Peter Luongo joue du ukulélé à fond !

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PAR JIM D’VILLE | DU NUMÉRO D’AUTOMNE 2019 DE UKULELE.

On ne sait jamais ce qui va se passer quand on donne un accordéon à un enfant de cinq ans. Pour Peter Luongo, originaire de Vancouver, en Colombie-Britannique, c’était le début d’un voyage musical qui l’a mené à travers le monde pour prêcher l’évangile de l’éducation au ukulélé. Au cours de ce voyage qui dure maintenant depuis plus de cinq décennies, Peter a changé la vie de milliers de jeunes étudiants. Il a maintenant l’intention d’accomplir la même chose pour les joueurs adultes.

“Mon père a toujours eu un amour de la musique depuis qu’il était un garçon. Mais comme il venait de la pauvreté, il n’avait pas la possibilité de prendre des leçons de musique. Alors, quand j’ai eu l’âge, il a insisté pour que je prenne des cours de musique.” L’héritage italien de la famille Luongo n’est pas étranger aux débuts du jeune Peter à l’accordéon. “L’instrument que mon père adorait, c’était l’accordéon. En Italie, il y avait des gens qui pouvaient jouer et chanter des chansons folkloriques, et je pense que c’était quelque chose qu’il envisageait comme vrai dans sa famille aussi.” Et ce n’est pas un petit sacrifice que le père de Peter a fait. En 1964, il a acheté à son fils un accordéon qui coûtait 500 dollars. Par rapport aux normes d’aujourd’hui, cela ne semble pas beaucoup. Mais ces 500 dollars, dans l’économie d’aujourd’hui, équivalent à près de 4 000 dollars. “C’est à partir de là qu’il a tracé la voie pour que je sois impliqué dans la musique.”

Quelque chose d’autre

Quelques années plus tard, le frère de Peter a commencé à prendre des cours de batterie, et à l’âge de 13 ans, lui et son frère faisaient des concerts. “Mon père avait passé pas mal de temps à me chanter des chansons folkloriques italiennes et à me les faire écouter à l’oreille. Il n’a donc pas fallu longtemps avant que mon frère et moi ne soyons pleinement engagés comme orchestre maison au restaurant Orlando’s sur Commercial Drive dans le quartier italien de Vancouver.” Et ce n’était pas un concert unique. Peter et son frère ont joué à Orlando’s tous les week-ends pendant les six années suivantes ! Et ils ne se sont pas arrêtés là. Pendant les cinq années suivantes, ils ont joué tous les vendredis et samedis soirs dans un pub anglais près de l’aéroport. “Pour ce qui est du développement de mes aptitudes musicales, j’ai joué tous les week-ends de 13 à 25 ans, en chantant, en jouant et en m’amusant. Mais il est certain que l’on ne peut jouer qu’un nombre limité de polkas jusqu’à ce que l’on ait envie d’autre chose !”.

Ce “quelque chose d’autre” s’est avéré être le ukulélé. Peter s’est inscrit à l’université à un cours de ukulélé donné par le Dr Cam Trowsvale. Le cours était basé sur la méthode introduite dans le système scolaire canadien par l’influent instructeur J. Chalmers Doane. Comme vous pouvez l’imaginer, passer de l’accordéon au ukulélé n’est pas aussi facile que de tomber d’une bûche gelée. “Ce n’était pas une transition naturelle. J’ai dû y travailler. Mais ce qui était évident dès le départ, c’est l’efficacité de cet instrument pour apprendre aux enfants à se familiariser avec la musique.”

Après avoir terminé ses études universitaires, Peter a accepté un poste d’administrateur scolaire en 1979 dans le district scolaire de Langley, situé juste au sud de Vancouver. Malgré le fait que Peter ait fait des études universitaires en éducation musicale, son principal désir était d’enseigner dans une classe ordinaire. “Je voulais être un professeur de musique, mais avant tout, je voulais être un éducateur”. Ses fonctions à Langley l’ont toutefois amené à enseigner la musique aux enfants de quatrième, cinquième et sixième années. Il a choisi d’utiliser le ukulélé. “Écoutez, je n’allais pas avoir une classe pleine d’accordéonistes. Et je n’allais pas non plus enseigner la fanfare.”

