L’expert en tiki Sven Kirsten retrace l’évolution de cette forme d’art

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Extrait du numéro d’automne 2017 de Ukulele | PAR SVEN KIRSTEN

L’engouement actuel pour appliquer le terme “tiki” à tout ce qui vient d’Hawaï, ou à tout ce qui est fait en bambou, est des plus regrettables. Ce n’était pas le cas autrefois. Lorsque j’ai entrepris de faire reconnaître le style tiki américain comme un genre artistique à part entière, je n’aurais jamais pensé qu’on en arriverait là, mais les cultures pop ont leur propre façon de se développer une fois qu’on les a lâchées. L’ulace “pop” prend le dessus et les choses deviennent, disons, peu académiques.

Dans mes livres sur le tiki, j’ai fait des séparations claires entre la période “pré-tiki” et la période “tiki” – j’ai dessiné des graphiques, donné une chronologie datée, et montré de nombreux exemples de ce qui était et de ce qui n’était pas “tiki”. Même ma formule la plus simplifiée – “S’il y a écrit tiki dessus, il doit y avoir du tiki dedans” – n’a pas empêché la propagation du séduisant mot à la mode à appliquer à tout ce qui est “île”, même s’il n’y avait aucune figure du dieu Tiki en vue. Après tout, le tiki consiste à s’amuser, alors qui étais-je pour dire aux gens comment s’amuser ?

Puisque la culture pop hawaïenne et l’histoire du tiki ont été abordées ailleurs, je vais m’efforcer d’apporter un peu plus de lumière sur la définition et l’évolution du style tiki à partir de la pop polynésienne.

Il n’y a pas de mots pour décrire le vide tiki qui a prévalu jusque dans les années 1990. Le terme ou l’image pour décrire le tiki en tant que culture n’existait pas. Même à l’apogée de la culture tiki originale, au début des années 1960, le tiki n’avait pas été reconnu comme un genre, malgré le fait que la figure de la statue sculptée de Tiki était devenue une icône dominante du style de vie récréatif. La mode était morte et s’était éteinte, sans qu’on en fasse le deuil. Lorsque la génération post-punk “Lounge” des années 1980 a commencé à apprécier la musique exotique de Martin Denny, les souvenirs des luaus d’arrière-cour ont commencé à refaire surface. Dans les années 1990, des archéologues urbains dévoués ont commencé à collecter des vestiges du culte sous la forme de tasses à cocktail. L’un d’entre eux (moi), un étranger issu d’une génération trois décennies après le tiki, a alors rassemblé les pièces du puzzle et, en les disposant de manière cohérente, a réussi à démontrer l’omniprésence du thème du tiki.

Ce mode de vie récréatif du milieu du siècle, inspiré par la vision d’une île tropicale paradisiaque, n’était pas nouveau : il s’était perpétué pendant des générations – aux États-Unis en particulier – avant que le tiki n’en devienne l’ambassadeur.

C’est l’une des causes courantes de la confusion qui règne autour du style “tiki” : Avant que la figure imposante du Tiki n’entre en scène, il existait déjà une histoire complexe de ce que j’appelle la “pop polynésienne”. Cette culture pop du début du 20e siècle a été précédée par un pays de contes des mers du Sud encore plus ancien.

Ci-dessous : Une illustration emblématique du livre d’Armstrong Sperry de 1940. Appelez ça du courage. Bien : Un menu de la soirée organisée par Tiki News, un magazine de renouveau du tiki.

Dès que les premiers explorateurs des îles du Pacifique, comme Bougainville et Cook, sont rentrés en Europe, leurs rapports sur les îles vierges ont été usurpés par des penseurs et des philosophes critiquant les maux de la civilisation moderne. Dès le début, la Polynésie a été vue à travers le filtre occidental des espoirs et des désirs.

Ensuite, des écrivains comme Pierre Loti, Herman Melville et Robert Louis Stevenson, ainsi que l’artiste Paul Gauguin, ont romancé l’Océanie avec des récits et des images d’aventures et d’exploits amoureux entre insulaires. Un genre entier de littérature des mers du Sud s’est développé. Avec la naissance de l’industrie cinématographique, nombre de ces livres ont été transformés en films, et une fois que Hollywood s’est emparé de la vision de la vie insulaire oisive et idyllique, la réalité est devenue complètement sudiste (Mers du Sud).

Parallèlement à cela, le public américain a développé une fascination pour la musique unique d’Hawaï. Bien que les ancêtres de l’ukulélé et de la guitare slide aient tous deux été importés dans les îles, leur son a fini par représenter la Polynésie romantique. Associés à la langue hawaïenne, riche en voyelles et chantante, ils ont séduit les Américains qui se sont lancés dans ce qu’on a appelé la folie de la musique hawaïenne. Les groupes hawaïens à la radio, sur les disques, dans les concerts et dans les films ont incité les habitants du continent à s’approprier ces instruments et à tenter de “devenir natifs”.

