Sauver le Koa : Grâce à des efforts soutenus et à sa grande valeur, le Koa chantera pour des générations.

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Extrait du numéro d’hiver 2017 de Ukulele | PAR PETER C. HOWORTH

Wvec les prix parfois faramineux du koa et son air d’exclusivité, il est facile de penser que le bois traditionnel utilisé pour fabriquer les ukulélés est rare. Mais les arbres de koa qui produisent une partie du magnifique bois utilisé pour fabriquer les ukulélés devraient-ils rejoindre la liste des espèces menacées d’Hawaï, qui est déjà plus longue que celle de tous les autres États ?

Tout d’abord, la mauvaise nouvelle : l’Université d’Hawaï estime qu’il ne reste aujourd’hui qu’un dixième des forêts de koa originelles de l’État. Les chercheurs ont démarré l’horloge en 1779, lorsque le capitaine James Cook est arrivé à Hawaï et que les forêts de koa et de ‘ohi’a étaient les arbres dominants de la canopée des six grandes îles.

De nombreux lecteurs pourraient penser que la décimation du koa est due à l’immense popularité de ce bois richement coloré pour les dos, les côtés et souvent les dessus des ukulélés et des guitares. En réalité, l’industrie du meuble a toujours englouti la majeure partie du bois de koa. Les instruments de musique ne représentent qu’une petite partie de la récolte.

Mais la véritable raison de la forte diminution des forêts de koa est la coupe à blanc qui a commencé dans les années 1830 – non pas pour le bois, mais pour ouvrir de vastes zones de terres au pâturage du bétail, et plus tard, à la canne à sucre. Une fois que le bétail a proliféré, il a brouté les jeunes pousses et récolté les cimes des plus grands arbres, ce qui a eu un impact supplémentaire sur les forêts. De nombreuses espèces végétales et animales endémiques dépendant des forêts ont disparu, certaines pour ne jamais revenir.

“L’industrie du meuble a toujours englouti la plus grande partie du bois de koa”.

HLa récolte du bois de santal a commencé dans les années 1790 pour le commerce vers l’Asie. Dans les années 1830, le commerce du bois de santal s’est effondré parce que les réserves étaient presque épuisées et que des espèces de bois de santal d’autres pays étaient disponibles. Bien que le koa n’ait pas eu de marché international dans les années 1800, il était en grande partie utilisé à Hawaï. Néanmoins, la plupart des koa situés à des altitudes inférieures ont disparu. Les forêts qui prospéraient entre 200 et 600 pieds d’altitude ont été anéanties, ce qui a limité la diversité génétique de l’espèce. Les peuplements qui subsistent aujourd’hui se trouvent à des altitudes plus élevées, principalement entre 2 000 et 6 000 pieds.

En 1892, les autorités hawaïennes s’inquiétaient de la qualité de l’eau. Ils ont réalisé que le défrichage des forêts augmentait considérablement l’érosion du bassin versant, et ont donc créé le Bureau de l’agriculture et de la sylviculture. Et avec l’aide de l’association des producteurs de sucre hawaïens, ils ont créé en 1903 une division de la foresterie pour établir des réserves forestières.

Ils ont commencé par planter de nouveaux arbres sur les paysages dénudés. Bien que ce soit une bonne chose, ils ont également planté de nombreuses espèces étrangères, comme l’eucalyptus. À la fin des années 1930, ils plantaient deux millions d’arbres par an. En 1940, plus de 1,2 million d’acres avaient été mis de côté comme réserves forestières.

Les années 1980 ont marqué le début d’une période de reforestation éclairée. De 1980 à 2004, 8000 acres de koa ont été plantés au Umikoa Ranch sur l’île d’Hawaï. David Matsuura, l’intendant du ranch basé à Hilo, affirme que certains arbres sont maintenant grands, mais il n’est pas encore sûr de la qualité. “C’est le problème avec le koa. C’est une culture à très long terme”.

Au Hakalau Forest National Wildlife Refuge, au nord-ouest de Hilo, sur la grande île d’Hawaï, 271 000 koa ont été plantés depuis 1985, avec un “taux de survie de 70 %”, selon Baron Horiuchi, horticulteur au service américain de la pêche et de la faune.

