L’odyssée musicale magique de Cynthia Lin prend un nouveau tournant passionnant

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De YouTube à U3

BY BLAIR JACKSON | PHOTOS BY LILA LEE | FROM THE WINTER 2020 ISSUE OF UKULELE

À ne pas confondre avec un certain groupe irlandais au nom similaire, méga populaire, qui fait du rock de stade hymne, a vendu 170 millions d’albums et a remporté 22 Grammy Awards, U3 est un modeste trio américain à base de ukulélé qui vient de sortir son premier album, n’a jamais donné de concert sous son surnom ironique, et peut toujours sortir de chez lui sans être assailli par les fans. C’est une comparaison injuste, bien sûr, et le fait est que U3 pourrait presque être considéré comme un “supergroupe” dans le monde du uke, car il réunit trois des praticiens les plus talentueux et les plus sympathiques de cet instrument : Cynthia Lin, Lenny San Jose (Ukulenny), et Abe Lagrimas, Jr. Tous trois sont bien connus sur le circuit des festivals de ukulélé en tant que professeurs et interprètes. Cynthia et Lenny sont de véritables stars du ukulélé sur YouTube, Cynthia comptant près de 400 000 abonnés à sa chaîne et Lenny plus de 75 000. Abe, en plus d’être un virtuose du ukulélé, est également un compositeur, un artiste, un pianiste et un percussionniste (de la batterie au vibraphone) accompli, largement admiré pour ses talents de jazzman. Pour emprunter un autre terme du lexique du rock, ils forment un “power trio” !

U3 (Cynthia, Ukulenny, et Abe Lagrimas, Jr) interprète “You Don’t Write” des Ka’au Crater Boys.

Et leur premier album, In Waves, est un délice. Il s’agit d’un mélange de deux solides compositions originales de Cynthia Lin – le léger numéro de jazz-pop “Aquamarine”, et une émouvante ballade jazz-blues, “Sanctuary” – et d’un grand nombre de reprises variées : Le classique des Sons of Hawaii de Dennis Kamakahi, “Wahine ‘Ilikea” ; le très enregistré numéro de bossa nova de fin 1967, “Wave” d’Antônio Carlos Jobim ; le “Message in a Bottle” de Police/Sting (voir page 52 pour la transcription solo de Cynthia au uke) ; la ballade des années 50 “Cry Me a River”, popularisée par Julie London ; le favori des Ka’au Crater Boys, “You Don’t Write” ; un travail fantastique sur le tube de Guns N’ Roses “Sweet Child O’ Mine”, avec un break reggae ; et, peut-être le plus intrigant de tous, le tube de Sergio Mendes &amp ; Brasil ’66 “Mas Que Nada” – chanté par Cynthia en japonais (comme l’a fait la légendaire chanteuse brésilienne Astrud Gilberto sur un album de 1969), et arrangé avec art par Abe pour inclure le thème d’une série télévisée de super héros androïdes japonais appelée Kikaida, qui est populaire à Hawaï depuis 45 ans.

Tout au long de l’album, Cynthia s’occupe de la voix principale et de la rythmique sur un uke – un Romero Creations STC Tiny Tenor ; Abe fait des ornementations sur l’uke, et de nombreux solos splendides sur son tenor custom Ko’olau – tout en ajoutant des tambours, des vibes, et plus encore ; et Lenny joue une solide Kala U-Bass (y compris un solo sur “Cry Me River”) et un uke tenor Kala Custom Elite sur une piste, “Sanctuary”. L’album a été enregistré à Los Angeles dans le home studio de l’ingénieur Glenn Suravech (qui avait enregistré et mixé l’album d’Abe de 2018, Abe Lagrimas, Jr.), sur une période de près d’un an, au gré des emplois du temps chargés des trois personnes. Tous les deux ou trois mois, “nous réservions trois jours par session”, explique Cynthia, “nous répétions pendant un jour et enregistrions pendant deux jours.”

“Aquamarine” est l’une des deux chansons originales de Cynthia Lin sur l’album U3.

