Punk Goes the Uke | Ukulele

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Par Elizabeth Robson / Extrait du numéro d’hiver 2014 de Ukulele Magazine.

Pour beaucoup de gens, le joyeux ukulélé peut sembler l’antithèse de l’attitude bruyante et colérique du punk rock, mais pour un nombre croissant de punkers au Royaume-Uni, le petit instrument à quatre cordes s’avère parfaitement adapté. “À l’instar des Sex Pistols et des Clash, qui réagissaient à la pompe et à la virtuosité instrumentale exagérées de la musique punk, le pulele est devenu un instrument à part entière. [prog-rock] Comme les Sex Pistols et les Clash, qui réagissaient contre la pompe et la virtuosité instrumentale exagérées de groupes comme Emerson, Lake and Palmer, j’aime à penser que le fait de jouer les classiques du punk au ukulélé va un peu plus loin”, déclare Angus “Gus” McIntyre, qui fait partie du duo punk-ukulélé Gus &amp ; Fin, originaire de Glasgow.

Bien qu’ils aient joué de la guitare électrique dans des groupes de rock et de ska depuis leur enfance, McIntyre et Fin, qui porte le nom de Raucous, sont passés aux ukes des années plus tard. C’est en 2006 qu’un ami a initié McIntyre au ukulélé, et peu après, il a acheté un uke Mahalo pour 20 dollars. Lorsqu’il l’a montré à son ami d’enfance, McIntyre se souvient que Raucous était assez perplexe et lui a demandé “Pourquoi as-tu acheté un de ces instruments ?”. Mais bientôt, les deux hommes étaient occupés à transposer des chansons des Ramones telles que “Blitzkrieg Bop” et “Cretin Hop” pour leurs nouveaux instruments. “Une fois que vous avez réalisé que c’est la même chose qu’une petite guitare avec deux cordes cassées, c’est assez facile”, dit McIntyre.

L’un des premiers groupes à avoir punkifié le ukulélé, Gus &amp ; Fin a, contrairement à de nombreux groupes punk, connu un succès viral. Leur chaîne YouTube, GUGUG, compte 11 000 abonnés et a enregistré plus de cinq millions de vues. Reprenant des chansons classiques de Devo, des Ramones, des Rezillos et des Clash dans le confort de leur maison, la réponse massive à leurs vidéos a rapidement montré qu’il y avait un appétit pour le punk à uke. Mais la plus grande émotion pour le duo jusqu’à présent s’est produite en 2011 lorsque les musiciens ont été invités à ouvrir un spectacle à Londres pour leurs héros de toujours, les Stranglers. Non seulement Gus &amp ; Fin ont repris les chansons du groupe pendant leur concert, mais les Stranglers eux-mêmes ont assisté à la scène depuis le balcon. “C’était plutôt amusant d’avoir des centaines de fans des Stranglers, et les Stranglers eux-mêmes, qui nous scrutaient. Nous sommes de grands fans, et c’était une nuit mémorable”, dit McIntyre.

Les filles veulent juste s’amuser

Étant donné que peu d’endroits sur terre ont adopté le ukulélé plus que le Royaume-Uni, il n’est peut-être pas surprenant que l’instrument se soit retrouvé dans les mains des punk rockers. Il existe des centaines de clubs de ukulélé en Grande-Bretagne et, selon les détaillants de musique indépendants, l’humble instrument connaît l’un des plus importants pics de vente au détail jamais enregistrés. Après avoir remplacé la flûte à bec dans les écoles publiques en tant que premier instrument appris par la plupart des enfants, le ukulélé se retrouve aujourd’hui dans un pourcentage plus élevé de foyers que lorsque George Formby a donné le coup d’envoi de la première vague de ukulélé en Grande-Bretagne à la fin des années 30 et au début des années 40. Il n’est pas exagéré de dire que, ces dernières années, le ukulélé – et ses variantes telles que les ukulélé baryton et ténor et le banjolele – est devenu l’un des instruments les plus cool à maîtriser.

Pour Clara Wiseman, l’ancienne bassiste du légendaire groupe punk UK Subs, la transition vers le ukulélé a été, en partie, thérapeutique. “J’ai été immobilisée pendant une longue période après une opération en 2010 et j’ai décidé d’utiliser mon temps de récupération pour apprendre un nouvel instrument”, explique Clara Wiseman. “Je savais que les ukes étaient bon marché, faciles à apprendre et légers à tenir. Quand je me suis rétabli, j’ai rejoint un club de ukulélé à Norwich parce que je voulais jouer avec d’autres personnes, mais en réalité, je voulais jouer du punk rock, alors j’ai poussé quelques amis à acheter des ukulélés.

