L’évolution d’un Entertainer Ukulele : Ralph Shaw

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A Une biographie de la vie de Ralph Shaw pourrait facilement s’intituler “Comment transformer un diplôme de physique en une carrière d’artiste de ukulélé de renommée internationale”. C’est l’histoire de la façon dont un ukulélé à 15 dollars a lancé un physicien anglais réticent dans une carrière improbable d’artiste, d’enseignant du ukulélé, d’auteur et de “roi du ukulélé”.

Ralph est arrivé sur terre en 1964 dans une petite ville minière de minerai de fer située au milieu de nulle part dans le nord du Québec, au Canada. Né d’une mère allemande et d’un père anglais, la famille de Ralph a rapidement fui le désert canadien pour s’installer dans un village pittoresque du Yorkshire, en Angleterre, où il a passé ses années de formation. Ralph a étudié la clarinette pendant ses études primaires, mais il a abandonné l’instrument après avoir échoué à son examen de 3e année (la note la plus basse). Ralph a rebondi après sa rupture musicale avec la clarinette en apprenant à jouer de l’harmonica. “J’ai commencé par l’harmonica parce que je pouvais le faire pour moi, au lieu de devoir jouer du Bartok. On nous donnait des trucs vraiment ennuyeux à jouer à la clarinette. En plus, j’avais une très bonne oreille, donc je ne lisais pas la musique correctement.” Bien qu’il se soit fait rabrouer par un bois, l’amour de Ralph pour la musique ne pouvait être nié. “Certains de mes premiers souvenirs musicaux sont d’être allongé dans mon lit en train de chanter des chansons, et ma mère me disait toujours de me taire et d’aller dormir.” À l’âge de quatre ans, Ralph connaissait environ deux douzaines de chansons, qui lui avaient été enseignées par son grand-père.

Ralph a obtenu un diplôme universitaire en physique et, par un étrange coup du sort, il s’est retrouvé à occuper le même poste que son père dans une station de recherche de la ville minière isolée où il est né, Schefferville, dans le nord du Québec. Sa principale tâche à la station de recherche était de surveiller l’activité sismique quotidienne. Il aidait également les scientifiques de passage qui venaient sur le site pour étudier l’environnement, le climat et la faune. “Un autre emploi que j’ai occupé était celui de collectionneur professionnel de papillons. Pendant six mois, j’ai été payé par un passionné de papillons pour attraper des papillons. Ainsi, lors d’une expédition de recherche, je voyais soudain un papillon et je me mettais à bondir dans la toundra avec un grand filet.”

Ralph Shaw, couverture de ‘King of the Ukulele’.

Mais c’est pendant ses années d’université – alors qu’il essayait d’éviter d’étudier la physique – que Ralph se préparait en fait à une carrière d’artiste, sans même le savoir. “J’ai acheté un banjo et j’ai pris des leçons avec Sara Grey, une musicienne folk professionnelle, et elle m’emmenait à ses concerts. J’ai donc eu l’occasion de fréquenter d’autres musiciens et c’est ainsi que je me suis dit : “J’aime bien ces gens, ça a l’air d’être une vie amusante”. J’ai aussi appris à jongler et d’autres compétences que j’ai utilisées plus tard en tant que clown.”

Ralph a découvert le ukulélé avec le banjo de son grand-père, qui n’avait pas de cordes. “Pour moi, c’était un objet mystérieux. Je pensais que c’était un tambour avec un manche”. Ce n’est que bien des années plus tard, après que Ralph ait immigré à Vancouver, en Colombie-Britannique, que le ukulélé a refait surface dans sa vie. “Je participais à un spectacle de vaudeville au Burnaby Village Museum. J’allais interpréter une chanson de Formby au banjo lorsque le directeur m’a dit que je devrais l’interpréter au ukulélé. Et il se trouve que la directrice avait un ukulélé qu’elle était prête à me vendre pour 15 $. J’ai mis de nouvelles cordes dessus et la magie du ukulélé m’a tout de suite frappé.” Beverly Adams, la directrice du musée, raconte une histoire légèrement différente : “Lorsque Ralph a passé une audition pour la Footlight Theatre Company, j’ai compris quel grand interprète il pouvait devenir. Son style de chant me rappelait George Formby. J’avais un vieux ukulélé accroché au mur de mon studio de musique et je le lui ai donné. Il insiste pour dire que je le lui ai vendu. Je ne me souviens pas de cette vente, mais à 87 ans, j’ai le droit d’oublier. Ralph était un naturel avec l’instrument et avec le public. Je ne suis pas surpris de ses succès”.