En 1984, Jean Ariyoshi, épouse du gouverneur d’Hawaï de l’époque, a encouragé la plantation de 25 000 arbres pour commémorer le 25e anniversaire de la création de l’État hawaïen. L’année suivante, elle a insisté pour que l’on plante un arbre pour chacun des 1 138 000 citoyens d’Hawaï en l’honneur des premiers Japonais arrivés à Hawaï 100 ans plus tôt. De façon remarquable, cet effort massif de plantation a été accompli en un an et demi.

Au Haleakala Ranch sur Maui, deux peuplements de koa ont été plantés en 1985 à partir de graines provenant de la Grande île. Malheureusement, le bétail a franchi la clôture construite pour les empêcher d’entrer et a coupé la cime des arbres alors qu’ils n’avaient que deux ou trois ans. Néanmoins, les peuplements ont survécu et des clôtures bien meilleures ont été installées depuis. Au Ranch Haleakala, la plantation se poursuit encore aujourd’hui.

En 2015, Paniolo Tonewoods a été formé à Maui en tant que joint-venture entre Taylor Guitars, d’El Cajon, en Californie, et Pacific Rim Tonewoods, juste au sud de la frontière dans l’État de Washington. Paniolo travaille désormais avec la Native Nursery de Maui, qui cultive des plants destinés à la plantation et qui est très à cheval sur la science de l’élevage de bois de qualité supérieure. supérieure par divers moyens, y compris la sélection des pousses des meilleurs arbres.

En 2015, Paniolo Tonewoods a récolté 40 arbres au ranch Haleakala. Les résultats semblaient prometteurs, alors ils sont allés chercher 500 autres arbres. Ils ont étêté les cimes rabougries des arbres et se sont concentrés sur les souches, comme on surnommait les troncs raccourcis par le bétail. Ils prennent soin de ne pas blesser les souches lorsqu’ils les font tomber. Les souches ont été rapidement arrondies pour éviter l’invasion des scarabées ambrosia, qui pouvaient percer les troncs, et les souches ont été expédiées à Pacific Tonewoods dans l’État de Washington pour être broyées. Chaque souche et chaque système racinaire restant ont été numérotés au cas où certaines racines germeraient, afin que les pousses des arbres particulièrement beaux puissent être sélectionnées par la pépinière indigène dans le cadre de la science de la sélection des meilleurs candidats à la propagation.

À l’usine de Washington, chaque planche coupée était numérotée, puis évaluée pour son potentiel. Taylor avait accepté d’utiliser tout le bois, il s’agissait donc d’évaluer le potentiel de chaque pièce. Les planches ont été séchées à l’air libre, puis expédiées à l’usine Taylor d’El Cajon. Là, il a fallu les sécher trois fois jusqu’à ce qu’elles soient suffisamment stables pour être transformées en ukulélés et en guitares.

Taylor doit être félicité pour sa recherche proactive de moyens d’obtenir des bois de résonance traditionnels durables. La société s’est déjà associée à Madinter, un fournisseur international de bois, pour s’assurer les services d’un producteur d’ébène au Cameroun, Crelicam. Taylor a fait la même chose avec l’acajou du Honduras, en s’associant à la coopérative forestière Copén et à MaderaVerde, un homologue hondurien de GreenWood, une organisation américaine à but non lucratif dont l’objectif est de promouvoir les produits forestiers durables. Le koa semblait être la prochaine étape logique dans la recherche de sources durables de bois de tonalité traditionnels.

Martin, entre autres, s’est penché sur d’autres bois de tonalité durables tels que le cerisier, ainsi que sur la sécurisation de sources adéquates de bois traditionnels, dont le koa. De nombreux petits fabricants d’ukulélés et de guitares font également leur part, à la fois en plantant des koa et en s’engageant à utiliser des arbres morts ou tombés à cause du vent et d’autres facteurs environnementaux.

Joe et Kristen Souza, de Kanile’a Ukuleles, auraient planté quelques centaines d’arbres sur la Grande île. Jorma Winkler, de Winkler Woods, a créé Imua Ukuleles avec Shinji Takahashi, en utilisant des arbres koa tombés au sol. David Gomes, fabricant d’ukulélés et de guitares à Hawi sur la Grande île, utilise des grumes de koa récupérées depuis plus de 40 ans. Mickey Sussman, d’Anahola Stringed Instruments à Kauai, utilise des troncs de koa tombés au sol sur sa propriété à Kauai et y cultive également son propre koa. La liste est longue.

