de concerts dans l’Ouest, en comptant les festivals folk et les “rassemblements” de cow-boys.

Organisés du Texas à la Californie en passant par le Montana, ces événements familiaux et gastronomiques se déroulent le week-end et comprennent de la musique, du rodéo et des lectures de poèmes de cow-boys.

Il n’y a pas longtemps, Hausman était occupé par des représentations au Durango (Colorado) Cowboy Gathering ; une semaine plus tard, il se rendait à Ruidoso, au Nouveau-Mexique, pour son rassemblement annuel.

En grande partie, Hausman et Washtub Jerry sont les ambassadeurs les plus notables de la renaissance du ukulélé cowboy, mais il ne prend rien pour acquis.

Enfant, Hausman a grandi avec des icônes du cow-boy comme Roy Rogers et Gene Autry, et leur ukulélé a fait une impression durable. Aujourd’hui, il joue la carte de l’avenir en tant qu’auteur et illustrateur primé de livres pour enfants.

Son titre Emus and Owlhoots, paru en 2011 et récompensé par un bronze au Moonbeam Children’s Book Awards, met en scène Handlebar Slim et son acolyte Washtub, deux cow-boys jouant du ukulélé, qui sauvent la mise en déjouant non pas le bétail, mais les voleurs d’émeus.

Hausman inclut un CD de six chansons avec le livre, pour s’assurer que les jeunes lecteurs peuvent entendre et voir les petits instruments qui sont faits sur mesure pour eux. Il n’est jamais trop tôt, semble-t-il, pour se lancer dans la vie de cow-boy.

Cet article a été publié à l’origine dans le
Numéro d’été 2015 du magazine Ukulele.

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