Le lien entre Cynthia et Lenny est celui qui remonte le plus loin. “C’est drôle, parce que pour Cynthia et Abe, j’étais vraiment un superfan avant de devenir amis et membres du groupe”, dit Lenny. “J’ai rencontré Cynthia lors d’un showcase d’artistes de la région de la Baie, connu sous le nom de RAMA, et j’ai vraiment aimé son style et son jeu de guitare – oui, elle jouait du grand ukulélé à six cordes. [i.e., guitar] à l’époque ! Elle se produisait en solo et moi, qui suis multi-instrumentiste, j’ai pensé que ce serait cool de collaborer.”

Cynthia ajoute : “Lenny a été la première personne à faire une reprise au uke sur YouTube d’une de mes chansons originales, ‘Skipping in NYC'”. [a charming acoustic guitar song from Lin’s 2007 Doppelganger EP]. C’était en 2010 ! C’est l’un des artistes les plus polyvalents de la planète et je peux toujours compter sur Lenny pour me remonter le moral et maintenir l’énergie de la foule dans n’importe quelle situation. Ensemble, nous avons dirigé la communauté SF Uke Jam pendant sept ans, et nous avons créé le SF Uke-tober Fest et le SF Summer Uke Fest. Nous jouons de la musique ensemble depuis dix ans, et il est comme une famille pour moi.

” J’étais avec Lenny lorsque j’ai rencontré Abe au Palm Springs Uke Fest en 2017, qui était le premier uke fest auquel j’ai assisté “, poursuit-elle. “Nous avons tout de suite sympathisé tous les trois. La deuxième nuit où nous nous sommes rencontrés, j’ai dit en plaisantant que nous étions un nouveau groupe. Trois ans plus tard, nous avons notre premier album.” Bien que Lenny affirme que lui et Cynthia “chahutaient Abe lors de ses ateliers” à Palm Springs, “nous sommes tous les trois devenus rapidement amis lors de ce fest, qui a vraiment marqué le début de U3”.

“C’est là que nous avons sympathisé et commencé à travailler ensemble”, reconnaît Abe. “Depuis, nous avons joué ensemble au Mighty Day Uke Fest dans le Michigan, au L.A. International Ukulele Festival, à tous les événements ukulélé de SF, et aux spectacles de Cynthia Lin à L.A., SF et Seattle. Cynthia et moi avons également fait une tournée en Chine à l’automne 2018, sponsorisée par Ohana Ukuleles.”

Quel est l’ingrédient magique de leur union ? “L’alchimie, tant sur le plan musical que personnel”, propose Abe. “Musicalement, nous avons chacun des forces très différentes, alors quand nous nous réunissons, c’est comme si nous formions un supergroupe de ukulélé.”

Dit Lenny, “Nous avons fait notre première performance officielle au festival de ukulélé de L.A. en 2017. C’était vraiment impromptu, mais cela nous a ouvert les yeux sur la possibilité de former un bon groupe avec nos différentes compétences, nos styles et notre amour de la scène. Nous aimions surtout passer du temps ensemble et nous nous sommes dit que ce serait bien de jouer de la musique ensemble en même temps. U3 est né principalement de notre amitié et de nos pitreries en tant que trio”.

De tous les trois, Cynthia a connu la plus longue carrière dans la musique, et son chemin vers la célébrité du ukulélé a été tortueux. Elle a grandi à Chicago, fille de parents qui aiment la musique et la danse – “même à la retraite, ils sont de fervents danseurs en ligne”, dit-elle. “Ma mère avait l’habitude de chorégraphier des danses culturelles chinoises pour que je les interprète quand j’étais jeune. Mon frère et ma sœur aiment également la musique, et nous avons tous pris des cours de piano ensemble lorsque nous étions enfants. J’ai pris des cours de piano de six à seize ans, mais je n’étais pas une très bonne élève. J’aimais plus jouer et me produire lors des récitals que m’exercer. J’ai également joué du violon pendant un an, avant que ma famille ne déménage dans le New Jersey et que je change d’école pour aller dans un établissement qui ne proposait pas d’orchestre.”

Bien qu’elle ait apprécié son exposition à la musique classique – en particulier Chopin – elle dit que son “premier amour était la voix. J’adorais la radio pop – Whitney Houston, Prince, the Cure. Mes parents jouaient des classiques comme les Beatles et les Platters. Mon premier CD était Ten de Pearl Jam.