Par le biais d’une association à but non lucratif appelée Reforest Hawaii, Joe Souza, à droite, de Kanile`a Ukulele, travaille à la plantation de milliers de jeunes arbres de koa dans son ranch de 118 acres sur l’île d’Hawaii.

Néanmoins, comme la majeure partie du koa récolté est transformée en meubles, quel est l’intérêt d’en garder un peu pour les guitares ?

Le magasin de meubles et de cadeaux Martin &amp ; MacArthur, basé à Hawaï, est le plus grand acheteur de koa au monde depuis plus de 50 ans. En partenariat avec Hawaiian Legacy Hardwoods Limited Partnership Company, Martin &amp ; MacArthur a accepté de planter un nouveau koa pour chaque meuble qu’il vend. Ces arbres sont marqués afin de pouvoir être localisés et suivis par GPS par les propriétaires de meubles et par les donateurs de Hawaiian Legacy Hardwoods.

À ce jour, plus de 25 000 koa ont été plantés dans ce qui était autrefois la forêt de koa du roi Kamehameha I, au nord de Hilo sur la Grande île. Martin &amp ; MacArthur souligne qu’il y a maintenant plus de koa à Hawaï qu’il y a dix ans.

Les zones plantées sont clôturées pour empêcher le bétail d’entrer, mais, ce qui est peut-être encore plus important, Martin &amp ; MacArthur s’est engagé à ne jamais abattre de koa pour ses meubles. Au lieu de cela, ils n’utilisent que des arbres morts ou tombés à cause des effets de l’environnement.

Le PDG de Hawaiian Legacy Hardwoods, Jeff Dunstan, demande aux investisseurs d’acheter un plant de koa. Chaque petit arbre sera doté d’une étiquette d’identification électronique qui permettra de le localiser au cours de sa croissance. En outre, Hawaiian Legacy Hardwoods plantera trois arbres de koa pour chaque arbre qui a été donné. Le Four Seasons Resort de Hualalai, sur la Grande île, s’est associé à Hawaiian Legacy Hardwoods dans le but de planter 500 000 koa. Les clients ont la possibilité de faire don de 8 dollars par nuit pour leur séjour en chambre pour ce projet.

Sauver les forêts d’Hawaï

Les groupes environnementaux ont également pris le train en marche pour sauver les forêts d’Hawaï. Le Sierra Club en est un fervent défenseur, tout comme The Nature Conservancy. Dans la réserve Kona Hema de The Nature Conservancy, sur le versant sud du Mauna Loa sur la Grande île, se trouve le plus grand koa connu. Il s’étend sur une hauteur impressionnante de 115 pieds, avec un tronc de 9 pieds de diamètre à hauteur de poitrine et une canopée s’étendant sur quelque 93 pieds au-dessus du sol de la forêt. Cet arbre est inscrit au registre national des grands arbres. Bien que les koas grandissent habituellement de 60 à 200 ans, selon les conditions environnementales, celui-ci aurait plus de 500 ans. C’était un arbre de taille importante lorsque le roi Kamehameha I est né et lorsque le capitaine Cook est arrivé à Hawaï.

Le Koa est une espèce clé et les groupes environnementaux considèrent que la préservation et l’amélioration des forêts endémiques d’Hawaï sont d’une importance vitale. Les deux principaux arbres de la canopée – le koa et le ‘ohi’a – accomplissent tant de choses pour Hawaï, fournissant nourriture et abri à une variété d’oiseaux, d’insectes et de plantes, dont beaucoup sont en danger. Il protège les bassins versants en réduisant l’évaporation grâce à sa large canopée et en empêchant l’érosion. Il permet la croissance d’autres plantes qui sont protégées du soleil et du vent. C’est une plante fixatrice d’azote, qui enrichit donc le sol. Pour ceux qui comptent l’empreinte carbone, une plantation de 100 jeunes koa permet de compenser les émissions de carbone d’une famille moyenne pendant deux ans.

Pour ceux qui ne sont pas intéressés par l’empreinte carbone, sachez qu’au cours de la dernière décennie, la valeur du koa a augmenté de 1 000 %. Au cours de la décennie précédente, elle avait encore augmenté de 1 000 %. Le koa fait partie des bois les plus précieux au monde. Grâce aux efforts actuels de reboisement et à l’utilisation de bois de récupération, il a un bel avenir et une belle promesse pour les investisseurs.

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