Go West, Young Man !

Ralph était à Montréal pour faire une pause après avoir surveillé l’activité sismique et attrapé des papillons à Schefferville, lorsqu’il a rencontré sa future épouse, Catherine. Catherine a quitté Montréal pour retourner à Vancouver à peu près au moment où Ralph est retourné en Angleterre. “Je ne savais pas quoi faire lorsque Catherine m’a suggéré d’essayer Vancouver “, se souvient-il. “Je suis donc allé essayer Vancouver, et 28 ans plus tard, je l’essayais encore. Nous nous sommes mariés, nous avons eu une fille et je ne suis jamais parti.”

Avec ses nouvelles responsabilités, Ralph savait qu’il devrait trouver un travail à plein temps. Le problème était son aversion morbide à avoir un horaire fixe. “Je cherchais n’importe quel moyen de devenir indépendant. J’ai donc pris ce livre sur la façon d’être un clown. Je l’ai lu et je me suis dit : ‘Oh oui, je n’ai pas besoin d’être physicien ! Je peux juste être un clown. C’est facile.” Après avoir investi dans les grosses chaussures, la veste à carreaux et la fleur qui gicle, Ralph s’est lancé dans sa nouvelle carrière. En ajoutant des tours de magie, des animaux en ballons et du maquillage à son talent déjà acquis de jongleur, Ralph était sur la bonne voie. “Il m’a fallu beaucoup de temps pour trouver mon nom de clown. J’en ai passé en revue toute une liste, mais j’ai finalement choisi ‘Ralph le clown'”.

Ralph le Clown a intégré le ukulélé dans son spectacle. Le passage qui faisait toujours rire était celui où il sortait le petit ukulélé soprano d’un grand étui à guitare. Mais après une visite de Ralph à Hawaï lors de la lune de miel de Catherine et lui, il s’est produit un événement qui a contraint Ralph à cesser de faire le clown avec le ukulélé. “J’ai entendu ce magnifique groupe hawaïen qui jouait dans le Whaler’s Village à Lahaina. J’ai entendu leurs ukulélés et ils ne ressemblaient pas au mien. Je suis donc allé chez Bounty Music à Maui et j’ai trouvé ce Kamaka à 6 cordes. Le son de celui-ci m’a fait fondre. Et puis j’ai regardé l’étiquette, qui coûtait 600 dollars américains. J’ai commencé à le remettre en place et Cath m’a dit : “Pourquoi tu ne le prends pas ?”. C’est la première et la dernière fois qu’elle m’a convaincu d’acheter un ukulélé. Depuis, c’est toujours : “Pourquoi en as-tu besoin de plus d’un ?

Shaw en représentation à Granville Island, à Vancouver, le 6 mai 2016.

