Plastic Fantastic : comment Mario Maccaferri a révolutionné la scène de l’uke

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Mario Maccaferri, à gauche, avec l’auteur Sandor Nagyszalanczy le jour de leur première rencontre.

Texte et photos de Sandor Nagyszalanczy

Ta première fois que j’ai rencontré Mario Maccaferri, ce n’était pas l’un des meilleurs jours de sa vie. Il venait d’avoir 90 ans et était en train de vider un entrepôt entier d’instruments de musique qu’il n’avait pas pu vendre lorsqu’il les avait produits 30 ans auparavant. J’étais accompagné de mes amis et de quelques luthiers venus lui donner un coup de main (nous y reviendrons). J’étais impatient de le rencontrer, car Maccaferri était l’un de mes héros.

Maître luthier, interprète virtuose, inventeur talentueux et pionnier du plastique, cet Italien à l’allure de grand-père, aux yeux doux et à l’esprit vif, avait créé des millions d’ukulélés en plastique de qualité instrumentale et initié une génération de baby-boomers – dont je faisais partie – aux joies de la musique.

Né quelques années seulement après qu’un petit instrument portugais à quatre cordes soit devenu le ukulélé hawaïen, Maccaferri est devenu apprenti à l’âge de 11 ans chez le célèbre luthier italien Luigi Mozzani, qui lui a appris à construire des instruments à cordes et à jouer de la guitare classique et de la harpe. Au milieu de la vingtaine, Maccaferri est un guitariste classique accompli qui se produit dans toute l’Europe et qui est considéré comme étant de la même trempe qu’Andrés Segovia. En 1931, il dirige un nouveau département de production de guitares pour la société française Selmer, où il crée une nouvelle guitare unique en son genre, défendue par le virtuose du jazz manouche Django Reinhardt. Maccaferri se met à son compte au début de 1933, en créant une entreprise qui fabrique des anches de clarinette et de saxophone à l’aide d’un procédé de fabrication qu’il a mis au point.

Mario rencontre Ole Redhead

Mario Maccaferri

Alors que la Seconde Guerre mondiale est sur le point d’embraser l’Europe, Maccaferri fait venir sa famille et sa “French American Reed Mfg. Co.” aux États-Unis en 1939 et s’installe dans le Bronx, à New York. Alors que les matières premières se raréfiaient pendant la guerre – y compris la canne naturelle nécessaire à la fabrication des roseaux – Maccaferri a vu par hasard un nouveau matériau exposé à l’Exposition universelle de New York : le plastique.

Le plastique moderne est né du développement par le gouvernement de matériaux synthétiques pour l’effort de guerre. Pour ses nouvelles anches en plastique “Futurity”, Maccaferri choisit le polystyrène, un thermoplastique solide et moulable qui n’est pas affecté par l’humidité ou l’excès d’humidité. Le son des anches s’est avéré plutôt bon, et elles ont reçu l’approbation de Benny Goodman et d’autres stars des big bands.

Les premiers succès encouragent Maccaferri à développer ses propres procédés de moulage et de fabrication et à créer sa propre entreprise de produits en plastique, Mastro Industries. Mastro fabrique tout, des pinces à linge aux cintres, en passant par les leurres de pêche, les distributeurs de ruban adhésif et les sièges de toilettes, et finit par approvisionner l’Amérique d’après-guerre en articles ménagers bon marché. Au milieu des années 1940, Mastro a produit des montagnes de tuiles en plastique, qui ont été utilisées pour construire des logements pour les soldats revenant de la guerre. Cependant, à la fin de la décennie, la concurrence de l’industrie avait laissé Maccaferri profondément endetté et scrutait l’horizon à la recherche de nouveaux marchés où exploiter ses capacités en matière de plastique.

Ce qui s’est passé ensuite fait partie de la légende.

En vacances à l’hôtel Kenilworth de Miami, Maccaferri a rencontré par hasard, au bord de la piscine, la personnalité populaire de la radio et de la télévision Arthur Godfrey. Godfrey, le “Ole Redhead”, comme il se faisait appeler, était un joueur de ukulélé et un crooner talentueux. Maccaferri et lui ont bu quelques verres et joué quelques chansons ensemble. Comme le raconte Maccaferri, ils ont ensuite discuté du manque de bons ukulélés jouables.