“Mais à bien des égards, je suis d’abord un danseur. Du ballet au moderne en passant par le jazz et le hip-hop, j’ai passé la plupart de mes années d’école à faire de la danse.”

Après le lycée, Lin a fréquenté l’université de Princeton où elle a obtenu une licence en économie. “J’aime à dire que Princeton est le meilleur établissement d’enseignement supérieur que l’on puisse obtenir, mais lorsqu’il s’agit d’être un artiste, l’éducation ne compte pas autant que la passion ou la volonté “, note-t-elle.

C’est pendant ses années d’université qu’elle a commencé à prendre une direction musicale différente :

” J’ai demandé une guitare comme cadeau de fin d’études au lycée, et à l’université j’ai commencé à écrire des chansons, inspirée par les Indigo Girls, Joni Mitchell, James Taylor – principalement des chanteurs folk dans la tradition des auteurs-compositeurs-interprètes. J’ai également écouté beaucoup d’Ella Fitzgerald et de Nat King Cole Trio, et j’ai appris quelques accords de jazz. Ma formation de pianiste m’a permis d’acquérir des notions de base de théorie musicale, mais le manche et le clavier sont deux choses tellement différentes. Je pense que j’ai trouvé la guitare un peu plus facile à écrire parce que je pouvais simplement mémoriser les formes d’accords. Et tout ce dont vous avez besoin, ce sont “trois accords et la vérité”, comme le dit la célèbre maxime de la musique country.

Après l’université, “je suis tombé amoureux de l’art d’écrire des chansons et du défi de les interpréter en solo pour captiver une salle. J’ai vécu la vie de troubadour, en faisant des tournées et en jouant 75 spectacles par an, en écrivant constamment, en faisant des disques pour avoir quelque chose à vendre lors des spectacles. J’ai joué dans beaucoup d’universités et dans beaucoup de cafés vides. J’ai adopté l’approche DIY, car j’avais entendu tant d’histoires de groupes talentueux qui avaient signé avec des labels et perdu le contrôle de leur musique. Je me suis occupé moi-même du booking, de la conduite, de la promotion et de la vente de produits dérivés. Ce n’était pas du tout glamour, mais il était important pour moi de pratiquer mon métier comme une forme de survie.” En cours de route, elle a enregistré le EP Blue and Borderlined (2005), et après avoir déménagé à New York, son EP Doppelganger, et un album ambitieux intitulé Microscope (2010). Avec chaque sortie, elle a également appris davantage sur l’aspect technique de l’enregistrement et de la production – des compétences qui lui ont été utiles depuis.

En 2010, après trois ans à New York, elle s’installe avec son compagnon à San Francisco, et c’est là que commence son histoire d’amour avec le ukulélé. “La véritable raison pour laquelle j’ai acheté mon premier ukulélé est que j’ai eu une expérience malheureuse en avion avec ma guitare”, se souvient-elle. “Je suis rentrée d’une tournée et j’ai acheté un ténor en acajou laminé de marque Hula à un type sur Craigslist pour 100 dollars. Finalement, Edgar Dang, de Aloha Warehouse, dans le quartier de Japantown à San Francisco, m’a persuadée de passer à une Pono ténor à table en cèdre. J’ai adoré la facilité avec laquelle je pouvais voyager avec le uke, et je l’emmenais aux concerts comme deuxième instrument, pour finalement en faire mon instrument principal.

Cynthia interprète un classique d’Edith Piaf sur banjo-uke.

“Ukulenny est l’un des premiers musiciens que j’ai rencontrés dans la région de la baie, mais aucun de nous n’était vraiment lié à la scène uke de la baie. Nous avons en quelque sorte créé notre propre scène uke de la Bay Area – une scène plus orientée vers le jam et qui jouait des chansons plus populaires. Edgar a également contribué à me mettre en contact avec d’autres amateurs de uke de la Bay Area. Le monde de l’uke est définitivement différent de celui des auteurs-compositeurs-interprètes – il est beaucoup plus joyeux !”.

