Mains habiles : Entretien avec le pionnier de la fabrication de ukulélés sur le continent, Tony Graziano

0
(0)

HISTOIRE ET PHOTOS PAR SANDOR NAGYSZALANCZY | DU NUMÉRO D’HIVER 2019 DE UKULELE MAGAZINE

La première fois que j’ai rencontré Tony Graziano, c’était lors d’une fête au milieu des années 1990, ici, dans notre ville natale commune de Santa Cruz, en Californie. Un de nos copains amis des quatre cordes, Peter Thomas, avait décidé d’organiser une fête de la musique le vendredi soir précédant le week-end du Northern California Ukulele Festival qui se tenait à Hayward. Les soirées “Ukulele Extravaganza” de Peter mettaient en vedette de formidables joueurs de l’extérieur de la ville qui venaient à Hayward pour le festival. Peter les a invités à venir un jour plus tôt et à se produire à sa soirée. Nous avons pu rencontrer beaucoup de grands joueurs de ukulélé, dont Jim et Liz Beloff, Janet Klein, King Kukulele, Dan “Cool Hand Uke” Scanlan et Fred Fallin, et les entendre jouer.

Bien qu’il y ait des tonnes de joueurs de ukulélé à ces soirées, Tony était le seul fabricant de ukulélé présent. C’est là que j’ai joué pour la première fois avec l’un des ukulélés qu’il avait fabriqués. J’ai été très impressionné ; j’avais surtout joué avec des ukulélés vintage auparavant, mais jamais avec un ukulélé fabriqué sur mesure. Étant moi-même menuisier, j’ai pu constater à la qualité de fabrication de son instrument que Tony savait ce qu’il faisait. Peu après, je lui ai rendu visite dans son atelier situé dans les contreforts de Santa Cruz. J’ai su que j’étais au bon endroit lorsque je suis entré et que j’ai senti le doux arôme des copeaux de noyer et de cèdre fraîchement sciés. Il était clair que l’éthique de luthier de Tony englobait à la fois les pratiques modernes et celles de la vieille école : Il y avait une grande salle des machines équipée d’une gamme complète d’appareils électriques (scie à table, rabot, etc.), flanquée d’une salle plus petite équipée de toutes sortes d’outils manuels traditionnels (rabots et ciseaux).

Après avoir discuté pendant des heures et joué avec quelques ukulélés de Tony, je savais que j’en voulais un, alors j’ai proposé un échange : il me construirait un ukulélé ténor (la beauté en koa qu’il tient sur la photo ci-dessus), et en échange, je prendrais des photos de studio des ukulélés de Graziano pour son portfolio et son site web. Aujourd’hui, 20 ans plus tard, Tony fabrique toujours de magnifiques instruments dans le même atelier et nous avons toujours le même accord.

Né à Tucson, en Arizona, à la fin des années 1940, Tony est le fils d’un père italo-américain de deuxième génération et d’une mère polonaise. Pour travailler dans l’industrie aérospatiale, le père a déménagé la famille à San Diego lorsque Tony avait sept ans. En grandissant à la fin des années 50 et dans les années 60, Tony s’est essayé à divers instruments, notamment le piano et l’accordéon, mais n’a reçu aucune éducation musicale formelle. Il a fréquenté l’université d’État de San Diego en choisissant d’étudier l’art, plus particulièrement la sculpture et l’artisanat. “Je n’avais pas de grand projet ; je verrais simplement ce qui se passe ensuite”.

La suite, c’est une fille qu’il connaissait à l’école qui lui a dit qu’elle voulait un dulcimer, alors il a décidé de lui en fabriquer un. Heureusement, Tony connaissait deux gars, Sam et Gene Radding, qui savaient comment construire des dulcimers et étaient prêts à lui apprendre comment faire. Graziano ne le savait pas à l’époque, mais il était entre de bonnes mains : Les frères Radding ont fondé la célèbre American Musical Instrument Manufacturing Company, dont l’atelier de menuiserie a servi de terrain d’entraînement à plusieurs luthiers de renom, dont Bob Taylor et Kurt Listug (cofondateurs de Taylor Guitars) et Greg Deering (Deering Banjos). En utilisant les compétences de base en lutherie qu’il a acquises auprès des Raddings, Tony a commencé à construire des dulcimers au début des années 1970, produisant au total entre 50 et 100 instruments.

