Love at First Strum : Le Ukulélé a changé la vie de Jim Beloff, puis il a changé la nôtre.

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PAR AUDREY COLEMAN | DU NUMÉRO D’AUTOMNE 2018 DE UKULELE.

“Sous vous demandez : “Suis-je capable de créer un arrangement robuste de telle sorte qu’avec une poignée d’accords, les débutants puissent s’amuser avec ? Et la plupart des chansons devraient pouvoir être jouées seul, avec quelqu’un d’autre, ou avec 50 personnes ?'”

Jim Beloff se souvient avoir passé en revue des centaines de chansons dans tous les recueils de chansons que lui et sa femme Liz ont pu trouver, afin d’en trouver 365 pour The Daily Ukulele. Le livre est devenu l’un des recueils de chansons les plus populaires publiés par Flea Market Music, Inc, la société qu’ils ont fondée il y a 26 ans.

Bien qu’ils recherchaient des chansons connues, il y avait des exceptions. “Miss the Mississippi and You” de Bill Halley se trouve dans le livre parce que, selon les mots de Jim, “c’est une si belle chanson. Elle nous a émus si profondément.”

Préférant les sélections optimistes, ils ont tout de même envisagé quelques morceaux d’humeur plus sombre, bien que dans le cas de “The Sound of Silence”, se souvient Jim, “j’ai imaginé 50 personnes chantant “Hello darkness, my old friend…” et j’ai refusé”.

Après la mise en circulation du Daily Ukulele, les clients ont demandé une nouvelle édition. Une nouvelle recherche de chansons a donné naissance à The Daily Ukulele : Leap Year Edition, publié en 2012. Cinq ans plus tard, un nouveau membre de la famille Daily est arrivé – The Daily Ukulele : Leap Year Edition pour baryton.

Comment la saga de Flea Market Music a-t-elle commencé ? La bonne réponse est : de façon inattendue.

Le Koa Fluke de Beloff et le ukulélé qui a tout déclenché, un Martin ténor d’avant 1960 acheté au marché aux puces du Rose Bowl, 1991. Photo : Marilyn Catasus

Te ukulélé est entré dans l’esprit du guitariste Jim Beloff grâce au père de Liz. Un jour, il a entendu par hasard son beau-père jouer du uke. La séquence d’accords magnifiques l’a étonné. Jim l’a donc écouté jouer à plusieurs reprises, s’émerveillant des arrangements sophistiqués des airs de Tin Pan Alley joués sur un instrument qu’il avait considéré comme un jouet. Il a décidé que s’il trouvait un jour un beau ukulélé, il l’achèterait.

Liz et Jim Beloff sont, selon les mots de Jim, des “bricoleurs certifiés”. Ils adorent flâner dans les marchés aux puces, et le faisaient fréquemment lorsqu’ils vivaient à New York. Mais en 1991, ils ont changé de décor. Le magazine Billboard, l’employeur de Jim à l’époque, l’a muté à Los Angeles pour y diriger le bureau. Une fois installé, le couple découvre, pour son plus grand plaisir, le marché aux puces populaire qui s’étend à côté du célèbre stade de Pasadena, le Rose Bowl. Lors de leur toute première visite au marché aux puces du Rose Bowl, ils tombent sur un ukulélé ténor Martin dont le prix est de 250 $. Liz avait l’argent.

“Je dis aux gens de faire attention à ce qu’ils achètent dans un marché aux puces. Ça peut changer votre vie”, dit Jim. “C’était le coup de foudre.”

Immédiatement, jouer du uke a ouvert de nouvelles possibilités d’accords et de mélodies pour Jim. En peu de temps, l’instrument à quatre cordes a remplacé la guitare comme outil pour l’écriture de chansons. Cela l’a également rendu désireux d’apprendre des chansons arrangées pour le ukulélé. En cherchant dans les magasins de musique locaux, lui et Liz n’ont rien trouvé jusqu’à ce qu’ils visitent une petite boutique dans l’est de Los Angeles. Le propriétaire âgé est sorti en traînant les pieds d’une arrière-salle avec une pile de quelque 25 livres de chansons vintage. Les Beloff les ont tous achetés.

Admirant les arrangements exquis des airs pop classiques du milieu du siècle, Jim a trouvé étrange et triste qu’ils ne soient pas facilement disponibles, et qu’il serait merveilleux que lui et Liz puissent en faire un livre – même si personne ne l’achetait. Mais comment pourraient-ils lancer un tel projet ?

