Peter Rowan : la rencontre du bluegrass et de l’hawaïen

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PAR JIM D’VILLE | DU NUMÉRO D’AUTOMNE 2019 DE UKULELE

Le guitariste et auteur-compositeur Peter Rowan, récompensé par un Grammy Award, est un incontournable de la scène bluegrass et de la musique acoustique depuis plus de cinq décennies. Ses collaborations se lisent comme une liste de géants de la musique roots américaine, dont Bill Monroe, Jerry Garcia, David Grisman, Flaco Jiménez, Vassar Clements, et bien d’autres. Le premier instrument de Rowan, cependant, n’était pas la guitare, mais le ukulélé. Pour Peter, ce qui a commencé en 1946 avec un oncle farfelu, des jupes d’herbe et un ukulélé gagné au poker, s’est transformé en une histoire d’amour avec la musique qui a duré toute une vie.

Cette expérience précoce est revenue à Rowan, qui a sorti en 2017 My Aloha !, un album inspiré par les connexions que Rowan a trouvées entre la musique d’Hawaï et la musique roots américaine qu’il jouait depuis toujours. J’ai récemment parlé avec Rowan de ses racines et de la façon dont ces influences se rejoignent.

“J’avais environ quatre ans lorsque mon oncle Jimmy est revenu d’Honolulu, où il avait été réformé par la marine après avoir servi en Nouvelle-Calédonie, dans le Pacifique Sud, pendant la guerre. L’oncle Jimmy était une sorte d’esprit libre, le meilleur ami de la famille. Il devait avoir une vingtaine d’années à l’époque. Il a ramené des jupes en herbe et des soutiens-gorge en noix de coco que ma mère et moi portions. Je me souviens encore de ce jour parce que c’était tellement inhabituel. Il a également rapporté un ukulélé Martin qu’il a dit avoir gagné au poker. J’ai tout de suite été séduit parce que le ukulélé avait une sonorité plutôt joyeuse. Alors, l’oncle Jimmy m’a appris ‘Five Foot Two’ et ‘Ain’t She Sweet’, et c’est vraiment ce qui m’a fait commencer à jouer de la guitare – apprendre les quatre cordes du haut et la façon dont les accords sont accordés”.

Little Peter est soudainement emporté par l’énorme deuxième vague de popularité du ukulélé qui s’étend de la fin des années 1940 au début des années 1960. Arthur Godfrey jouait du ukulélé à la radio et à la télévision, et Mario Maccaferri, un luthier et inventeur italien, fabriquait et vendait ses ukulélés Islander en plastique par millions. “Quelques années plus tard, se souvient Rowan, mon père m’a offert un ukulélé Islander en plastique de Maccaferri. Il était parfaitement jouable. Il était également livré avec un Chord Finder portant la signature dorée d’Arthur Godfrey, que l’on fixait à la touche avec des élastiques. Il y avait une image de l’accord et il suffisait d’appuyer sur un bouton. Eh bien, ça a duré environ un jour. Je me suis dit : “Voici une image de l’accord, je peux le faire avec mes propres doigts”.

Rowan joue sur son baryton James Island Owl avec Keith Little.

Peter et ses amis ont d’abord fait semblant de jouer du ukulélé en grattant sur des raquettes de tennis, mais ils ont rapidement adopté le véritable instrument. “Moi et mes copains du bas de la rue jouions du ukulélé, principalement des airs qui circulaient à l’époque. C’était l’époque pré-rock ‘n’ roll, en 1952 et 1953. Je crois qu’on avait tous une version de “Aloha ‘Oe”. On apprenait les airs des Everly Brothers et tout le reste sur les ukes. Mais tout à coup, Elvis Presley est apparu sur la scène avec une guitare drapée sur lui et nous avons rapidement réalisé que nous devions jouer des guitares.”

Peter Rowan a formé son premier groupe en 1956 à l’âge de 14 ans, un groupe de rockabilly appelé les Cupids. Au début des années 1960, Peter développe une passion pour la musique folk et bluegrass. C’est ainsi qu’il rejoint Bill Monroe et les Blue Grass Boys à la guitare et au chant en 1964. Après avoir quitté Monroe en 1967, Peter a continué à jouer dans des ensembles acoustiques remarquables tels que Earth Opera avec David Grisman, qui a fait plusieurs fois la première partie des Doors ; Seatrain avec le violoniste Richard Greene ; Muleskinner avec Grisman, Greene, Clarence White et Bill Keith ; et Old &amp ; In The Way avec Greene, Grisman, Jerry Garcia et John Kahn. Au début des années 70, il a écrit deux chansons classiques pour les New Riders of the Purple Sage, “Panama Red” et “Lonesome L.A. Cowboy”. Dans les années 70, Peter a également commencé à voyager à Hawaï, où il a rencontré l’artiste et musicien Douglas Po’oloa Tolentino. “Après avoir rencontré Doug, j’ai commencé à m’intéresser à toute l’histoire d’Hawaï, à la généalogie, et à retracer leur musique.”