Le ukulélé Kamaka a invité Ralph à commencer à jouer plus que les chansons amusantes pour enfants à trois accords qu’il interprétait dans le cadre de son spectacle. “J’ai commencé à jouer toutes ces belles chansons de l’époque des années 20, 30 et 40, et j’ai commencé à devenir un musicien plutôt qu’un clown à ce moment-là.” Ralph a commencé sa carrière de musicien sur le circuit des centres d’aide à la vie autonome et, en très peu de temps, il a enregistré son premier album. “Mon premier CD s’intitulait King of the Ukulele, uniquement parce que nous avions un trône dans la partie commune de l’immeuble où nous vivions et que nous avons pris des photos de moi assis dessus pour la pochette du CD.” Étonnamment, le CD s’est très bien comporté : il a été diffusé sur les ondes nationales et a été choisi comme l’un des dix meilleurs albums de l’année par la Canadian Broadcasting Company. “À ce moment-là, je me suis dit que je pouvais le faire, alors j’ai accroché le nez rouge et les chaussures à lacets et je me suis concentré sur ma carrière de musicien.” Cependant, il a fallu du temps pour devenir l’interprète de renommée internationale que Ralph est aujourd’hui. “À l’époque, le métier de clown était facile à vendre. À l’époque, les gens cherchaient des clowns pour les fêtes d’anniversaire. Ils ne cherchaient pas des rois du ukulélé.”

Fini de faire le clown

Le paysage du ukulélé au milieu des années 1990 (à plus d’une décennie de l’époque où les vidéos de ukulélé sur YouTube étaient aussi prolifiques que des puces sur un chien) était plutôt aride. Pour trouver l’inspiration, Ralph est retourné en Angleterre et a visité le Yorkshire Ukulele Circle. “Tous ces types jouaient le style George Formby split-stroke, et l’énergie dans cette pièce était tout simplement phénoménale. Je me suis dit que j’allais créer un groupe comme celui-là au Canada. Donc, en septembre 2000, j’ai créé le Vancouver Ukulele Circle”. Ralph a dirigé le VUC pendant plus de 15 ans. Le leader actuel du club, Tom Saunders, dit de Ralph : “Il a une présence merveilleuse en tant que leader de groupe et animateur – optimiste, confiant, bien informé, effronté et un très bon musicien. Les gens apprécient son énergie et sa passion pour le ukulélé. Je le considère comme le prototype du chef de groupe de ukulélé. Il est également très bien habillé et sait comment nouer son propre nœud papillon !” Toujours lors de cette visite au Royaume-Uni, Ralph s’est rendu au domicile du président de la George Formby Society pour apprendre l’insaisissable strum split-stroke. “Le split-stroke est une strum très difficile et presque impossible à apprendre seul. Le président de la société m’a donc donné une leçon, mais le temps que je rentre chez moi, je l’avais déjà oubliée ! J’ai donc dû passer un autre après-midi avec lui et réapprendre à la faire.”

Andrew Molina passe de Hendrix à Satie sur son dernier disque, EVOLV3

Ralph a passé les années suivantes à perfectionner son jeu et ses performances en jouant dans les rues de Vancouver. Et, par un jour particulièrement gris, alors qu’il faisait la manche en plein air, l’entrée du King dans le circuit professionnel du ukulélé lui est apparue sous la forme de deux employés du célèbre magasin de musique acoustique de Seattle, Dusty Strings. “Ils m’ont dit qu’ils organisaient un festival de ukulélé et ils m’ont demandé si je voulais enseigner lors de l’événement, et j’ai dit oui”. Par coïncidence, à peu près à la même époque, le propriétaire d’un magasin de musique à Vancouver encourageait Ralph à produire une cassette VHS sur la façon de jouer du ukulélé. Le résultat fut une leçon vidéo d’une heure qu’il appela The Complete Ukulele Course. “La raison pour laquelle je l’ai intitulée ainsi est qu’elle fait référence au tout premier livre pratique, The Compleat Angler, qui a été publié en 1653. Cela fait également référence au fait que c’était ma compréhension complète du jeu de ukulélé à cette époque.”

