L’histoire du ukulélé

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Un cavaquinho

Le nom “ukulélé” est le nom hawaïen traditionnel donné à un petit instrument appelé machette (machete de braga), qui a été développé à l’origine dans les îles de Madère au Portugal. La machette elle-même est un descendant des premiers instruments à cordes pincées d’Europe et du Moyen-Orient (comme le luth), elle fait partie de la famille des guitares et porte plusieurs noms différents, dont cavaquinho, braguinha, manchhete et cavaco. La machette a été introduite à Hawaï par des immigrants portugais, qui se sont installés dans les îles pour travailler dans les champs de canne à sucre à la fin des années 1800. Manuel Nunes, Augusto Dias et Jose do Espirito Santo, qui sont arrivés à Hawaï sur le Ravenscrag en 1879 en provenance des îles portugaises de Madère, sont considérés comme les premiers fabricants du “ukulélé” hawaïen.

Il existe plusieurs légendes différentes sur la façon dont la machette a obtenu son nom hawaïen, le “ukulélé”, bien qu’il n’y ait pas assez de preuves pour prouver que l’une de ces histoires est, en fait, la vérité. Le mot “ukulele” lui-même se traduit approximativement par “puce sautante” en anglais. Une histoire sur la façon dont le ukulélé a obtenu son nom raconte que lorsqu’un des passagers du Ravenscrag, Joao Fernandes, a atteint le port d’Honolulu, il était si heureux après quatre mois en mer qu’il a immédiatement sauté du bateau et a commencé à jouer des chansons folkloriques de Madère sur le quai. Les Hawaïens qui ont vu Fernandes jouer de l’instrument ont pensé que ses doigts en mouvement rapide ressemblaient à des puces sautant sur la touche – et c’est ainsi que le nom de l’instrument est né. Une autre version de l’origine du nom du ukulélé repose sur l’idée que l’Anglais Edward Purvis jouait de cet instrument. Edward Purvis était le chambellan adjoint du roi David Kalakaua, le dernier roi régnant d’Hawaï, et un homme qui a eu une grande influence sur les débuts de l’ukulélé. On pense que Purvis a été surnommé “ukulélé” en raison de sa petite taille et de sa personnalité énergique. On pense que l’instrument dont il jouait pour le roi a également adopté ce nom. Il existe encore d’autres histoires sur la façon dont le ukulélé a obtenu son nom, plusieurs traductions différentes du terme étant utilisées comme preuve. Le dernier monarque hawaïen, la reine Lili’uokalani, a expliqué que le terme “ukulélé” signifie en fait “le cadeau qui est venu ici” (uku signifiant “cadeau ou récompense” et lele “venir”), ce qui est une perspective bien différente, qui n’a rien à voir avec les puces !

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Le roi Kalakaua (au centre) et
Edward Purvis (deuxième à partir de la gauche).

Après son arrivée à Hawaï, le ukulélé a été rapidement adopté par la culture hawaïenne. Le roi David Kalakaua aimait beaucoup le petit instrument, ce qui est reconnu comme un facteur clé de la popularité du ukulélé. Le roi Kalakaua était passionné par le développement de la culture hawaïenne face à l’opposition des groupes de missionnaires, qui considéraient eux-mêmes les cultures indigènes comme non civilisées, et dont l’objectif était de convertir les peuples indigènes au culte et aux valeurs chrétiennes. Le roi Kalakaua a encouragé la fusion des formes d’art modernes avec les aspects traditionnels de la culture hawaïenne afin de relancer l’intérêt pour la culture hawaïenne. C’est le roi Kalakaua qui a fait la promotion du ukulélé en tant qu’instrument hawaïen, et a utilisé l’instrument lors de fonctions royales officielles, pour jouer de la musique traditionnelle hawaïenne et pour accompagner la hula.

Après que les colons portugais Manuel Nunes, Augusto Dias et Jose do Espirito Santo eurent terminé leur travail dans les premières plantations sucrières hawaïennes, on pense qu’ils sont retournés à leurs racines de travail du bois à Honolulu, la capitale d’Hawaï. En 1889, les trois hommes figuraient dans l’annuaire de la ville en tant que “fabricants de guitares”. Au fur et à mesure que le ukulélé devenait plus populaire sous le patronage du roi David Kalakaua, ces trois hommes ont fabriqué davantage d’ukulélés. Le plus prospère des trois était Manuel Nunes, qui a continué à fabriquer des ukulélés après l’introduction de l’instrument sur le continent américain, et dont les fils ont continué à fabriquer des ukulélés après lui.