Tous deux avaient des emplois exigeants. Liz, une graphiste douée, créait des séquences de titres pour des films. (Elle est surtout connue pour le logo du cheval volant de TriStar Pictures.) Jim est éditeur associé du magazine Billboard et supervise les ventes de publicité nationales. Un jour, après avoir conclu quelques affaires avec une femme de MPL, la société d’édition musicale de Paul McCartney, il lui a fait part de son “idée folle” d’assembler un livre d’arrangements pour ukulélé à partir de livres de chansons anciens. Elle lui a recommandé de contacter un éditeur indépendant qu’elle connaissait et qui était spécialisé dans la création de recueils de chansons. Ronny Schiff a trouvé l’idée du livre amusante et a accepté de l’aider à trouver un éditeur/distributeur.

Andrew Molina passe de Hendrix à Satie sur son dernier disque, EVOLV3

Flea Market Music est devenu le nom de la société. Il évoquait l’endroit où Jim et Liz avaient trouvé ce ténor Martin. Il incorpore également le nom que les Hawaïens ont donné à cet instrument aux sonorités vives lorsqu’il est arrivé sur leurs côtes : ukulélé, ou “puce sautante”. Schiff a réussi à présenter le concept du livre à Hal Leonard Corporation, l’éditeur et distributeur prolifique et prospère de partitions, de livres de chansons, de livres de méthodes, de DVD, de logiciels de musique et d’applications Internet. ressources sur Internet. Ce premier livre, Jumpin’ Jim’s Ukulele Favorites, a marqué le début de la relation commerciale du couple avec Hal Leonard, qui distribue les livres de Flea Market Music et a également commandé d’autres titres. La société est partenaire à parts égales avec Flea Market pour la série The Daily Ukulele. La collaboration avec Ronny Schiff, qui continue à éditer tous les livres de la société, est tout aussi durable.

Bien que Liz et Jim aient eu l’intention de ne faire qu’un seul livre, le premier a si bien marché que Hal Leonard a suggéré de publier un titre sur la façon de jouer : Jumpin’ Jim’s Ukulele Tips ‘N’ Tunes a eu un tel succès que le distributeur a demandé un autre livre. Et puis un autre. Au milieu des années 90, la demande croissante de ce type de matériel résulte de l’intérêt croissant pour le ukulélé à l’échelle nationale. Les gens nous écrivaient pour nous suggérer des choses, par exemple : “Pourquoi ne pas faire un livre de chansons country ? Et nous nous disions : “C’est une bonne idée”, raconte Jim.

Les affaires florissantes au Flea Market, ainsi que son emploi à plein temps au Billboard, n’ont pas empêché Jim de satisfaire le collectionneur qui est en lui. “Je suis en train d’acheter tous ces ukulus vintage – les ukulus Regal et Harmony des années 30, 40 et 50 ; des modèles amusants comme l’ukulus Betty Boop. Beaucoup d’entre eux sont vraiment colorés et rares. En même temps, je collectionne des recueils de chansons, des photographies, des albums, et je commence à échanger avec d’autres personnes. Cela devient un peu fou, mais c’est une chose joyeuse”.

Jim admirait particulièrement la collection d’un bon ami qu’il avait rencontré au marché aux puces du Rose Bowl, Chuck Fayne, qui avait 500 ukulélés rares et vintage sur ses murs. Jim se demandait s’il existait un livre contenant de nombreuses photographies que les collectionneurs utilisaient pour identifier les instruments vintage, mais ses recherches n’ont abouti qu’à une brochure de 60 pages commémorant l’arrivée du ukulélé à Hawaï, et qui ne contenait que des photographies en noir et blanc. Déçu, il flirte avec l’idée qu’un jour il pourrait écrire le livre qu’il cherchait.

Soudain, en 1996, l’idée prend un caractère d’urgence. “Mon ami Chuck a annoncé qu’il partait en Australie et qu’il emportait ses ukulélés avec lui”, se souvient Jim. “Je savais au fond de moi que si je devais un jour faire ce livre d’histoire, je devais le remplir de photographies en couleur de certains de ses merveilleux et rares ukulélés.”

À partir de là, le projet est passé à la vitesse supérieure. Il a rassemblé encore plus de photographies, d’albums et de ukulélés, et Ronny Schiff a fondé Backbeat Books, un éditeur de titres liés à la musique basé à San Francisco. Jim a réussi à recruter un designer extrêmement talentueux qu’il connaissait par Billboard : Tommy Steele, qui était le vice-président de l’art et du design pour Capitol Records. Jim voulait imiter le style d’un magnifique livre illustré de photos dont Steele avait été l’auteur sur l’histoire de la chemise hawaïenne. Le designer a accepté de travailler sur le projet avec un partenaire. “Immédiatement, nous sommes allés chez Chuck et avons pris des photos de centaines de ses ukes”, raconte Jim. “Nous avons photographié les partitions que j’avais collectionnées et tous les autres éphémères… et d’une certaine manière, j’ai fait ce livre. Avec le recul, je ne pense pas que je pourrais le faire aujourd’hui, mais j’étais très satisfait de la façon dont il est sorti.” The Ukulele : A Visual History a été publié en 1997 et est toujours en cours d’impression.

