Roots Uker Lil’ Rev surmonte l’adversité avec ‘Fascinatin’ Rhythm’.

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Extrait du numéro de printemps 2017 de Ukulele | PAR JIM D’VILLE

En 1980, Marc Revenson, 12 ans – désormais mieux connu sous le nom de Lil’ Rev – a acheté une guitare avec l’argent gagné en distribuant les journaux à Milwaukee, dans le Wisconsin. Cela l’a conduit à une succession d’instruments de musique, dont l’harmonica, la mandoline et le banjo. Puis, en 1993, “Je jouais dans un pub irlandais à Milwaukee et un fan m’a apporté un vieux banjo-ukulélé en mauvais état, qui avait besoin d’être réparé, et me l’a donné”, dit-il. “Il m’a dit qu’il était dans sa famille depuis longtemps et que personne ne l’utilisait. Alors je l’ai réparé et j’ai commencé à en jouer”.

Et c’était le début de la fascination de Lil’ Rev pour le ukulélé, qui allait le conduire dans un voyage couvrant des centaines de milliers de kilomètres au cours des deux décennies suivantes, et l’attacher à des dizaines de milliers de fans. Mais c’était aussi l’aube d’une carrière au cours de laquelle il allait rencontrer l’amour et la perte tragique.

“As enfant, je voulais être dans un groupe de rock ‘n’ roll”, dit-il. “Toutes mes idoles étaient des groupes de rock ‘n’ roll, des hair bands, du heavy metal – Allman Brothers, Lynyrd Skynyrd, Mötley Crüe, et tout ce genre de musique des années 80. À l’âge de 16 ou 17 ans, j’ai entamé une transition vers une musique plus acoustique. J’ai commencé à aller à des open-mics, à rencontrer des musiciens partageant les mêmes idées, et ensuite à jouer au coin des rues de Milwaukee. Je ne sais pas si j’avais consciemment l’intention de gagner ma vie en tant que musicien un jour. Je ne savais pas à quoi cela ressemblait. Et je l’ai fait secrètement parce que personne n’aurait encouragé son enfant à devenir un musicien professionnel. Comme on dit dans la communauté juive, “mieux vaut un médecin ou un avocat, mais jamais un klezmer”.

Alors comment ce multi-instrumentiste déjà accompli a-t-il abordé l’apprentissage du ukulélé ? “Pour la plupart, je suis autodidacte. Je joue du plectre sur la mandoline et la guita.rAu début, j’utilisais un médiator en feutre, comme certains le faisaient à l’époqmédiator au fil du temps, j’ai commencé à intégrer le fingerpicking, les leads à une corde et la mélodie des accords dans mon jeu au ukulélé. C’est alors que je me suis débarrassé du médiator”. L’une des principales influences stylistiques de Lil’ Rev sur le ukulélé est la suivante le “Magicien des cordes”, Roy Smeck. Joel Eckhaus, de Earnest Instruments à Portland, dans le Maine, a pris des leçons avec Smeck dans les années 1970, et se souvient le vif intérêt de Lil’ Rev pour le style Smeck :

“J’étais à Santa Cruz au Far West Ukulele Festival en 2004 et il s’est approché de mon stand. Il avait faim de connaissances – j’en avais. On s’est assis. Je lui ai appris quelques riffs de Smeck. Il les a appris.” Environ un an après avoir reçu le ukulélé banjo, Lil’ Rev a acquis son premier ukulélé à corps en bois, un Favilla soprano. “C’est l’instrument que je tiens sur la couverture de mon premier CD de musique pour ukulélé, Fountain of Uke, sorti en 2003”, dit-il. “Cependant, ma première tentative d’enregistrement du ukulélé est un CD de 1996 intitulé Uke Tpropre. Chaque année après Uke TJ’étais en train de jouer de plus en plus du ukulélé. J’en étais tombé amoureux.

“Après l’université en 1993, j’ai décidé de prendre une année sabbatique et de travailler à plein temps comme musicien. Cela s’est transformé en sept ans. Mes premières tournées n’étaient pas des tournées de ukulélé, à proprement parler. Il s’agissait d’un patchwork d’événements de la communauté juive, de concerts à domicile, de cafés et de coins de rue à Seattle, à la Nouvelle-Orléans, dans des endroits comme ça, où je jouais de la guitare, de l’harmonique et de la musique.aet un air de ukulélé de temps en temps”. Par coïncidence, à peu près à la même époque, le ukulélé revenait discrètement dans la conscience musicale américaine. Jumpin’ Jim Beloff, qui a été le principal promoteur de la vague actuelle de popularité du ukulélé, se souvient que Lil’ Rev l’a contacté au début des années 1990 : “Il était très enthousiaste à l’égard de nos recueils de chansons pour ukulélé, et j’ai commencé à avoir de ses nouvelles régulièrement. Il était manifestement heureux que d’autres personnes encouragent le renouveau de cet instrument.”