“C’est comme ça que les Pukes ont commencé.”

Un groupe de punk au ukulélé, rauque, entièrement féminin, composé de 18 membres et basé à Londres, les Pukes incarnent l’esprit communautaire et de saisie du mouvement punk-uke. “Lors de notre première répétition, nous avons travaillé sur quatre chansons. Deux semaines plus tard, nous avions un concert !” dit Wiseman. Le groupe s’est formé en 2011, dit Wiseman, avec l’intention de fournir “juste un peu de plaisir entre amis une fois par mois.” Mais très vite, leur agenda a débordé de concerts dans des clubs et de participations à des festivals.

Pourtant, tout le monde n’était pas initialement convaincu que mélanger le punk et le ukulélé était une bonne idée.

“Mon premier ukulélé était un Tanglewood, mais il a connu une triste fin lorsque mon ex-mari l’a fracassé sur sa tête”, raconte Wiseman. “Il déteste les ukulélés !”

Heureusement, l’Arts Council England ne fait pas partie des détracteurs. En 2013, l’agence gouvernementale a payé les Pukes pour animer une série d’ateliers populaires de ukulélé pour débutants lors de plusieurs événements et festivals. “Nous nous sommes éclatés en apprenant à des groupes d’enfants et d’adultes comment on peut facilement apprendre à jouer des chansons avec seulement quelques accords et un simple grattage”, explique Wiseman. “Il y a un véritable esprit de partage et d’éducation dans le monde du uke. J’aime ça.”

Cil Wong, membre du groupe Pukes, reconnaît que les ateliers ont été une expérience extraordinaire. Elle se souvient avoir essayé de retrouver son uke disparu avec lequel un type ivre s’était amusé. Elle l’a finalement aperçu sur la scène se balançant au rythme de la musique, uke en main. “Il a dit que depuis toutes les années qu’il allait aux festivals, il n’avait jamais rêvé d’être sur scène”, raconte Wong. “Il était si heureux, et je me suis sentie très bien d’avoir pu lui donner cette opportunité.”

In autre clin d’œil aux effets de l’alcool, les Pukes ont parodié le titre d’un single des Dead Kennedys pour nommer leur propre premier album, Too Drunk to Pluck. Produit par Pat Collier, l’ancien bassiste des Vibrators, l’album contient des reprises de chansons des DKs, de Peter and the Test Tube Babies et de Cock Sparrer, mais sur ces morceaux ainsi que sur quelques originaux accrocheurs, l’ambiance est décidément moins menaçante et plus chantante.

Cette attitude accueillante a séduit Esme Tearle, membre du groupe, qui a vu pour la première fois les Pukes se produire lors d’un concert de guérilla à l’extérieur d’un festival et qui a décidé de se joindre à cette “bande de femmes punk déséquilibrées qui manient le ukulélé”. Elle a acheté un ukulélé et, un mois plus tard, s’est présentée à l’une de leurs répétitions. Aujourd’hui, Tearle se délecte de l’engouement suscité par le fait d’apprendre aux gens quelques accords. “Vous voyez l’étincelle dans leurs yeux une fois qu’ils ont appris quelques accords et ils partent avec une nouvelle obsession”, dit Tearle. “J’ai vu des femmes courir vers moi après un spectacle pour me dire qu’elles étaient ravies de voir une bande de femmes de plus de 30 ans s’amuser autant. Elles veulent former leurs propres groupes de punk. Le ukulélé semble apparaître de plus en plus sur la scène punk.

“C’est génial que ce petit instrument commence à être reconnu !”

Avec une pincée de Ska &amp ; Reggae

Alors que voir un spectacle en direct inspire certains anciens punks à raviver leur passion en utilisant le ukulélé, Paul Davies, du nord de l’Angleterre, alias le Ukulele Punk, a trouvé son inspiration en 2008 après être tombé sur une vidéo de Danielle Ate the Sandwich sur YouTube. “J’ai acheté un ukulélé ce jour-là”, raconte Davies. “Pas très rock ‘n’ roll, je sais.”

Davies écrit des originaux inspirés par les Buzzcocks, les Sex Pistols, les Damned et Discharge, mais il aime aussi mélanger les choses avec des chansons ska et reggae. Après ses débuts en solo et des concerts avec le groupe irlandais Stiff Little Fingers et d’autres, Davies s’est associé à un bassiste et à un percussionniste pour obtenir un son plus complet. “Nous avons fait une session live sur l’émission punk de Kerrang Radio il y a quelques années”, raconte Davies. “C’était assez éprouvant pour les nerfs de jouer devant un million de personnes sans visage. En rentrant chez nous, on se sentait comme des rock stars.”