Je lui ai demandé si elle trouvait que ses compétences considérables en fingerpicking à la guitare étaient transférables à l’uke. “C’est intéressant – au début, je jouais de l’uke comme un guitariste”, dit-elle, “mais je ne pouvais pas directement transférer mes chansons de guitare à l’uke. J’ai dû les aborder d’une nouvelle manière après avoir appris à connaître l’uke comme son propre instrument pendant plusieurs années.

“Écrire des chansons sur le uke est très différent de l’écriture sur la guitare”, ajoute-t-elle. “En tant qu’auteur-compositeur, c’est un changement rafraîchissant. Souvent, la tonalité et le timbre de l’instrument spécifique dont vous jouez vous aident à trouver la chanson, et les uke ont une légèreté rebondissante qu’il est difficile d’obtenir à la guitare. Le fait de n’avoir que quatre cordes et deux octaves m’oblige à jouer davantage avec le rythme et les inversions. Je trouve que les accords de jazz sur l’uke sont plus faciles et plus amusants à jouer, ce qui correspond bien à mon style jazzy.”

Une fois bien établie sur la scène du uke de San Francisco, Cynthia s’est lancée dans l’enseignement, à la fois en personne et en ligne, où sa chaleur et son attrait ont immédiatement commencé à attirer un grand nombre d’abonnés à sa chaîne YouTube. Elle commente : “Je pense que ma popularité sur YouTube est due au fait que j’offre une forte performance vocale dans mes vidéos, que j’ai l’air de venir d’Hawaï, que j’ai de l’expérience à la caméra – j’ai étudié le théâtre après l’université – et que j’ai de l’expérience dans l’enseignement et les performances devant de grands groupes de personnes. J’enseigne en partant du principe que tout le monde peut apprendre à jouer si les étapes sont suffisamment simples et si l’on apprend aux gens à être patients avec eux-mêmes. Mon modèle d’enseignement s’inspire de la façon dont j’ai appris moi-même la guitare, l’écriture de chansons et le ukulélé.”

L’un des play-alongs simples de Cynthia en ligne.

De 2011 à 2017, elle a également été à la tête d’un groupe éclectique de neuf musiciens appelé Blue Moon All-Stars, avec Lenny comme chef d’orchestre, jouant un éventail de chansons pop, jazz et blues, et enregistrant un album, Midnight Echoes. Depuis lors, Lin dit qu’elle s’est davantage concentrée sur sa carrière solo, et bien sûr, sa première sortie après Blue Moon a été un bel album solo de reprises au ukulélé et à la voix, Ukulele Days, sorti en 2018, sur lequel elle a tout repris, de trois airs des Beatles à “Wicked Game” de Chris Isaak en passant par “La Vie en Rose” d’Édith Piaf.

Avec sa visibilité et sa popularité sans cesse croissantes dans le monde du uke, il n’est pas surprenant qu’un grand fabricant d’instruments, Ohana Music, basé à Long Beach, en Californie, la sollicite pour l’aider à créer une ligne de signature. “J’ai appris à des centaines de débutants à jouer de l’uke et j’avais hâte de concevoir un uke que je pourrais recommander comme instrument d’entrée de gamme de haute qualité avec lequel les débutants pourraient évoluer”, explique-t-elle. “Je pense que les débutants devraient commencer par une taille de concert, puis j’ai choisi le bois d’acajou stratifié, le filet, les mécaniques, l’incrustation de fleurs, et j’ai spécifié qu’il était livré avec des cordes Worth brown fluorocarbon améliorées, qui sont plus faciles à jouer pour les débutants et sonnent bien sur l’acajou. Cette conception me convient parfaitement, car je suis chanteuse et je préfère un son plus chaud et pas trop brillant.”

Le plus grand changement dans la vie de Cynthia ces derniers temps – hormis le projet d’album U3 – est qu’elle et son partenaire ont déménagé de San Francisco à Honolulu en 2019. “Nous adorons San Francisco, mais nous avons tous deux vraiment ressenti l’appel des îles. J’adore être immergée dans la culture de l’aloha et dans les sons du nouvel et de l’ancien Hawaii. Être ici, entouré par les montagnes, l’océan et l’aloha, influence définitivement les chansons que j’écris maintenant.”

Un dernier message aux nombreux jeunes (et moins jeunes) joueurs de uke qu’elle a inspirés – des mots qui auraient pu l’apaiser lorsqu’elle luttait ?