Le baryton “The Owl” du luthier James Island

Avance rapide jusqu’au 21e siècle, et le luthier James Island de Port Townsend, dans l’État de Washington, construisait à Peter un ukulélé baryton personnalisé. Il s’appelle “The Owl”, dit Rowan, décrivant l’apparence distinctive de l’instrument. “La touche descend pour former un bec où elle rencontre deux trous de son qui sont les yeux. J’ai emporté le Hibou à Hawaï pendant probablement cinq ans et l’instrument m’a permis de renouer avec des racines musicales qui remontaient à mon enfance.” Jouer à nouveau du ukulélé a inspiré Peter à commencer à écrire des chansons pour ce qui allait devenir My Aloha ! En fait, l’un des morceaux de My Aloha est un hommage à son excentrique oncle Jimmy. “Mon oncle Jimmy avait l’habitude de dire ‘hubba-hubba ding-ding’. Eh bien, il se trouve que le Hubba-Hubba était une boîte de nuit à Honolulu. Donc, c’était comme si je retrouvais l’esprit du gars qui m’a initié à la musique en étant à Hawaï et en jouant du ukulélé.”

My Aloha a été enregistré à Honolulu et Peter a presque exclusivement joué du ukulélé. “Sur le disque, je me suis laissé aller à mon côté ballade. Un après-midi, mon amie Annie m’a emmené au vieil hôtel Royal Hawaiian à Waikiki. Je me suis frayé un chemin jusqu’à la scène dans la lumière tamisée et chaude. En me tenant là, j’ai ressenti le mana, l’aloha des jours passés. Je pouvais presque entendre la musique de ces jours révolus et la musique de My Aloha en est issue ! Vague après vague d’amour se brisant sur les récifs du temps. Se brisant, se reformant sans fin.”

Et selon la maison de disques de Peter, Omnivore Recordings, l’album “démontre comment la steel guitar et le ukulélé hawaïens ont influencé les artistes fondateurs du bluegrass, du folk et de la country comme Bill Monroe, même si le lien n’est pas immédiatement évident”. Peter ajoute : “C’est étonnant quand on écoute les premiers enregistrements de musique hawaïenne. En 1916, John Kameaaloha Almeida &amp ; His Hawaiians a enregistré une chanson intitulée ‘Pua Lilia’. Trente ans plus tard, Bill Monroe a repris la mélodie de “Pua Lilia”, note pour note, et l’a enregistrée dans sa chanson “Kentucky Waltz”.

Doug Tolentino

My Aloha comporte en fait deux ukulélés. “Il y a une chose curieuse qui se produit lorsque vous avez deux ukulélés. Doug Tolentino jouait le concert et je jouais le baryton. Donc, j’ai joué beaucoup de pistes comme je pourrais le faire sur une guitare.” Étant un guitariste de longue date, on pourrait s’attendre à ce que certains styles de guitare se retrouvent dans le jeu de Peter au ukulélé. “Ce que je fais, c’est appliquer toutes les techniques de flamenco que je connais. J’ai aussi appris beaucoup de rythmes intéressants en visitant le Texas. Il semble que les styles de ukulélé soient infinis. J’ai joué à un festival à Kauai l’année dernière et le gars qui jouait de la basse pour moi était un Hawaïen qui donnait également un atelier sur le ukulélé ce jour-là. Il m’a montré une strum de Hilo, la “strum de la grande île”. Oo-Ta, Oo-Ta-Ta, c’est comme ça qu’ils l’enseignent. Down-Down, Up-Down-Down.”

Aussi, du côté de la technique, Peter a découvert que son jeu au ukulélé l’avait amené à découvrir une façon de jouer de la guitare plus rapidement. “Le bluegrass met l’accent sur la rapidité, et j’aime jouer vite. En retournant au bluegrass après My Aloha, j’ai trouvé un moyen de jouer beaucoup plus vite qu’avant. Lorsque j’ai recommencé à jouer du ukulélé, j’ai recommencé à utiliser mes doigts et mon pouce plutôt qu’un flatpick. Ainsi, lorsque j’ai enregistré mon disque de bluegrass suivant, Carter Stanley’s Eyes, je ne voulais pas abandonner ce doigté. J’ai fini par utiliser un thumbpick et trois fingerpicks. En utilisant ce style de ukulélé, vous pouvez jouer plus vite que n’importe quel flatpicker sur une guitare.”

Il est vraiment étonnant le nombre de musiciens phénoménaux qui ont reçu leur introduction à la joie de faire de la musique courtoisie de l’humble ukulélé. Et c’est une chose merveilleuse que Peter Rowan ait retrouvé le chemin de son premier amour. “Le retour au ukulélé a ouvert de nouvelles dimensions pour moi : des tempos plus passionnés et un chant de fausset. Je reviens à Bill Monroe et Jimmie Rodgers et au jodel, qui est tellement lié à la musique hawaïenne. En fait, le spectacle itinérant de Jimmie Rodgers s’appelait Jimmie Rodgers Hawaiian Entertainers. C’est une source d’inspiration pour moi de jouer du ukulélé. Il y a quelque chose de magique qui relie tout cela”.

Apprenez à jouer “My Blue Hula Girl” de Peter Rowan.

“Blue Hula Girl” par Peter Rowan. Copyright 2017 par Sea Lion Music. Tous droits réservés. Utilisé avec la permission de

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