Ensemble Times

En 1981, Peter a commencé à faire répéter un petit groupe d’étudiants dans le cadre d’un ensemble. En quelques années seulement, ce groupe s’est épanoui pour devenir le Langley Ukulele Ensemble, aujourd’hui de renommée mondiale. Peter admet lui-même qu’en 1981, il n’était pas un grand joueur de ukulélé, mais “comme je donnais des concerts depuis l’âge de 13 ans, j’avais un bon sens de l’arrangement”. Je pense que la meilleure façon de le résumer est de dire que j’étais musical”. Il n’a pas fallu longtemps pour que le LUE soit suffisamment au point pour se produire à Hawaï pour la première fois, en 1985. L’année suivante, l’ensemble se produit 35 fois au Pavillon du Canada à l’Exposition universelle de Vancouver. “Grâce à cette notoriété, nous avons commencé à attirer un meilleur échelon d’interprètes, de joueurs et de musiciens. Un jeune James Hill était l’une des personnes attirées par la qualité de l’ensemble.” En 1993, le LUE a commencé à se produire régulièrement chaque été au Sheraton Waikiki à Honolulu et à enregistrer jusqu’à 80 autres représentations par an. Quand vous vous produisez autant et que vous avez l’occasion de développer vos compétences sur l’instrument, vous ne pouvez pas vous empêcher de devenir quelque chose que le public regarde, écoute et dit “wow !”.

Après le départ de Hill, le groupe a continué à s’épanouir. En 2007, le Langley Ukulele Ensemble s’est lancé dans une grande tournée de concerts qui comprenait des représentations au Royal International Halifax Tattoo devant 9 000 personnes par soir ; une résidence de deux semaines au Sheraton Waikiki ; le Stratford Summer Music Festival en Ontario (le même endroit où Justin Bieber a fait ses débuts) ; et enfin au Ukulele Ceilidh à Liverpool, en Nouvelle-Écosse, en octobre. “Vous imaginez donc à quel point ces enfants étaient bons au moment où nous sommes arrivés au Ceilidh, après avoir passé l’été à donner des concerts importants devant des dizaines de milliers de personnes.” Alors qu’ils répétaient en bas pour leur performance au Ceilidh, Tony Coleman – le producteur et réalisateur du documentaire The Mighty Uke – et son caméraman sont entrés dans la salle de répétition. “En entrant dans la pièce, Tony a demandé à son caméraman d’allumer sa caméra. Tony m’a dit plus tard : “En regardant l’ensemble répéter, j’ai su que je tenais mon film”.

Éducation des adultes

Peter a pris sa retraite en 2013, cédant son poste de 33 ans au sein de la LUE à son fils Paul. Alors, que faire maintenant ? “J’avais toujours prévu de faire quelque chose avec le ukulélé à la retraite, mais une opportunité s’est présentée pour un poste de directeur commercial dans une entreprise nationale, alors je l’ai acceptée et je me suis engagé à ce poste pendant trois ans.” Mais après avoir été invité au Reno Ukulele Festival par l’organisateur Doug Reynolds, “la fièvre du ukulélé est revenue”. Alors qu’il était encore vice-président des ventes, Peter s’est à nouveau rendu au festival de Reno l’année suivante. C’est alors que la roue a commencé à tourner. “Je me suis dit que ce qui serait vraiment génial, c’est que nous puissions mettre en place un programme qui donne aux adultes la possibilité d’imiter ce que j’ai fait pendant toutes ces années avec Langley.” C’est ainsi qu’est né le Luongo Ukulele Experience. Mais Peter souligne qu’il y a une différence entre enseigner aux enfants et aux adultes. “Les enfants ne se posent pas de questions sur ce que vous leur demandez de faire, ils le font tout simplement. Un bon exemple est le rythme syncopé – c’est quelque chose que les enfants assimilent tout simplement. Ils n’y réfléchissent pas. Ils ne semblent pas s’en inquiéter. Lorsque vous faites le même schéma de rythme syncopé avec un groupe d’adultes, cela devient quelque chose que vous devez décomposer pour eux. Bien sûr, je généralise, mais avec les adultes, il faut être plus patient.”

