Raiatea Helm : Porte-flambeau de la musique traditionnelle hawaïenne

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PAR AUDREY COLEMAN | DU NUMÉRO DE PRINTEMPS 2018 DE UKULELE.

La voix de soprano qui fait fondre le cœur s’envole sur la grenade de son ukulélé. “Quand je ne fais que chanter, j’ai l’impression d’essayer de suivre la guitare et la basse”, explique Raiatea Helm. “Mais quand je joue et chante, c’est différent. J’ai l’impression de faire vraiment, vraiment partie de la musique plutôt que d’être juste une chanteuse.”

À l’automne 2017, la chanteuse née à Molokai a enthousiasmé un public de Californie du Sud au Whittier College avec des mele (chants ou chansons) en langue hawaïenne et des chansons d’inspiration hawaïenne en anglais. Dans ses introductions à chacune d’entre elles, elle s’est appuyée sur ses connaissances de la culture hawaïenne ainsi que sur son expérience personnelle.

C’était une performance généreuse. Pas de première partie. Pas de numéros instrumentaux par le trio de soutien pour lui permettre de respirer. Vêtue d’une robe moulante qui lui arrivait au mollet et de très hauts talons, elle a chanté et gratté pendant près de deux heures. A la fin, après que le public ait crié Hana hou ! (Encore !) pendant plusieurs minutes, Helm revient sur scène. En riant, elle a enlevé ses talons, remonté la robe à imprimé vif jusqu’aux genoux et dansé le hula.

Raiatea Mokihana Maile Helm a fait irruption sur la scène musicale hawaïenne à l’âge de 16 ans. À peine deux ans plus tard, son premier album, Far Away Heaven, a été acclamé par la critique et a enthousiasmé le public hawaïen. En 2003, elle est devenue la plus jeune artiste à être nommée chanteuse de l’année par la Hawaiian Academy of Recording Arts. Depuis lors, elle a reçu sept autres des prestigieux prix Na Hoku Hanohano de l’Académie, ainsi que deux nominations aux Grammy Awards. Ses tournées de concerts l’ont conduite au-delà d’Hawaï, dans une multitude de lieux sur le continent, en Asie et dans le Pacifique Sud. Elle se produit fréquemment dans des festivals consacrés à la musique traditionnelle hawaïenne.

Environ une semaine après le concert de Whittier, Helm a partagé les points forts de son parcours musical et personnel, s’exprimant depuis sa maison à Honolulu. Au cours de notre conversation, elle a prononcé le mot ukulélé de la manière traditionnelle hawaïenne – oo-koo-lay-lay – en faisant le son glottal initial exprimé en écriture par la marque okina (‘ukulélé). Elle communiquait d’une manière franche et réelle. Il n’y avait aucune trace d’assurance ou de désinvolture. Lorsqu’elle avait besoin de réfléchir à une réponse, elle prenait son temps. Parfois, elle se corrigeait elle-même. Ses réactions pouvaient aussi être rapides et spontanées. À tout moment, elle s’exprimait avec une certaine modestie, ce qu’on pourrait appeler l’humilité.

Parce que le chant et le grattage de Helm semblent si naturels et sans effort, il est difficile de croire qu’elle a eu du mal à maîtriser l’accompagnement au ukulélé. “J’ai pratiqué le grattage non-stop avant de me mettre à chanter”, dit-elle.

Au fil du temps, elle a développé une strumming pour compléter son style vocal. “Je pense que tout le monde crée sa propre strum,” réfléchit-elle. ” Je monte (le manche) et je fais un double truc quand je redescends… “. Ce n’est pas toujours régulier. Ça vient en quelque sorte après le rythme. Je ne sais pas d’où ça vient. C’est comme Dada da dada, Dada da da da da . . . . Ma strum a déjà trouvé sa place naturelle. Je ne pense pas à ma strum.”

Elle a tourné son attention vers le fait de devenir plus à l’aise avec les accords. “Essayer de se souvenir des accords demande beaucoup d’efforts”, dit-elle. “Des amis comme Bryan Tolentino ont été d’une grande aide, tout comme d’autres amis qui ne jouent pas normalement du ukulélé mais qui savent comment trouver ces accords supplémentaires. Cela m’a été utile, car je ne suis pas une personne qui joue du ukulélé. Je ne connais pas le ukulélé comme Jake le connaît. J’utilise l’instrument pour m’accompagner et garder le rythme.”

Bryan Tolentino est l’une des armes secrètes du monde du ukulélé

Elle admire les chanteurs célèbres des décennies passées, comme Lena Machado et Genoa Keawe, qui s’accompagnaient au ukulélé. “C’était quelque chose qu’elles utilisaient pour contrôler le rythme et la musique et pour aider à exprimer leurs sentiments”.