En 2000, Marc s’est installé et a pris un emploi de professeur de musique dans une école primaire et de conférencier dans un collège de Milwaukee. Puis, en 2005, on lui a proposé d’écrire des manuels d’instruction musicale pour Hal Leonard Publishing. “Il se trouve que j’étais au bon endroit au bon moment”, note-t-il. “Hal Leonard, qui est basé à Milwaukee, cherchait à commencer à développer ses publications sur le ukulélé. Je possédais également les compétences requises pour jouer du ukulélé, mais aussi pour lire et écrire de la musique. Et j’étais prêt à prendre des risques dans ma propre vie en quittant la sécurité relative d’un emploi bien rémunéré avec des avantages sociaux et en me lançant dans l’aventure. J’ai donc quitté le 9 à 5 et j’ai découvert à quel point j’aimais être indépendante. J’aime travailler, mais je n’aime pas être au même endroit tous les jours”.

Armé d’un diplôme en éducation communautaire, Rev a découvert qu’écrire des livres et voyager pour présenter des ateliers de musique était tout à fait dans ses cordes. “Je pensais juste que je le ferais au niveau de l’école primaire ou du collège, plutôt que sur la route. Je suppose que la vie a une façon de vous mettre sur le chemin que vous êtes censé emprunter”. À ce jour, Rev a dix titres Hal Leonard à son actif.

https://dev.ukulelemag.com/stories/news/clawhammer-ukulele-lesson-take-this-lil-rev-approved-primer

Un trésor de strums et de techniques

Pendant cette période, les habitants de son État natal ont contribué à renforcer la confiance de Rev en tant que musicien de scène. Ils l’ont fait en partie en lui décernant un certain nombre d’accolades musicales prestigieuses, notamment le prix du meilleur Folksinger 2004 décerné par la Wisconsin Area Music Industry et le prix du meilleur harmoniciste instrumental en 2000 par la même organisation. Lil’ Rev déclare : “Les habitants du Wisconsin m’ont beaucoup soutenu dans mes efforts pour jouer de la musique roots.” Lil’ Rev a également remporté le Hohner National Blues Harmonica Competition et a été intronisé en 2003 au America’s Old-Time Country Music Hall of Fame. Lil’ Rev continue à donner l’amour du ukulélé à sa ville natale de Milwaukee en tant que fondateur du Milwaukee Ukulele Club et du Milwaukee Ukulele Festival qui a lieu chaque année en octobre.

“Ce n’est qu’en 2008-09 que mes tournées ont commencé à ressembler davantage à des tournées de ukulélé. C’est à ce moment-là que l’infrastructure du ukulélé a commencé à devenir apparente, notamment la présence en ligne. Les clubs de ukulélé des petites villes où j’avais enseigné à huit ou neuf personnes comptaient maintenant 40, 50 ou 60 personnes. Je me suis donc lancé et j’ai commencé à le faire à une époque où il y avait deux ou trois instructeurs à plein temps tout au plus sur la route.” À mesure que la popularité de l’instrument s’est épanouie, le nombre de joueurs vétérans qui ont commencé à sortir de l’ombre a augmenté. “Au début, je cherchais les joueurs qui m’avaient précédé et j’essayais de passer du temps avec eux : Lyle Ritz, Travis Harrelson, Fred Fallin, Bill Tapia, et tout un tas de joueurs moins connus.”

Quant à son propre développement, Rev dit que son intérêt reviendrait toujours à la strum. “J’étais tout simplement fasciné par les techniques de la main qui gratte et je savais qu’une fois que j’en aurais une bonne maîtrise, tout le reste serait totalement accessible.” Ainsi, alors qu’il commençait à créer du matériel pédagogique pour le ukulélé, “mon intérêt pour les techniques de grattage a évolué vers mon propre style et mes capacités se sont accrues. Je pense que la contribution la plus importante que j’ai apportée à l’American Ukulele Revival a été de transmettre les techniques de grattage à travers mon cours Essential Strums & Strokes. C’est ce “rythme fascinant” qui est au cœur de tout ce qui est joyeux et intemporel lorsqu’on joue du ukulélé”.