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Non content d’être un héros punk-uke, Davies enseigne également le uke à des centaines d’enfants de l’école primaire de la ville de Ramsbottom dans le Lancashire, et espère qu’ils emporteront cette passion avec eux tout au long de leur vie. “J’aime à penser que certains d’entre eux continueront à le faire en grandissant”, dit Davies. “Si cela ne tenait qu’à moi, le ukulélé serait obligatoire dans les écoles. Pourquoi enliser nos enfants dans le solfège et les instruments ennuyeux à un si jeune âge ?”

Porter le flambeau du punk

Comme Davies, Tearle, Wiseman et McIntyre, le punk de Cambridge Edward Dickinson a découvert le ukulélé à l’âge adulte. Aujourd’hui membre du groupe ska-punk Inter City Crazy Train, Dickinson affirme avoir été attiré par cet instrument pour les mêmes raisons que tant d’autres. “Quand j’ai commencé à jouer de l’uke, j’ai trouvé que c’était relativement simple à maîtriser – s’amuser et inventer des choses”, raconte Dickinson. La première chanson que j’ai appris à jouer, au grand dam de mon colocataire, était, entre autres, “A Little Respect” d’Erasure. C’est après l’avoir entendue dans la série télévisée Scrubs que j’ai pensé qu’elle serait assez simple à jouer. Mais les voix, c’est une autre histoire !

“Avant d’apprendre à jouer, je me souviens d’un gars que je connaissais d’un groupe local qui avait une ou deux chansons qu’il jouait au uke. J’ai demandé si c’était comme jouer de la guitare, et il s’est moqué et a dit très grossièrement que ça n’avait rien à voir avec la guitare, et que je ne comprendrais pas. S’il avait dit : “Jouer du ukulélé, c’est comme mettre un capo à la cinquième frette d’une guitare et jouer sur les quatre cordes les plus fines”, j’aurais compris. C’est ainsi que je l’explique aux autres musiciens qui me demandent comment jouer du ukulélé.”

Dickinson s’est plongé dans le punk et le ska à l’adolescence et cite un éventail éclectique d’influences – des groupes bicolores tels que Selecter et Madness au métal, au hardcore et au hip-hop – qui orientent son groupe actuel. Mais avant tout, son objectif est de progresser régulièrement et de toujours s’amuser. “L’accordage et le diapason du GCEA se prêtent vraiment bien aux styles de jeu du ska et du reggae, et c’est ce style que j’aime le plus jouer au ukulélé. J’ai commencé à utiliser une pédale wah-wah, et ça marche très bien. Le ska est presque toujours optimiste et joyeux – je pense que le son du ukulélé est vraiment complémentaire.”

Northern Exposure

Ironiquement, l’instrument folklorique hawaïen s’avère être une source de créativité punk, même plus au nord. Nipa Nyman, le chanteur et fondateur du groupe de thrash finlandais Lines of Leaving, s’est mis au ukulélé pour poursuivre ses expérimentations musicales avec un nouveau groupe, Dr. Napalm Explosion. “J’étais en route pour rejoindre des amis à Derby depuis Londres et j’ai eu l’idée impromptue d’acheter un ukulélé souvenir, juste pour avoir de quoi m’amuser pendant le trajet en bus”, explique Nyman. “J’ai appris à jouer quelques-unes de mes chansons avec cet instrument sur la route, et j’ai fini par les jouer en direct dans un club punk à scène ouverte le lendemain !”

Cette nuit-là, dit-il, a probablement été l’un de ses concerts les plus mémorables. “J’étais sous le regard très suspicieux de la plupart des punk rockers, mais le public a adoré.”

Décrivant son nouveau projet comme du “néo-folk-beat-box-punk”, la formation de Dr. Napalm Explosion se compose de Nyman au chant et au uke, He-na Hyena au violon électrique et Chatchai au human beat box. Lors de ses concerts à Tampere, en Finlande, Nyman utilise deux Mahalos soprano, qu’il a personnalisés pour accentuer pleinement son son unique. “L’un d’eux est équipé d’un micro à électret finlandais appelé B-Band, mais la vraie magie vient des effets de guitare lo-fi-vintage que j’y ai branchés, avec beaucoup d’octavers, de distorsion, de verbes et de modulateurs de la vieille école”, explique Nyman.

Oui, le punk rock est bien vivant, même si les gens qui le pratiquent sont un peu plus âgés et que leurs instruments sont peut-être un peu moins irritants pour les oreilles que ceux utilisés dans le passé. La philosophie du mouvement uke-punk reste cependant centrée sur le changement des attitudes sociales et politiques tout en s’amusant. Avec des ukulélés à leur disposition, il est difficile de voir comment ces punks peuvent échouer.

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