En écoutant leurs enregistrements, Helm a également absorbé la capacité de ha’i, un mouvement vocal rapide du registre inférieur au registre supérieur. Le ha’i exprime un sentiment profond et incorpore une prise subtile dans la voix. “C’est un peu comme un cri”, explique-t-elle. “Il intervient lorsque le chanteur le juge approprié. Je pense qu’on ne peut pas enseigner le ha’i à quelqu’un. Le ha’i est un don. Je l’avais entendu et il est sorti naturellement et c’est pourquoi, au début de ma carrière, beaucoup de gens m’ont soutenue.”

Bien que son cœur musical et sa maison restent à Hawaï, elle n’hésite pas à jouer d’autres genres. De temps en temps, elle insère un air pop dans ses concerts et ses enregistrements. Un jour, elle aimerait chanter l’air d’opéra “O mio babbino caro” de Puccini.

Avant que le chant ne devienne sa passion, Helm s’est liée au ukulélé. Son premier professeur a été sa grand-mère maternelle, qui était imprégnée de la culture hawaïenne. “Mon premier souvenir du ukulélé remonte à l’âge de quatre ans. Mon tutu jouait un concert de Kamaka”, raconte Helm. “Elle est venue à Molokai [from Kauai] pour aider à élever les enfants. J’étais son préféré. Elle était une personne très importante dans ma vie et elle me manque terriblement.”

Alors que Helm grandissait, le ukulélé a pris un rôle particulier pour elle. “C’était comme une couverture de sécurité. Si j’avais quelque chose qui me mettait mal à l’aise, j’avais l’ukulélé. C’est ce qu’il était pour moi.”

Elle a été fascinée par la musique instrumentale qu’elle a entendue lorsqu’elle fréquentait un halau (école de hula) local. Elle se souvient avoir jeté des regards furtifs aux musiciens qui l’accompagnaient alors qu’elle dansait avec sa classe lors du festival Merrie Monarch, les Jeux olympiques de hula.

En sixième année, à sa grande joie, un instructeur a enseigné le ukulélé aux élèves. La plupart de ses camarades de classe n’avaient pas son enthousiasme. En riant, elle se souvient : “Disons que j’étais la seule fille à jouer du ukulélé.”

Peu de temps après, son frère aîné lui a dit qu’elle ne serait jamais bonne au ukulélé. Découragée pendant un moment, elle finit par comprendre que le modèle de réussite de son frère était les Ka’au Crater Boys, un duo extrêmement populaire pour son fingerpicking fulgurant et ses accords décalés. “Tout le monde essayait de jouer comme les Ka’au Crater Boys. Je me souviens que nous avions des concours à Molokai pour savoir qui pouvait jouer le plus comme eux. Plus tard, quand j’ai découvert la musique traditionnelle hawaïenne, j’ai compris que c’était ma vocation”.

À l’âge de 16 ans, à l’aube d’une remarquable carrière de chanteuse, elle reçoit de ses parents son tout premier ukulélé comme cadeau de Noël. Il s’agissait d’un ténor de marque Mele fabriqué à Maui. Depuis lors, elle a acquis plus d’une douzaine de ukulélés. Certains ont été offerts par KoAloha, la société de fabrication d’ukulélés qui a été son premier sponsor officiel. Elle en a reçu d’autres de la part de sympathisants rencontrés sur la scène musicale hawaïenne, comme le célèbre luthier Chris Kamaka. “Vous savez quoi ?” s’exclame-t-elle, “pour mon 21e anniversaire, oncle Chris m’a offert un magnifique ténor à six cordes. C’était magnifique !”

La photo de la couverture de son deuxième album, Sweet and Lovely, la montre tenant cet instrument. Aujourd’hui, en tant qu’artiste officielle de Kamaka, elle joue sur son deuxième ténor Kamaka. Récemment, elle est passée à une corde de sol aigu. “Quand je jouais sur un KoAloha, j’aimais vraiment jouer sur le sol grave, mais maintenant, parce que je prends des cours de théorie, avoir le sol aigu est beaucoup plus recommandé, d’après [musician/professor/composer] Byron Yasui et [jazz-uke virtuoso] Benny Chong. Ils préfèrent le high-G.”

Elle passe également aux cordes produites par Kamaka. “Ils utilisent des cordes qui donnent un son beaucoup plus doux. Elles sont comme celles qu’a Jake.”

Helm veut en apprendre davantage sur son instrument. “J’ai besoin d’améliorer mon art en tant que joueur de ukulélé. C’est pourquoi j’ai voulu en apprendre davantage sur l’instrument et aussi sur les différentes tonalités – non seulement jouer les accords de base, mais aussi apprendre, vous savez, les septièmes et les neuvièmes.”