Dans cette version d’éducation des adultes, Peter a développé un programme intensif d’une journée appelé Max Uke. “Max Uke a commencé comme une chance de voir si les adultes seraient intéressés à prendre l’instrument et à lui permettre de devenir un programme d’alphabétisation musicale.” Et l’un des piliers du programme Max Uke est l’utilisation de la voix. “Vous devez utiliser votre voix, pas seulement pour pouvoir chanter. Si vous comprenez comment fonctionne la voix chantée, cela vous amène à comprendre comment faire chanter votre instrument.”

Alors, quand Peter a-t-il réalisé pour la première fois que le chant était un élément clé pour comprendre le fonctionnement de la musique ? “Cela a commencé comme quelque chose qui était nécessaire pour notre combo, donc mon frère et moi avons commencé à chanter la mélodie et l’harmonie. Plus tard, j’ai pu faire deux choses qui ont commencé à façonner le travail que je faisais en chorale. Je suis devenu le directeur de chorale de notre église, et j’ai continué à étudier et à comprendre ce qu’était une bonne technique chorale, à la décomposer dans sa forme la plus simple, afin de pouvoir transférer ces connaissances à des chanteurs non formés.”

L’expérience Luongo Ukulele est basée sur le principe que “le ukulélé est un ensemble musical complet. Avec lui, vous avez la capacité de comprendre la mélodie, le rythme et les concepts sous-jacents de la théorie musicale. Si les gens sont intéressés à faire de la musique en tant que membre d’un groupe, The LUE dit, vous comprenez maintenant l’utilisation maximale du ukulélé, la prochaine étape est de devenir un ensemble, puis un groupe de spectacle avec un objectif de divertir, d’inspirer, et d’apporter la joie musicale à d’autres personnes.”

Danielle Hunt, de Reno, dans le Nevada, est membre de The Luongo Ukulele Experience depuis trois ans. Elle déclare : “L’approche cohérente et intentionnelle de Peter Luongo offre aux membres des occasions ciblées de travailler sur des objectifs à court et à long terme pour s’améliorer dans divers domaines. Les expériences que j’ai vécues avec l’ensemble m’ont permis de grandir en tant que musicienne et en tant que personne ; j’ai découvert la confiance en moi et je me suis surprise à apprendre et à accomplir des choses. Ce fut une expérience inimaginable qui a changé ma vie et je suis tellement reconnaissante d’avoir eu cette opportunité.”

Luongo avec Jake Shimabukuro

Actuellement, Peter a deux groupes LUE, l’un basé à Reno et l’autre dans sa ville natale de Vancouver. Et, sans surprise, le groupe de Reno (Luongo Ukulele Experience USA) s’est déjà produit aux festivals de ukulélé de Reno et de Palm Springs, au salon annuel de l’industrie musicale NAMM et au Ukulele Festival of Hawaii.

Si vous souhaitez vous préparer à une expérience Max Uke, Peter vous recommande de vous entraîner dans plusieurs domaines. Tout d’abord, apprenez à jouer des gammes sur deux octaves vers le haut et vers le bas du manche. Un autre élément clé est d’apprendre les accords diatoniques (les accords qui viennent de la gamme majeure, I-ii-iii-IV-V-vi-vii dim). En ce qui concerne la formation de l’oreille, il suggère d’écouter et de gratter des enregistrements. Il ajoute : “Je pense que l’on devrait passer un peu de temps chaque jour à étudier la notation standard. L’utilisation de la notation par opposition à la tabulation mène à l’indépendance musicale.” Enfin, il faut passer beaucoup de temps à apprendre à chanter sur le ton tout en gardant un rythme serré.

Si vous cherchez le mot “retraité” dans le dictionnaire, vous ne verrez pas de photo de Peter Luongo. Dire qu’il est passionné par la diffusion de la joie de faire de la musique est l’euphémisme de l’année. “Ma mère et mon père étaient des gens passionnés. J’ai grandi en voyant la passion qu’ils avaient pour la vie et j’ai appris à relever les défis. Je ne les ai jamais entendus dire ‘je ne peux pas le faire’, ou ‘je ne le ferai pas’. J’ai été élevé avec une attitude positive.”

Un entretien avec Luongo tiré de la série “3 questions” de l’auteur.

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