Non seulement Lil’ Rev est un défenseur infatigable du ukulélé, mais il a également créé un certain nombre de programmes de patrimoine culturel en solo imprégnés de son héritage juif et yiddish. “J’ai un spectacle intitulé The Jews of Tin Pan Alley. Il y a beaucoup de ukulélé dans ce spectacle, qui raconte l’histoire d’un certain nombre de célèbres artistes juifs, éditeurs de chansons, danseurs, comédiens et autres. J’ai aussi une émission intitulée Jews &amp ; Blues, qui raconte l’histoire des petits labels de blues appartenant à des Juifs, comme le label Chess de Leonard et Phil Chess. Et enfin, j’ai une émission dans laquelle je présente des contes et des chansons populaires juifs et yiddishs intitulée “Fiddler on the Roof Meets Oh, Brother Where Art Thou”.

En 2008, le mode de vie itinérant de Rev a changé lorsqu’il a rencontré sa future épouse, Carol Alvarez. Carol était également indépendante, en tant que massothérapeute et professeur de yoga. Ils se sont mariés un an plus tard. L’hiver étant la période creuse pour Carol, elle a accompagné Marc pour la première fois lors de sa tournée hivernale annuelle de trois mois, qui a parcouru plus de 16 000 miles, du Wisconsin à la Floride en passant par la Californie et Washington, et tous les endroits intermédiaires. “Elle a adoré ça”, dit-il. “Elle a aimé tous les uke et il ne lui a pas fallu longtemps pour s’éprendre de ce style de vie”. Lorsque la fille du couple, Mariela, est arrivée en 2009, elle est immédiatement devenue une guerrière de la route du ukulélé, elle aussi.

Malheureusement, ces heureux moments en famille ne dureraient pas longtemps : En juillet 2015, Carol a été diagnostiquée avec un cancer du poumon de stade 4. La communauté des ukulélés s’est mobilisée pour venir en aide à la famille en collectant plus de 71 000 dollars dans une campagne GoFundMe. Carol est décédée en décembre de la même année. “Quelques jours avant sa mort”, raconte Marc, “Carol a dit qu’elle voulait que ses cendres soient dispersées sur la côte ouest, parce que c’étaient les jours les plus heureux de sa vie – être sur la route avec juste nous trois. Nous avons donc dispersé ses cendres l’été dernier à Anacortes, Washington, près des îles San Juan, dans les séquoias du nord de la Californie, et dans d’autres endroits qu’elle aimait.”

Des moments heureux sont revenus pour Lil’ Rev et Mariela depuis le décès de Carol. Il a repris contact avec sa petite amie du lycée, Jenna Lynn McBain. “J’ai décidé que je voulais aimer et je ne voulais pas être en deuil pendant des années comme j’ai vu les autres le faire. J’ai donc choisi l’amour. Jenna Lynn a été notre ange et nous honorons Carol tous les jours.”

Les projets actuels de Lil’ Rev comprennent Claw and Hammer – un enregistrement rempli d’airs folkloriques américains arrangés pour le style de ukulélé “clawhammer” – et deux livres d’instruction Hal Leonard : Essential Strums & ; Strokes : A Treasury of Strum-Hand Techniques, et Intros &amp ; Endings.

Stuart Fuchs, professionnel du ukulélé en tournée, dit de Lil’ Rev : “Au-delà de sa musique et de ses compétences pédagogiques, ce qui m’inspire chez Lil’ Rev, c’est sa façon d’écouter. Chaque fois que nous parlons, j’ai l’impression qu’il met le monde en attente. Il partage avec amour sa vaste connaissance de l’histoire de la musique traditionnelle et roots avec un esprit d’humilité et de générosité qui est inspirant à côtoyer.”

Et selon Jim Beloff, c’est l’amour de Lil’ Rev pour la musique folk et son héritage, et leur fusion, qui font de lui une véritable affaire. “Je pense que Rev représente l’aile Woody Guthrie de la fête du ukulélé. Il a passionnément connecté tous ceux d’entre nous qui aiment cet instrument avec le côté folk du ukulélé. Il a fait du ukulélé une forme d’art unique, et il en est le propriétaire – son caractère, son répertoire et ses performances. En ce sens, ce que Lil’ Rev fait est authentique, vrai et remarquable”. Ou comme l’icône folk Pete Seeger l’a dit un jour : “Écoutez ça ! Lil’ Rev est génial !”

L’éducateur musical et animateur Jim D’Ville est l’auteur de la série de DVD Play Ukulele By Ear et anime le populaire site web Play Ukulele By Ear www.PlayUkuleleByEar.com.

Leçon de ukulélé pour débutants : sortir de la page améliorera instantanément votre jeu.

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