Comment avez-vous commencé à construire des ukulélés ?
J’ai passé du temps à Hawaï vers 1976 et je me suis intéressé à la musique hawaïenne. Peu de temps après, ma femme Sue et moi avons déménagé à Santa Cruz, ce qui était génial car j’aimais beaucoup le surf. J’ai pensé que ce serait amusant de commencer à fabriquer des guitares. Mais la musique électronique à base de synthétiseurs était si populaire à l’époque que l’industrie de la guitare acoustique était en perte de vitesse. Je ne pensais pas que le monde avait besoin d’un autre fabricant de guitares à cordes d’acier, alors j’ai dévié et j’ai commencé à fabriquer des ukulélés. J’ai emprunté un ukulélé soprano Martin à un ami, je l’ai copié, je l’ai vendu et j’en ai fabriqué un autre. À l’époque, je travaillais comme charpentier et je construisais des instruments à côté. Au début des années 1980, je suis devenu accro à la fabrication de ukulélés, ainsi qu’à celle de guitares occasionnelles, et j’ai décidé de m’y consacrer à plein temps.

Un trio en koa de Graziano

Qui achetait vos instruments à l’époque ?
Au début, je fabriquais des instruments pour les gens du coin. Mais à cette époque, peu de gens jouaient du ukulélé sur le continent. Jusqu’à ce que le boom des ukulélés de la “troisième vague” prenne son essor ici, j’ai envoyé la plupart de mes ukulélés à Hawaï. Je les vendais dans divers magasins, dont Island Guitars à Honolulu, ainsi que dans de petits magasins de Kauai et de la Big Island. Il n’y avait pas beaucoup de fabricants de uke sur le continent à l’époque ; nous n’étions que trois dans tout le pays. Vous achetiez soit un vieux uke, soit un nouveau Kamaka, soit un uke d’une des rares personnes qui les construisaient. Au milieu des années 1990, j’ai commencé à vendre mes uke au Northern California Ukulele Festival. Comme l’intérêt pour les uke augmentait, j’ai commencé à avoir une plus grande base de clients ici.

Avez-vous des modèles standards que vous construisez ?
J’ai fabriqué les quatre tailles de uke – soprano, concert, ténor et baryton – et toutes les variations de modèles à 4, 6 et 8 cordes. Aujourd’hui, je fabrique surtout des ténors, mais certaines années, il semble que je fabrique beaucoup de barytons. Tous mes premiers ténors étaient basés sur un ténor Martin, en partie parce que les seuls étuis standard disponibles à l’époque étaient conçus pour s’adapter à la forme du ténor Martin. Au fil des ans, j’ai développé d’autres modèles de corps de ténor, dont un basé sur une guitare Gibson jumbo et un autre sur les guitares jazz Selmer conçues par Mario Maccaferri.

J’ai également construit plusieurs uke en forme d’ananas, certains peints à la main par la femme de Peter Thomas, Donna.

Quels sont vos bois préférés pour la construction ?
Je ne construis qu’avec des bois massifs, pas de stratifiés. Certains de mes uke ont des tables en bois dur, acajou, koa, manguier, etc. qui sont assorties au bois du corps. Le koa frisé est toujours agréable. Il sonne bien et fait un joli uke. Je construis également des uke avec des corps en bois dur et des tables en cèdre, épicéa ou séquoia. Ces bois tendent à donner à l’instrument plus de volume et de sustain. J’aime utiliser de l’érable européen (essentiellement du bois de violon) pour le fond et les éclisses, associé à une table en épicéa. L’érable se plie et se termine très bien et produit un joli son brillant qui se prête bien à l’ukulélé. J’utilise également de l’érable pour le manche afin qu’il soit assorti au corps. C’est plus difficile à sculpter, mais c’est très beau.