“À un moment donné”, se souvient Maccaferri, “Godfrey m’a dit que si je pouvais produire un ukulélé abordable qui jouait bien et avait une tonalité passable, il pourrait en vendre un million.”

Ce n’était pas une vantardise gratuite : Godfrey avait une émission de variétés très populaire à la télévision, où il s’habillait en chemise hawaïenne, jouait de son uke baryton fait sur mesure et donnait même des leçons de uke à l’antenne deux fois par semaine. Il était réputé pour sa capacité à vendre des produits dans ses émissions, et faisait la promotion de tout, du thé au shampoing en passant par la soupe au poulet et les cigarettes. Mais son plus grand talent a été de vendre à ses téléspectateurs le ukulélé lui-même, en leur faisant découvrir un instrument qui n’avait pas été populaire depuis la Grande Dépression.

Maccaferri m’a dit un jour qu’il avait cherché un moyen de fabriquer des instruments à cordes en plastique des années avant de rencontrer Godfrey, mais qu’il n’avait pas le capital nécessaire à la fabrication et qu’il n’était pas sûr qu’ils se vendraient. Des uke en plastique bon marché avaient été lancés comme jouets quelques années auparavant – Mattel a fait fortune en vendant son Uke-A-Doodle, sorti en 1947 – mais Maccaferri voulait utiliser sa grande expertise en lutherie pour créer plus qu’un simple jouet. Il voulait créer un instrument de musique sérieux. Après que Godfrey l’ait mis en confiance, il s’est empressé d’obtenir le financement nécessaire à la production de l’instrument.

Les ukulélés Islander ont été produits par DuPont.

Présentation de l’Islander

Maccaferri a passé des mois à chercher un type de plastique ayant les qualités tonales du bois. Il a fini par choisir le Styron de Dow, un plastique polyvalent et résistant qui donne aux instruments un son agréable et chaud. Il a basé le design de son nouvel uke en plastique Islander sur un soprano Martin Style 0 et l’a construit à partir de huit pièces moulées séparément.

Pour assurer une bonne intonation, il a moulé les frettes dans la touche, ajoutant une frette zéro juste devant le sillet, une caractéristique de signature sur tous les ukulélés et guitares en plastique Maccaferri. Les Islanders étaient cordés avec des cordes en nylon fabriquées par DuPont, et ils utilisaient des accordeurs “Tune Tite” qui les aidaient à rester au diapason. Les premiers Islanders avaient des tables de couleur crème et des dos et côtés en “palissandre simulé”. Ils étaient accompagnés d’un pic en feutre, d’un outil de réglage de l’accordeur, d’instructions de jeu et d’un livre de chansons écrit par la “Ukulele Lady” May Singhi Breen. Maccaferri a présenté l’Islander lors d’un salon professionnel, où il a démontré l’imperméabilité de l’uke à l’humidité en le présentant immergé dans un aquarium en verre rempli d’eau !

Lorsque Godfrey a mis la main sur l’Islander, il l’a adoré et en a immédiatement fait la promotion dans son émission de télévision, en disant à ses téléspectateurs : “Il frette bien, il a une bonne sonorité… et il ne coûte que 5,95 $ !”. Il a également mis en garde contre l’achat d’instruments bon marché et mal fabriqués, et a dit aux parents : “Si un enfant a un uke en main, il ne va pas s’attirer beaucoup d’ennuis”.

Godfrey a fait tout cela sans demander la moindre compensation financière à Maccaferri. La charmante épouse de Maccaferri, Maria, m’a effectivement dit que ” pendant des années “, [Mario] a essayé de rembourser Godfrey pour l’endossement, mais Godfrey n’a jamais accepté un centime”.