“Mon mantra est de suivre votre passion. Si vous écoutez vraiment votre cœur et que vous nourrissez votre âme, vous réussirez. J’essaie aussi de me rappeler de rester présent et de suivre le courant. Embrassez le processus et profitez du voyage.”

Parce que tout le monde aime les Beatles!CRAIG CHEE PHOTO

Ukulenny : Né pour jouer (et enseigner)

“Beaucoup de mes pairs m’ont considéré comme un accro de la musique”, commente Lenny San Jose, originaire de San Diego, depuis son domicile actuel à Oakland. “J’étais totalement épris de tous les instruments et toujours excité de faire spontanément de la musique. L’un de mes objectifs a été d’apprendre à jouer d’autant d’instruments que possible.” Jusqu’à présent, il en a maîtrisé 12, dont le piano, diverses anches et cornes, la basse, la bandurria philippine à 14 cordes et, bien sûr, le uke. C’est également un excellent chanteur qui s’est produit dans de nombreux groupes choraux au fil des ans. À l’UC Berkeley, il a obtenu une licence en musique et a également joué du saxophone alto dans le Cal Marching Band. Il est ensuite allé à Cal State East Bay, où il a obtenu son diplôme d’enseignant, avec une spécialisation en éducation musicale, ce qui l’a conduit à enseigner pendant cinq ans dans les écoles publiques d’East Bay.

“Vers la fin de mes études, dit-il, j’ai reçu pour Noël un ukulélé Rogue à 20 dollars et j’en ai joué jusqu’à la corde. Lorsque j’ai commencé à écouter attentivement Jake Shimabukuro, cela a changé la donne pour moi. Je me suis attaché à ses interprétations de “While My Guitar Gently Weeps” et de “Bohemian Rhapsody” et je me suis fixé pour objectif de jouer comme Jake. J’ai acheté mon premier ukulélé “professionnel”, un Kala Archtop Tenor, et ma vie a changé”. Des années plus tard, il deviendra un artiste Kala : “Leur parrainage m’a permis de grandir en tant que professeur, en animant divers ateliers pour la Fondation NAMM, en menant le programme Learn to Play du site web de Kala, et en représentant la marque lors des road shows”, dit-il.

Jake n’était pas la seule source d’inspiration de Lenny alors qu’il plongeait plus profondément dans le uke. “Je me souviens avoir acheté le CD Legends of Ukulele 2 : Hawaiian Masters et l’avoir écouté en boucle, ce qui m’a fait découvrir de grands artistes comme Brittni Paiva, Bryan Tolentino, Troy Fernandez, Kelly Boy DeLima, Dino Guzman et Abe Lagrimas, Jr. J’ai également rejoint le Royal Hawaiian Ukulele Band, qui se réunissait à Berkeley le lundi soir, et ils m’ont vraiment fait découvrir le côté kanikapila du ukulélé. J’ai également fait un voyage à Hawaii et j’ai rencontré Kimo Hussey au festival de la Ukulele Guild of Hawaii. Il est devenu par la suite une énorme source d’inspiration pour moi, rien que par son style de jeu sans effort et détendu, ainsi que par sa connaissance approfondie et son appréciation de la construction de ukulélés.

“Professeur de musique dans l’âme, le ukulélé représente vraiment tout ce que je recherchais dans une expérience d’enseignement et de performance. J’ai réalisé quelques tutoriels simples sur YouTube en 2011 qui ont fini par gagner des vues et des adeptes. Après avoir atteint les 10 000 abonnés – un exploit que je n’imaginais même pas possible à l’époque – j’ai réalisé que j’avais un réel potentiel pour faire du ukulélé ma carrière.

” En 2013, j’ai enseigné à mon premier festival, le Wine Country Ukulele Fest à St. Helena, en Californie, et j’ai rencontré Craig Chee et Sarah Maisel – avant qu’ils ne soient une chose ! Ils ont été d’énormes inspirations et mentors pour moi dans la navigation du monde des festivals. Dès le premier jour, ils m’ont offert leur soutien et leurs conseils, et ils continuent à ouvrir la voie à de nombreux ukuléléistes pour qu’ils puissent faire partie de la communauté mondiale du ukulélé.”