Qu’en est-il des “bois de substitution”, comme l’utilisation du noyer à la place du palissandre pour les touches ?
Je pense que les bois de substitution sont très bien, si quelque chose d’autre fonctionne, pourquoi ne pas l’utiliser ? L’érable, le noyer, l’épicéa, le cèdre, etc., sont tous des bois domestiques abondants qui conviennent à la fabrication de uke. Les bois utilisés pour la fabrication d’instruments qui proviennent d’Europe ont été systématiquement récoltés pendant des centaines d’années. Même le bois de rose provenant de plantations en Inde est durable et agréable à utiliser pour les uke. En fin de compte, vous devez utiliser des bois que le public achète. Au cours des 15 ou 20 dernières années, les joueurs ont appris à accepter d’autres bois. Ces autres bois fonctionnent, ils sont beaux et sonnent bien. Il faut continuer à essayer et à proposer ces produits.

Y a-t-il certaines choses que vous pouvez faire pour vous assurer qu’un uke sonnera bien ?
J’essaie d’utiliser des tables assez fines sur mes ukulélés. Si la table est trop épaisse, elle ne va pas bien vibrer. Et je garde les barrages légers, car il n’y a pas beaucoup de tension de cordes sur un ukulélé. Je fais en sorte que toutes les barrettes du dessus soient aussi légères que possible ; quelques barrettes sous le dessus suffisent. Je pose les renforts sans avoir à mesurer, car je sais où ils vont. Je fléchis le dessus et je vois si je peux réduire un peu l’épaisseur des renforts ici et là. J’ai appris à construire des uke il y a plusieurs centaines de uke et tout devient un peu intuitif après un certain temps. [At the time of this interview, Tony had built 690 ukuleles.] C’est ce que l’on obtient après des années de pratique. L’habileté se retrouve dans vos mains.

Quels sont les ukulélés les plus intéressants ou les plus difficiles que vous avez construits ?
Peut-être l’un des premiers ukulélés à double col que j’ai fabriqués. Un de mes amis au Hayward Uke Fest m’a suggéré d’en construire un. Je lui ai demandé : “Si j’en fabrique un, tu le prendras sur scène et tu en joueras ?” et il a dit oui. J’ai donc construit un ténor à double manche avec un manche à 8 cordes et un manche à 4 cordes sur un corps avec deux trous d’aération. L’année suivante, je l’ai apporté à Hayward et mon ami l’a emmené sur scène et a joué avec. Quelqu’un a fini par l’acheter et j’ai commencé à en recevoir des commandes occasionnelles. C’est devenu une sorte d’élément de base dans ma carrière de constructeur et l’une de mes spécialités. J’en fabrique généralement deux par an. La plupart sont des ténors à 8 cordes et 4 cordes, mais j’ai aussi construit des doubles qui combinent un baryton et un ténor. Le plus fou était probablement un uke à corps plein qui combinait un uke basse et un baryton. Son style est inspiré d’une guitare électrique Gretsch à double manche, avec une finition peinte en orange et beaucoup d’électronique. Chaque fois que je construis un double manche sur commande, à un moment donné, quand la construction devient difficile, je me dis . “Peut-être que je peux renvoyer leur dépôt ?” Il se passe toujours quelque chose. Mais en fin de compte, c’est plutôt amusant à construire.

En tant que constructeur sur mesure, quels sont les défis à relever pour fabriquer des instruments uniques ?
Selon ce que veut le client, je me retrouve souvent à repousser les limites du possible. Il faut souvent planifier et se creuser la tête lorsqu’on crée quelque chose que l’on n’a jamais construit auparavant. Chaque projet comporte ses propres défis, qu’il s’agisse d’un double manche personnalisé, d’une archtop ou d’une version acoustique d’un instrument à corps solide, comme le ténor à 8 cordes que j’ai construit à partir d’une guitare Rickenbacker à 12 cordes. Lorsque vous y parvenez, c’est vraiment génial d’avoir créé un objet spécial qui a rendu le client heureux. C’est le principal, quand le client est heureux, il joue de la musique sur un uke que j’ai construit. C’est la joie ultime.

Qui sont certains des joueurs connus pour lesquels vous avez construit des ukulélés ?
À la fin des années 90, j’ai construit deux ukulélés personnalisés pour Ledward Kaapana : un ténor en koa de luxe avec une table d’harmonie en épicéa ornée d’abalones, et un ukulélé électrique en koa massif en forme de Telecaster. [He also built one for the author, who dubbed it a “Hula Caster.”] J’ai construit un bel uke ténor pour Kimo Hussey qui avait des côtés et un dos en noyer frisé et une belle table en séquoia. Herb Ohta Senior [aka Ohta-San] possède également un de mes uke. Un de mes revendeurs à Hawaï m’a appelé un jour pour me dire que l’acteur irlando-américain Pierce Brosnan avait acheté un de mes ukulélés, donc je suppose que 007 joue un Graziano.