Alors que la machette a fait le tour du monde avec les colons portugais, la version hawaïenne du petit instrument à quatre cordes n’a été présentée au grand public américain qu’au début des années 1900. Le ukulélé a fait une impression particulière sur les Américains continentaux lors de l’Exposition internationale Panama-Pacifique qui s’est tenue à San Francisco en 1915. L’exposition présentait des performances de joueurs de ukulélé hawaïens, en solo ou en groupe, qui étaient très populaires auprès des visiteurs de la foire. Après que le ukulélé ait commencé à acquérir des fans en Amérique continentale, il a été adopté par les musiciens locaux du continent, qui l’ont utilisé pour jouer de la musique traditionnelle hawaïenne (qui, avec le ukulélé, était devenue plus populaire parmi les citoyens américains), et ont également introduit le ukulélé dans d’autres genres. La popularité de l’ukulélé a explosé en 1915-1920, la musique hawaïenne devenant aussi populaire que la musique continentale actuelle. Les fabricants d’instruments américains ont vu une opportunité dans la fabrication des ukulélés, et les fabricants de New York et d’autres grandes villes américaines ont commencé à produire et à commercialiser l’instrument, provoquant une certaine tension entre les fabricants basés à Hawaï et les grands fabricants américains. Malgré ces tensions, la popularité du ukulélé n’a cessé de croître en Amérique jusque dans les années 1920, et les ventes de ukulélés en général ont continué à augmenter.

La popularité croissante du ukulélé a conduit à la fabrication de modèles peu coûteux qui ont permis à de nombreuses personnes d’apprendre à jouer du ukulélé. Le ukulélé a acquis la réputation d’être un bon instrument pour débutants en raison de son prix relativement bas et de sa petite taille portable. Des milliers d’ukulélés ont été produits dans les années 1920, et le ukulélé est devenu l’une des icônes musicales de l’ère du jazz.

Le ukulélé a lentement perdu de sa popularité dans les années 1930, avant de connaître un regain d’intérêt à la fin des années 1940 et dans les années 1950, lorsque certains militaires américains ont ramené l’instrument d’Hawaï après la Seconde Guerre mondiale. La popularité de la musique pop-rock a fait passer l’ukulélé au second plan dans les années 1960, même s’il était encore présent dans la conscience collective avec des émissions comme le Arthur Godfrey Show et le tube de 1968 de Tiny Tim, Tiptoe through the Tulips. Les Beatles, groupe extrêmement populaire, aimaient beaucoup le ukulélé, mais n’en jouaient que rarement. Malgré leur soutien, le petit ukulélé est resté très discret dans son étui des années 1970 jusqu’à sa renaissance dans les années 1990.

Le ukulélé dans le monde

D’autres pays ont également adopté l’humble ukulélé dans leurs répertoires musicaux, notamment (et surtout) le Japon et le Canada. Le ukulélé a été introduit au Japon au début des années 1900, et a été adopté avec la musique hawaïenne et le jazz. Bien que l’instrument “occidental” ait été interdit pendant la Seconde Guerre mondiale, sa popularité a augmenté après la guerre ;

Le Canada, quant à lui, a été l’un des premiers pays à initier l’enseignement du ukulélé dans les écoles (à part Hawaï) et de nombreux étudiants en musique ont appris le ukulélé dans le cadre du programme de musique scolaire conçu par John Doane.

Le ukulélé aujourd’hui

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Un célèbre joueur de ukulélé, Jake Shimabukuro

Le ukulélé connaît à nouveau une période de popularité auprès du public moderne du monde occidental. L’ukulélé a été récupéré dans les magasins de musique (ou sorti du grenier) et est à nouveau célébré pour sa polyvalence, sa petite taille facile à transporter et sa facilité d’apprentissage. Internet a joué un rôle important dans le boom du ukulélé, avec des sites Web et des tutoriels vidéo destinés à fournir des ressources d’apprentissage faciles pour les débutants, dont beaucoup sont fréquentés par des centaines de nouveaux joueurs.

Le ukulélé a également été largement célébré pour son côté de plus en plus social. La facilité avec laquelle on peut gratter des mélodies chantées et jouer ensemble a fait de ce petit instrument un choix populaire comme deuxième instrument, et a également conduit à la formation de clubs de ukulélé, d’orchestres et de groupes sociaux dans le monde entier. Les musiciens de ukulélé encouragent souvent les spectateurs à apporter leur propre ukulélé et à se joindre à eux pour une chanson ou deux. L’apprentissage du ukulélé en groupe est de plus en plus populaire (par opposition aux leçons individuelles formelles). Ces dernières années, le ukulélé a également été plus largement utilisé comme instrument d’initiation pour les enfants.

Bien que l’ukulélé soit toujours associé à la musique et à la culture hawaïennes traditionnelles, le développement de différents types d’ukulélé a conduit à la popularisation de l’instrument dans de nombreux contextes musicaux différents. Au cours des vingt dernières années, la renaissance du ukulélé a maintenu son élan, avec un certain nombre de joueurs de ukulélé devenant très populaires dans le nouveau millénaire. La renaissance du ukulélé dans les années 1990 a également conduit à l’utilisation croissante de l’instrument dans les performances et les enregistrements de musique populaire (pop), ainsi que dans les reprises de musique populaire.

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