Elle fait un peu de fingerpicking à la maison, mais n’a aucun intérêt à le faire sur scène. “Je le fais pour le plaisir. Je suis heureuse d’être une chanteuse qui utilise le ukulélé pour gratter, mais je n’essaie pas d’être une Brittni Paiva ou une Taimane Gardner. C’est leur métier. C’est leur don.”

Cherchant toujours à élargir son vocabulaire musical, Helm a commencé à travailler pour obtenir un diplôme en musique à l’Université d’Hawaï à l’automne 2017. “Je suis tellement heureuse d’avoir pris la décision d’aller à l’école, car je sais que cela va ouvrir tellement de portes après avoir appris ce que je compte apprendre. Le monde de la musique est énorme … . C’est difficile, mais j’adore ça.”

Il lui a fallu quelques mois pour équilibrer la lourde charge de cours avec les exigences de sa carrière et son engagement envers les relations qui lui sont chères. Pourquoi entreprendre cela à l’âge de 33 ans ? “Pour améliorer mon métier”, dit-elle avant de s’esclaffer. “Dès la deuxième semaine, je me suis dit : “Qu’est-ce que je fais ?”. Mais maintenant, je suis juste fascinée par la théorie musicale, l’entraînement oral, le piano et la diction pour les chanteurs – en allemand, italien, latin et français.”

Pour ceux qui veulent faire carrière dans la musique, elle recommande de rester en contact avec ses racines. “Avoir une bonne base est essentiel, que ce soit une base musicale, une base culturelle ou une base commerciale, si c’est votre objectif”, dit-elle. “Ma base, c’était l’amour. Famille [meant]avoir les connaissances qui ont été inculquées par mon tutu et mon [paternal] grand-mère. En tant que petit-enfant, je sens que c’est ma mission d’apprendre notre histoire et nos lignées. . . . Avoir les matriarches dans ma vie était vital pour que je puisse être inspirée et trouver la confiance.”

Elle insiste sur la confiance en soi. “Rien ne vaut votre voix intérieure, vos véritables instincts. Soyez ouvert d’esprit et prenez le temps de réfléchir. Avec la musique, il ne faut pas se précipiter. Et c’est ce que j’ai appris. En étant créatif, chacun travaille à un rythme différent.”

L’enfance de Helm à Molokai a contribué à son fondement personnel. Au cours de ces années, elle a appris à établir des relations avec les autres. “Je ne dis pas que tout le monde est en bons termes, mais nous nous alohaons les uns les autres. Nous nous respectons les uns les autres”, dit-elle. “Quand vous grandissez dans une si petite communauté, on vous apprend automatiquement à être humble”, ajoute-t-elle en riant, “Il faut l’être !”. Avec un père comme le mien, il me tordait le cou si j’étais prétentieuse ou si je n’étais pas humble. C’est juste une valeur qu’on nous a enseignée dès le plus jeune âge.”

La ville de Kaunakakai, où elle a passé ses premières années, a à peine changé. “Nous avons un quai. Il fait environ un kilomètre de long. . . C’est là que beaucoup de jeunes du lycée traînaient. Nous passions aussi du temps dans un endroit appelé Kala’e, où se trouve le poste de surveillance de Kalaupapa. [a seaside cliff that faces the former leper colony].”

La prise de conscience de son identité hawaïenne est plus profonde lorsqu’elle a sept ans. Cette année-là, son père a acquis un bail à long terme pour deux acres de terre, des lots alloués aux résidents de Molokai capables de prouver leur ascendance hawaïenne. Aussi souvent qu’elle le peut, Helm se rend à Honolulu pour rendre visite à ses parents dans la maison que son père a construite là-bas. Elle aime regarder ses parents, aujourd’hui à la retraite, faire des progrès dans leur ferme d’arrière-cour. “Ils font pousser des pastèques, des cantaloups, du maïs, des haricots et des tomates. C’est incroyable ! Mon père a installé un système d’irrigation et je l’ai aidé en partie.”

En plus de rattraper ses parents, ses oncles et tantes et ses nombreux cousins, elle soutient des projets locaux en se produisant. “Si la communauté a besoin d’aide pour la collecte de fonds, je suis là en un clin d’œil si je peux.”

Qu’elle se produise dans le cadre d’une collecte de fonds, d’un festival ou sur une scène de concert, le chant et le grattage de Helm s’appuient sur l’amour de sa famille, en particulier sur les soins prodigués par son tutu et sa grand-mère. “Il y avait quelque chose de spirituel dans leur présence. Cela a beaucoup à voir avec le passé de notre peuple et ma lignée. Je pense que cela m’a permis d’embrasser la musique traditionnelle à l’ancienne.”

Téléchargez notre guide GRATUIT pour sortir de la page et entrer dans la chanson afin de passer plus de temps à jouer et à s’amuser au ukulélé, et moins de temps à essayer de suivre les partitions.


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