Quant à l’avenir de U3, Lenny déclare : “C’est définitivement le début de quelque chose que nous voulons faire durer le plus longtemps possible. C’est trop amusant de travailler ensemble, et il est logique de continuer à créer de la musique, surtout avec ce premier projet dans les livres. Avec l’état actuel de la pandémie, il est difficile de dire quand le prochain album sera en préparation, mais j’ai vraiment hâte.”

Abe Lagrimas, Jr : All That Jazz

Né à Guam d’un marin de la marine (et saxophoniste semi-professionnel), Abe Lagrimas, Jr. a grandi principalement à Hawaï. Il a commencé à jouer de la batterie à l’âge de quatre ans et, dans sa jeunesse, il a joué dans un groupe familial avec ses deux frères aînés. Au collège, il était assez bon batteur pour jouer dans l’ensemble de jazz de l’école et, à 13 ans, il a remporté un concours international de batterie parrainé par le magazine Modern Drummer et l’école Drummer’s Collective de New York, obtenant ainsi une bourse pour un programme de quatre semaines. Il a ensuite fréquenté le Berklee College of Music de Boston, où il s’est spécialisé dans l’éducation musicale, tout en perfectionnant ses compétences en percussion (le vibraphone était son autre spécialité) et autres.

Le ukulélé est entré dans la vie d’Abe pendant ses années à Boston. “Je jouais de la guitare quand j’étais enfant, mais pas du ukulélé”, dit-il depuis sa maison à Los Angeles. “J’ai grandi en jouant beaucoup de heavy metal. Cela, combiné à mes bases de jazz et de bebop, explique probablement pourquoi j’ai tendance à jouer beaucoup de notes ! J’ai pratiquement appris tout seul à jouer du ukulélé. Comme j’étais à l’école de musique, je comprenais déjà comment les accords étaient construits et la fonction de base de l’harmonie. J’avais juste besoin d’apprendre où placer mes doigts sur le manche. J’ai dû développer la technique de ma main droite, mais j’ai quand même fait ce qui me semblait naturel.

“Mon éducation au ukulélé consistait en un livre d’accords générique, des CD des Ka’au Crater Boys, un peu de Lyle Ritz et un album de guitare solo de Joe Pass. Je dois également mentionner que je dois ma carrière de ukulélé à mon bon ami Randy Wong, un ami de mes jours de lycée. Nous allions tous les deux à l’école à Boston à la même époque – Randy était au New England Conservatory. Il a été assez gentil pour me laisser emprunter son Kamaka ténor”.

Abe dit que dès le début, il a abordé le uke comme un instrument de jazz et, étant donné son intérêt pour l’enseignement, il était naturel qu’il écrive son livre phare, Jazz Ukulele-Comping, Soloing, Chord Melody.

Tout au long de sa carrière professionnelle, il a mené une sorte de double vie musicale – percussionniste et virtuose du uke. “Avant COVID, 95 % de mes concerts à Los Angeles étaient des concerts de batterie de jazz. La plupart de la musique que j’écoute est du jazz. Si j’ai des fans de uke, c’est un bonus. Certains de mes amis de Berklee se moquaient de moi en plaisantant lorsqu’ils me voyaient porter un ukulélé. Je pense que c’est ce qui m’a aidé à me définir en tant que joueur d’ukulélé et à déterminer la direction que je voulais donner à cet instrument. Aujourd’hui, je suis fier que mes amis musiciens de jazz du monde entier sachent que je joue du ukulélé, et certains d’entre eux m’ont offert des opportunités assez intéressantes.”

Artiste prolifique, il a enregistré, pour n’en citer que trois, un EP instrumental de Michael Jackson (Black or White, 2010), un album jazzy en duo avec lui-même, Ukulele Vibes (2016), et l’album Abe Lagrimas, Jr. de 2018, avec d’autres musiciens de jazz, sur lequel il joue du ukulélé et des percussions. “Ce qui est important pour moi, conclut-il, c’est que tout ce que je mets sur le marché est toujours quelque chose en quoi je crois vraiment. Je crois au perfectionnement et au développement d’une voix originale tout en m’efforçant d’atteindre le plus haut niveau de musique au mieux de mes capacités – et de partager cela avec le monde.”

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