Andrew Molina passe de Hendrix à Satie sur son dernier disque, EVOLV3

Puis vint un projet inattendu. Lorsque Jim a montré son livre à un responsable de Rhino Records, qui avait sorti un CD culte intitulé Legends of the Accordion, Rhino lui a immédiatement proposé de réaliser un album de légendes du ukulélé. La compilation de 18 titres de Jim comprend des pionniers du ukulélé dans les domaines du jazz, de la pop et de la musique traditionnelle hawaïenne, parmi lesquels Eddie Kamae, Lyle Ritz et Herb Ohta. On y trouve également des maîtres moins connus comme Cliff “Ukulele Ike” Edwards, dont Liz et Jim avaient découvert les arrangements dans un recueil de chansons vintage, et le virtuose hawaïen Troy Fernandez, dont les sauts et les courses fulgurantes enthousiasmaient le jeune public. Rhino a sorti Legends of Ukulele en 1998, la même année où Jim a décidé de quitter Billboard et de se plonger dans des projets liés au ukulélé.

Lyle Ritz et Beloff au restaurant Ocean Terrace du Sheraton Waikiki, 1996. Photo par Elizabeth Maihock Beloff.

Sa décision de quitter cet emploi pour se concentrer sur son entreprise en plein essor semble incarner le mot d’ordre inventé par le célèbre mythologue Joseph Campbell : Suis ton bonheur. Qui ou quoi a influencé Jim Beloff à suivre ce conseil ? Il se souvient que ses parents étaient “plus soucieux de me voir faire quelque chose que j’aimais que de me voir faire une chose en particulier”. Ses années d’études au Hampshire College, un établissement novateur du Massachusetts, l’ont également influencé : “On vous inculquait qu’aucune barrière ne devait être trop grande. Tout ce que vous ne savez pas, vous pouvez l’apprendre. L’idée de créer une entreprise autour du ukulélé ne semblait donc pas si intimidante que cela.”

Pendant ce temps, dans le Connecticut, le beau-frère de Jim, un ingénieur prospère nommé Dale Webb, avait été désenchanté par la vie en entreprise et voulait faire quelque chose de nouveau. Jim propose à Dale d’appliquer ses compétences professionnelles à la conception d’un nouveau style d’ukulélé, fièrement fabriqué aux États-Unis. Jim était convaincu qu’il y avait un marché à exploiter, puisque les magasins de musique avaient une sélection si dérisoire. Il s’adresseIl a répondu aux inquiétudes de Dale et a essayé de l’inspirer en lui montrant des photos dans le livre Visual History et en lui disant : “Tu n’as pas nécessairement besoin de plier du bois… Regarde ces photos ! Il y a des ukulélés carrés, des ukulélés en forme d’avion, toutes sortes de formes et de tailles bizarres. Ne vous laissez pas décourager par la forme classique de la guitare miniature. Si vous pouvez trouver quelque chose de plus approprié, foncez.”

Dale a relevé le défi et s’est mis au travail. Il finit par concevoir un ukulélé dont le fond est plat, ce qui lui permet de tenir debout. Grâce au flair de Liz pour créer des noms accrocheurs comme Flea Market Music et Jumpin’ Jim, l’instrument devient le Fluke. Elle a baptisé un modèle ultérieur, plus petit, le Flea.

En 1999, Dale arrive à Los Angeles avec des modèles de démonstration à exposer. Jim avait réservé un stand au NAMM, le gigantesque salon du commerce de la musique qui se tenait à l’époque au Los Angeles Convention Center. Sur la table d’exposition, lui et Liz ont placé quelques livres. Un jour, au stand, Jim a remarqué que quelqu’un prenait son Visual History. “Mon ami George m’a donné ce livre”, a commenté l’homme. “Il a donné des copies à tous ses amis.”

Une brève discussion a révélé qu’il s’agissait du luthier Danny Ferrington, constructeur d’instruments pour des musiciens de renom tels que Linda Ronstadt et Jackson Browne. L'”ami” était George Harrison. “Il est en ville en ce moment”, dit Ferrington, “et il aimerait bien voir votre collection de ukulélés”.