Bientôt, les uke Islander étaient emballés avec un livret intitulé “Godfrey the Great : L’histoire de la vie d’Arthur Godfrey.” Les commandes n’ont pas tardé à affluer. Maria, qui dirigeait l’usine Mastro, a raconté que le premier jour après la promotion télévisée de Godfrey, le téléphone sonnait constamment. En mars 1950 – le même mois où Maccaferri a déposé une demande de brevet américain pour son Islander – Mastro produisait un ukulélé toutes les 30 secondes, soit environ 2 500 par jour. Lorsque les commandes ont atteint 100 000 ukulélés et plus, la société a augmenté la production à 6 000 ukulélés par jour. Les enfants en voulaient, et les magasins avaient du mal à les garder en stock. À la fin de cette première année, Mastro avait produit près de 350 000 ukes. La fabrication de l’Islander coûtait environ 1,50 $, mais Mario a dit qu’il ne gagnait qu’un quart sur chaque uke – le reste des bénéfices allant aux revendeurs et aux détaillants.

Expansion

T.V. Pal Ukulele Instrument

Grâce à ce premier succès, Maccaferri a élargi la gamme de ukulélés de Mastro pour inclure l’Islander Semi-Deluxe (avec un anneau de sonnerie décoratif et un pont différent), l’Islander Deluxe (avec une touche allongée), le T.V. Pal (avec une image graphique sur la tête qui ressemble beaucoup à Godfrey) et le Playtune Senior. Les instruments ont été produits dans un arc-en-ciel de couleurs tourbillonnantes – rouges, bleues, violettes, vertes, et un plastique rouge jaunâtre que Maccaferri a appelé “moutarde et ketchup”.

En raison de la nature imprévisible du mélange des couleurs dans le processus de moulage par injection, le motif de couleur de chaque instrument était unique.

Mastro a également lancé un uke baryton Islander à pan coupé, un banjolele soprano et des Ukettes de taille sopranino. Les Ukettes sont disponibles dans les modèles Islander, Davy Crockett et Sparkle Plenty (ce dernier modèle représente des personnages de la bande dessinée Dick Tracy). Bien que les Ukettes soient généralement vendues comme des jouets, Maccaferri était très fier du fait que tous ses instruments étaient entièrement jouables. May Singhi Breen (la dame aux ukulélés) portait même un Ukette dans la poche de son manteau de fourrure et en jouait occasionnellement lors de fêtes. Maccaferri a également créé – et breveté – le Chord Master, un dispositif d’accord automatique. Fixé au cou de l’ukette par des élastiques, ce dispositif permettait aux ukesters débutants de jouer six accords de base à la manière d’une autoharpe, en appuyant simplement sur un bouton. Je soupçonne que cet appareil avait une signification particulière pour Maccaferri, car sa propre carrière de guitariste classique s’était terminée après que sa main ait été gravement blessée dans un accident de natation en 1933.

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Finalement, la demande du public pour les ukulélés en plastique a diminué et la concurrence s’est accrue avec des marques comme Emenee, Fin-Der, Carnival, Mauna Loa et Lisa. En réponse, Maccaferri a introduit de nouveaux modèles, dont le Twist, et est allé jusqu’à accorder une licence pour les noms et les images des Beatles, qui apparaissent sur les modèles “Four Pop” et “Fab Four”. La gamme de produits de Mastro s’est élargie pour inclure d’autres instruments en plastique : castagnettes, cors, caisses claires rouge vif, violons de taille enfant, bongos, etc. Ils ont également fabriqué quelques instruments promotionnels, dont le plus étrange est un banjolele pour la bière Carling Black Label, avec une tête sur laquelle on peut lire : “Mettez plus de saveur dans votre vie”.

Au milieu des années 60, les plaques tectoniques de la musique populaire ont changé. Les baby-boomers qui se réjouissaient auparavant de jouer des airs hawaïens hapa haole qu’ils avaient appris de Godfrey et des chansonnettes entendues dans Romper Room et The Mickey Mouse Club ont maintenant un rythme différent qui bat dans leur tête. Presque du jour au lendemain, tout le monde voulait jouer du rock ‘n’ roll à la guitare.