Comment les souhaits des clients ont-ils évolué au fil des ans ?
Les clients sont définitivement plus avisés de nos jours. Beaucoup de gens me disent : “Je joue depuis longtemps, j’ai un tas de ukes et j’ai toujours voulu un des vôtres”. Ils veulent généralement quelque chose de très spécifique, comme : “Pouvez-vous me faire un ténor à 5 cordes avec un cutaway, un micro et ce style de tête, et puis-je avoir ce dessin incrusté dedans ?”. L’incrustation est devenue un argument de vente important, et les fabricants comme moi ont dû soit apprendre à faire des incrustations, soit les faire eux-mêmes. J’avais l’habitude de faire mes propres incrustations et je me débrouillais bien, mais à un moment donné, des experts comme Larry Robinson, Harvey Leech et Dave Sigman ont placé la barre plus haut. [who currently does Tony’s inlay work]. Ils sont tellement doués que je ne peux pas rivaliser. Les gens voient des photos de leurs produits et disent que c’est la qualité qu’ils veulent, alors vous devez les engager pour faire le travail. Parfois, la personnalisation de l’instrument est ce que les gens veulent, comme avoir une incrustation unique dans la tête. D’autres fois, ils ne veulent pas d’ornementation ; ils veulent juste un instrument ordinaire fait de beau bois qui sonne bien, et ils sont satisfaits de cela. Ils ne veulent même pas que mon nom figure sur la tête de l’instrument.

Quelles sont les innovations dans les matériaux ou la construction qui ont changé la façon dont vous fabriquez les ukes ?
Un orifice sonore situé sur le côté supérieur de la table est devenu très populaire. Il agit comme un moniteur pour le joueur qui lui permet de mieux entendre l’uke pendant qu’il en joue. J’en fais parfois, quand les clients le demandent. Les cutaways sont également populaires et ont un look cool. Mais sur un uke avec 14 frettes sans le corps – ce que tout le monde veut de nos jours – je ne pense pas que vous en ayez vraiment besoin.

Les accordeurs se sont considérablement améliorés : Au début, les chevilles à friction étaient le seul choix possible. Si vous mettiez des mécaniques de style guitare sur un uke, toutes les vieilles tantes hawaïennes vous feraient un doigt d’honneur en disant “non, vous ne pouvez pas faire ça sur un uke, ça n’a pas l’air bien !”. Les tuners à friction disponibles à l’époque étaient plutôt minables et difficiles à utiliser. Quelque part, il est devenu acceptable d’utiliser des tuners de style guitare. Mais aujourd’hui, les choses sont encore meilleures car vous avez le choix entre des mécaniques légères, comme la Gotoh Stealth, ou des tuners planétaires compacts comme ceux fabriqués par Peghead et Graph Tech. J’aime utiliser des mécaniques de mandoline modernes sur mes guitares à 8 cordes, car elles permettent de garder les guitares légères et mieux équilibrées.

De même, les micros pour uke ont fait de grands progrès. Nous avions très peu de choix au début, comparé à maintenant. Il y a toutes sortes de bandes et de points sous le manche, et des combinaisons avec des électroniques plus sophistiquées. La plupart d’entre eux sonnent plutôt bien.

Dans l’ensemble, pensez-vous que la popularité des ukes augmente ou diminue ?
Je pense que l’engouement actuel pour les uke est toujours en hausse. On entend tout le temps des publicités à la télévision et à la radio avec de la musique de uke. On voit beaucoup de gens avec des uke qui jouent en public. Il y a de plus en plus de nouveaux modèles d’ukulélé sur le marché, ainsi que des cours d’ukulélé, des festivals et même des croisières sur l’ukulélé. Le ukulélé est vraiment l’instrument du peuple – il est petit et pratique à transporter et facile à apprendre à jouer. Je suis un piètre musicien et même moi, je peux en jouer.

How useful was this post?

Click on a star to rate it!

Average rating 0 / 5. Vote count: 0

No votes so far! Be the first to rate this post.

As you found this post useful...

Follow us on social media!

Laisser un commentaire