Leçon de ukulélé pour débutants : sortir de la page améliorera instantanément votre jeu.

Les supper clubs à thème hawaïen se sont développés dans les centres urbains des États-Unis et ont permis aux groupes hawaïens de se produire sur scène. Ces établissements, habillés de bambou du sol au plafond et peuplés de faux palmiers, servaient des cocktails au rhum tropical dans des ananas évidés. Mais il n’y avait pas une seule figure tiki en vue ! Ces refuges en bambou des “mers du Sud” ont établi le concept d’une retraite insulaire organique dans la jungle de béton, où les textures tropicales, les sons apaisants et les libations exotiques permettaient aux citadins d’échapper au stress du monde du travail pendant quelques heures.

Après la Seconde Guerre mondiale, les expériences d’une génération de jeunes hommes américains qui avaient combattu sur le théâtre du Pacifique ont alimenté le mythe de l’île paradisiaque, même si la réalité aurait pu être différente. La musique a également joué un rôle important. Le recueil de récits de guerre à succès de James Michener, Tales of the South Pacific, a été transformé en une comédie musicale et un film à succès, South Pacific, et la chanson de sirène “Bali Hai” a permis à tous les Américains de rêver à nouveau de leur propre île. (Le mythique “Bali Hai” du film était en fait la côte nord de l’île hawaïenne de Kauai).

Ci-dessous : Kon Tiki Hotel, Phoenix, Arizona ; le livre populaire de Thor Heyerdahl a fait connaître le mot “tiki” à de nombreuses personnes, une gravure d’insulaires de Palau tirée d’un livre publié en 1839, le Kalua Room de Seattle a peut-être été le premier bar à utiliser la figure du tiki.

Un autre événement important dans la promulgation de la culture pop polynésienne a été l’immense popularité de l’expédition Kon-Tiki de 1947. Bien qu’elle ait été menée par un Norvégien, Thor Heyerdahl, et son équipage européen, les Américains se sont joints au reste du monde pour être fascinés par cette reconstitution d’un ancien voyage en radeau de l’Amérique du Sud vers la Polynésie. L’événement a été largement couvert par des reportages à la radio et dans les magazines, et le livre de Heyerdahl sur le voyage est devenu un best-seller, tandis qu’un documentaire sur ce périple épique a remporté un Academy Award. Non seulement Kon-Tiki a fait entrer le terme “tiki” dans le vocabulaire populaire, mais il a également attiré l’attention du public sur le triangle polynésien et ses groupes d’îles.

L’avènement du tiki a été précédé par une appréciation croissante de l’art dit “primitif” par la classe moyenne américaine. Les pièces d’art africain et océanien, qui n’étaient plus l’apanage de l’avant-garde artistique des modernes, ont fait leur entrée dans les salons américains. Vers le milieu des années 1950, les restaurants polynésiens ont commencé à utiliser le tiki comme logo sur les menus, les pochettes d’allumettes et dans les publicités. Ce faisant, ils ont remplacé l’ancienne icône de la Polynésie américaine, la Hula Girl.

Les vétérans de la pop polynésienne – Don the Beachcomber et Trader Vic – qui ont ouvert la voie au tiki ont fait l’objet de nombreux articles, mais quand le symbole tiki a-t-il fait sa première apparition ? Des preuves récentes indiquent que le Kalua Room de Seattle a été le premier à utiliser un logo tiki sur son bâtiment, son menu et ses serviettes de cocktail dès son ouverture en décembre 1953. Déjà, les traits caractéristiques des tikis étaient devenus une version stylisée et caricaturale des véritables sculptures polynésiennes, et cette évolution allait se poursuivre. Vers 1955, la chaîne Trader Vic’s, qui existait avant le tiki, a commencé à utiliser un tiki maori, et Tiki Bob’s, ouvert par un ex-employé de Vic’s, a été le premier à utiliser le nom tiki en conjonction avec son logo tiki moderne de dessin animé.