Pour répondre à la demande, Maccaferri a fait quelques tours de passe-passe, produisant des uke à six cordes et rebaptisant certains modèles à quatre cordes en “guitares junior”. Mais le robinet à uke finit par se tarir. En 1969, après avoir vendu plus de 9 millions d’ukulélés en plastique, Maccaferri vend son entreprise d’instruments en plastique à la société concurrente Carnival.

Plastic Gold

En ce qui concerne les guitares, Maccaferri avait développé une gamme complète de guitares de taille normale une décennie entière avant que les Beatles n’apparaissent pour la première fois au Ed Sullivan Show. Il a fabriqué des modèles flattop – dont l’Islander, le Showtime et le Romancer (recouverts de graphiques colorés datant des années 1950) – ainsi que des versions en plastique des guitares de style jazz qu’il avait conçues pour Selmer. Ces instruments jouaient remarquablement bien et portaient la marque du génie inventif de Maccaferri. (Par exemple, l’angle du manche de la plupart des modèles se règle facilement à l’aide d’un tournevis).

Les guitares en plastique, cependant, sont beaucoup plus difficiles à fabriquer que les ukes, et divers problèmes ont affecté ces instruments. Pire encore, les guitaristes ne les aimaient tout simplement pas – ou ne les achetaient pas – peut-être influencés par la réputation imméritée de Maccaferri en tant que fabricant de “jouets” en plastique. Finalement, il a tout simplement cessé de vendre ses guitares en plastique, les enterrant dans son entrepôt.

Ce qui m’amène au jour où j’ai rencontré Mario Maccaferri.

Après l’avoir aidé à inventorier ces centaines de guitares en plastique neuves et périmées (qui ont ensuite été vendues à prix d’or), je me suis dit que j’allais faire le tour des ukulélés qui pourraient encore se trouver dans l’entrepôt. Hélas, il ne restait qu’une poignée de pièces détachées. (Maria a eu la gentillesse de m’envoyer des tuners de rechange qu’elle a dénichés plus tard).

Mais j’ai trouvé une pépite d’or de stock neuf : Sur une haute étagère, derrière des boîtes poussiéreuses contenant des guitares archtop G30, se trouvait une boîte beaucoup plus mince. Il s’agissait d’une guitare ténor électrique GTA-5 cutaway.

Elle avait la même taille et la même forme qu’un uke baryton ordinaire, mais était équipée de cordes en acier, d’un micro magnétique monté en surface, d’un contrôle de volume et de son propre amplificateur de cinq watts recouvert de vinyle doré et alimenté par des piles – sans doute une tentative de Maccaferri de suivre la mode des guitares électriques.

Pouvez-vous imaginer à quel point il aurait été cool d’être un enfant en 1965 et de trouver cette hache en plastique prête pour le rock sous le sapin le matin de Noël ?

Un regard en coin

La dernière fois que j’ai vu Mario Maccaferri, c’était à l’un des jours les plus heureux de sa vie, quelques années avant sa mort. Il avait passé des années à créer et à perfectionner son violon de concert en plastique, et j’avais été invité à assister à sa première au Weill Recital Hall de Carnegie Hall. Alors que j’écoutais l’élégante soliste Dorothy Happel jouer des morceaux allant de Bach à Gershwin, j’ai jeté un coup d’œil et j’ai vu Maccaferri rayonnant de fierté.

Plus tard, sur le chemin du retour, je me suis demandé si sa dernière création allait prendre d’assaut le monde classique. (Ce ne fut pas le cas – le New York Times a donné à son violon une critique résolument mauvaise).

Alors que je roulais en ville sur la Septième Avenue, une phrase se répétait dans mon esprit : 9 millions d’ukulélés en plastique. . . 9 millions d’ukulélés en plastique. . .

Sandor Nagyszalanczy est un expert en menuiserie, un collectionneur avide de ukulélé et un membre du club uke vivant à Santa Cruz, en Californie.

Cet article est initialement paru dans le numéro d’automne 2015 du magazine Ukulele. Cliquez ici pour en savoir plus sur ce numéro.

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