Liz et Jim doutaient que la visite ait lieu. “Les Beatles ne viennent pas chez vous”, ont-ils raisonné. Cinq jours plus tard, Danny a appelé. Lui et George viendraient l’après-midi même. C’était le deuxième jour de février 1999. Un mardi. George passe la majeure partie de sa visite de trois heures à s’amuser en jouant du ukulélé avec Jim, Liz et Danny. Jim est étonné de voir qu’ils jouent tous les quatre, “comme on le fait dans les festivals de ukulélé – beaucoup de concessions, d’allers-retours. Et George a même joué quelques nouvelles chansons qu’il avait écrites”.

Le moment était propice. Jim et Liz venaient de terminer le Jumpin’ Jim’s ’60s Uke-in, qui comprenait un certain nombre de chansons des Beatles, dont deux de Harrison, alors Jim a annoncé : “Vous ne pouvez pas imaginer à quel point les chansons des Beatles sonnent bien au ukulélé”, et il a commencé à gratter “All My Loving”.

Bientôt, tout le monde jouait la chanson. “C’était un après-midi merveilleux et il était évident qu’il aimait cet instrument”, dit Jim. Avant de partir, Harrison a accepté d’écrire quelques mots expliquant pourquoi il aimait le ukulélé – un paragraphe sincère, se terminant par “Love from George Keoki Harrison”. (Keoki est le nom hawaïen de George.) À côté de la signature, il a dessiné une image fantaisiste d’un ukulélé.

Jim et Herb Ohta Sr.

Après le salon NAMM de 1999, le Fluke de Dale Webb a pris pied sur le marché naissant du ukulélé. Aujourd’hui encore, Dale, sa femme Phyllis (la sœur de Jim) et leur équipe continuent à fabriquer et à commercialiser des Flukes, des Fleas et d’autres instruments, que sa Magic Fluke Company vend aux magasins de musique du monde entier et en ligne. Liz et Jim jouent des Flukes et des Fleas et en font la promotion lors des nombreux festivals de musique où ils se produisent et enseignent.

En plus d’arranger des chansons pour les livres Flea Market, Jim a pris plaisir à publier des arrangements d’autres musiciens. La série Ukulele Masters présente Herb Ohta, Lyle Ritz, John King et James Hill. Jim apprécie particulièrement sa collaboration et son amitié avec le défunt pionnier du ukulélé jazz, Lyle Ritz.

Il a également soutenu des projets prometteurs d’arrangeurs peu connus. Lorsque Tony Mizen, basé au Royaume-Uni, a proposé pour la première fois d’arranger des morceaux de luth pour le ukulélé, Jim s’est demandé si un tel projet pouvait intéresser le marché grand public du ukulélé. Mais après que Tony ait envoyé un MP3 d’exemples d’arrangements, Jim se souvient : “C’était tellement agréable à écouter que je me suis dit : “Faisons-le”. L’ensemble livre/CD qui en résulte, From Lute to Uke : Early Music for Ukulele, s’est avéré être un vendeur régulier.

Dans l’ensemble, cependant, le bonheur premier de Jim Beloff réside dans la création musicale. Il a écrit des chansons tout au long de la saga du Flea Market. Une critique de Vintage Guitar a décrit les chansons de l’album Jim’s Dog Has Fleas comme “des mélodies accrocheuses avec des paroles astucieuses soulignées par ce son spécial du ukulélé”.

S’aventurant dans le domaine classique, il a composé deux concertos, tous deux commandés par Philip Ventre, qui en a dirigé la première avec le Wallingford Symphony Orchestra du Connecticut. La pièce de 1999 de Jim, Uke Can’t Be Serious, démontre le potentiel expressif du ukulélé, tout en s’amusant parfois de l’incongruité d’un ukulélé sur une scène de concert. Plus récemment, il a interprété cette œuvre avec un quatuor à cordes pour la première fois lors du Casco Bay UkeFest 2018. The Dove Tale (2017) s’inspire du cri mélancolique de la colombe en deuil. Jason Nyberg a collaboré avec Jim pour orchestrer les deux œuvres.

Tant d’aventures musicales se sont déroulées depuis que Jim a découvert le ukulélé. À 62 ans, il s’accorde le mérite d’avoir fait confiance à son instinct pour le guider dans la bonne direction. Mais parfois, il n’y a pas de volant. “Une chose a mené à une autre”, songe-t-il. “Et c’est peut-être, d’une certaine manière, un grand hommage au nom de notre entreprise. Parce que c’est un peu inattendu – vous vous promenez dans un marché aux puces et vous ne savez pas vraiment ce qui va attirer votre regard. Et d’une certaine manière, c’est ainsi que ces 26 dernières années ont fonctionné pour nous.”

Andrew Molina passe de Hendrix à Satie sur son dernier disque, EVOLV3

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