Don the Beachcomber

Un exemple classique et révélateur de la relève de la garde est le cas du Mai Kai à Fort Lauderdale, en Floride, qui est aujourd’hui le meilleur exemple survivant d’un temple Tiki intact du milieu du siècle. Les fondateurs du Mai Kai, les frères Thornton, étaient des habitués du Don the Beachcomber à Chicago. Décidant d’ouvrir leur propre restaurant en Floride, ils ont embauché le gérant de Don et une partie du personnel, et ont construit un village élaboré en A-frame pour éblouir les snowbirds avec une extravagance polynésienne. Bien que Don ait possédé un trio de Tikis cannibales tahitiens, il ne les a jamais beaucoup utilisés dans ses promotions. Lorsque les Thornton ont ouvert le Mai Kai en décembre 1956, ces tikis ont orné leurs publicités, leurs menus et leurs pochettes d’allumettes pour attirer les amateurs de plaisir. Une nouvelle ère de la pop polynésienne avait commencé : L’ère Tiki.

Bien au-delà de l’utilisation de l’image tiki dans les graphiques des restaurants, le portrait sculpté de la divinité a commencé à se multiplier dans l’architecture et le décor des palais polynésiens. Les figures tiki étaient employées comme gardiens de l’entrée, comme poteaux de soutien et comme statues individuelles, ajoutant une touche d’authenticité à l’expérience exotique de boire et de manger dans un restaurant des mers du Sud. La demande d’idoles païennes est devenue telle que, tout comme pour les graphiques tiki, des artisans américains ont été employés pour ciseler les images à leur manière. Une forme d’art unique s’est développée, mêlant les originaux océaniques à une stylisation moderniste et cartoonesque.

Le style Tiki s’est imposé en tant que genre lorsque ses concepts ont été appliqués au-delà de l’industrie des restaurants et des bars et ont commencé à être utilisés dans l’architecture des immeubles d’habitation, des motels et des salles de bowling. (Hawaii devenant le 50e État en août 1959 a certainement joué un grand rôle dans tout cela, aussi). Le style tiki est associé aux loisirs et à l’amusement, promettant une expérience de vacances instantanée associée aux îles hawaïennes. Dans les maisons privées, les tikis peuplent les cours arrière et les salles de jeux du rez-de-chaussée. La télévision, encore jeune, propose des séries comme Hawaiian Eye et Adventures in Paradise (toutes deux démarrent en 1959 et durent quelques années), qui font entrer l’image du tiki dans tous les salons en noir et blanc. Des figurines sculptées ont été fabriquées sous la forme d’ustensiles de cuisine et de bar comme des cendriers et des briquets, symbolisant toujours l’esprit libre de la culture polynésienne. La domestication du tiki est complète lorsque le catalogue Montgomery Ward propose une double page d’articles tiki.

C’est à cette époque, à la fin des années 60, que la fièvre tiki a atteint un point de saturation. Une nouvelle génération ne voulait rien avoir à faire avec leur Une nouvelle génération ne veut plus rien savoir des activités récréatives de leurs parents, critiquant leurs tentatives de créer une “Polynésie plastique”. À mesure que les gens prenaient conscience des crimes coloniaux du passé, la manière naïve de représenter les cultures indigènes perdait son charme innocent pour une génération de jeunes Américains plus conscients de la politique. Le Tiki a été relégué à la poubelle des modes du passé, sa classe unique d’efforts artistiques et créatifs disparaissant inaperçue.

Avec la récente réappréciation du tiki en tant qu’art, le spectre de l’incorrection politique a ressurgi sous la forme du mot à la mode “appropriation culturelle”. Cependant, depuis que les Grecs anciens ont copié les motifs égyptiens, les gens se sont entichés et inspirés de cultures autres que la leur, non pas pour tenter de s’approprier les réalisations culturelles d’un autre pays, mais pour rendre hommage à l’art de ce pays et célébrer la diversité de la créativité humaine.

Hawaï a longtemps été apprécié comme un creuset de toutes les nations du Pacifique. Qu’est-il advenu de ce mot à la mode, plus positif, qu’était le “multiculturalisme”, le mélange évident et inévitable des cultures ? En tant qu’Allemand, dois-je être offensé par les serveuses en costume bavarois dans les versions américaines des brasseries allemandes ?

Mon travail sur le tiki américain du milieu du siècle a été accueilli par des insulaires du Pacifique de Fidji et exposé à l’unisson avec celui d’un sculpteur de tiki de Tonga. Il n’y a eu que de l’appréciation pour avoir découvert une autre facette de l’influence créative de Tiki, le dieu des artistes. Ne soyons pas la proie du climat actuel d’isolationnisme, mais accueillons tous les exemples d’inspiration provenant d’autres mondes. Tiki était là avant nous et il sera là après nous.

Sven Kirsten est l’auteur de plusieurs ouvrages sur l’histoire de la culture tiki américaine, dont The Book of Tiki et Tiki Pop : America Imagines Its Own Polynesian Paradise (tous deux publiés par Taschen). Son dernier livre, The Art of Tiki, sortira en octobre.

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