Ralph a présenté avec succès sa nouvelle leçon vidéo lors d’une prestation pédagogique d’une heure au festival de Seattle. L’une des personnes assistant à ce cours était Marianne Brogan, qui allait devenir une promotrice d’événements sur le ukulélé dans le nord-ouest du Pacifique. “J’ai essayé d’être l’élève de chaque professeur/interprète potentiel que je pourrais engager pour le Portland Ukulele Festival”, dit Brogan. “J’étais désireux d’améliorer mes propres compétences de jeu et j’ai donc assisté à de nombreux ateliers. Les ateliers de Ralph étaient parmi les meilleurs. Ralph a une rare capacité à enseigner, à nous faire rire, à nous faire prendre des risques et à être gentil avec nous-mêmes en tant que futurs interprètes. L’autre chose que j’admire le plus chez Ralph est sa capacité à inspirer les autres professionnels qui l’entourent. Je ne savais jamais ce que nous allions voir lorsqu’il était sur scène, mais je savais que cela allait nous étonner et nous ravir. Il est d’une nature généreuse, en plus d’être brillant et créatif.”

Ralph a continué à affiner son jeu de ukulélé et ses compétences en matière de divertissement en faisant la manche et en acceptant tous les emplois qui se présentaient à lui. “Le busking est une de mes grandes passions, et Granville Island à Vancouver est un endroit parfait pour le faire. Je l’ai fait pour gagner un peu d’argent, mais aussi pour essayer d’attirer d’autres emplois. Les gens me voyaient jouer et m’engageaient. De plus, à l’époque, le lounge et le burlesque faisaient un retour en force et on voulait de la musique bizarre pour ce type d’événements. En gros, j’ai dit oui à tout.” C’est également à cette époque, vers l’an 2000, que Ralph s’est rendu dans le New Jersey pour assister à un festival au Ukulele Hall of Fame Museum, où il a rencontré une âme sœur du ukulélé en la personne de Joel Eckhaus, artiste et luthier, propriétaire d’Earnest Instruments à Portland, dans le Maine. “Ce qui a immédiatement attiré mon attention avec Ralph, c’est qu’il était un si bon interprète. Il était comme un acteur. Il pouvait assumer différents rôles et personas, et était très divertissant.”

L’amuseur

“Être un amuseur est une chose sous-estimée”, dit Ralph. “Cela semble facile quand vous voyez quelqu’un d’autre divertir sans effort, mais c’est vraiment difficile – probablement plus exigeant que d’apprendre un instrument.” Et le fait de construire et de répéter sans fin un décor divertissant ne garantit pas qu’il fonctionnera chaque fois qu’il sera présenté sur scène. “C’est ce qu’il y a de plus fou dans le spectacle. Vous pensez avoir réuni un ensemble solide qui est fantastique pour un public et qui, lorsqu’il est présenté à un public différent dans une autre salle, peut tomber complètement à plat. Au final, c’est ce que vous faites sur le moment qui compte vraiment. Je trouve cela infiniment intéressant et terrifiant aussi.”

La fascination de Ralph pour l’art de divertir a finalement conduit à l’écriture de deux livres sur le sujet, The Ukulele Entertainer : Power Pointers for Players and Performers et The Art of the Ukulele : An Essential Handbook for Players and Performers. Dans la préface du premier livre de Ralph, le maître du ukulélé James Hill a écrit : “La collection de sagesse de Ralph Shaw que nous attendions. Gardez ce livre dans votre étui à ukulélé, sous votre oreiller, dans votre voiture… partout où vous pourriez avoir besoin d’un peu d’inspiration de la part d’un véritable artiste et professeur doué.”

À peu près au moment où Shaw a commencé à écrire, il a lu une lettre d’information électronique d’un écrivain dont il aimait le travail sur la façon de bien écrire, et l’idée lui est venue, “Je pourrais faire quelque chose comme ça pour les joueurs de ukulélé sur la façon de mieux chanter, jouer et se produire.” Et c’est ce qu’il a fait. La lettre d’information de Ralph est devenue si populaire qu’elle a conduit à l’écriture de ses deux livres. “J’ai trouvé que l’écriture était un processus remarquable. Très souvent, je pensais que j’écrivais sur un sujet et, au fur et à mesure que le texte progressait, je me rendais compte que d’autres idées venaient et faisaient prendre à l’article une direction complètement différente. Une citation intéressante de George Orwell que j’ai trouvée exprime bien cette pensée : “J’écris pour savoir ce que je pense”.

Aujourd’hui, après 30 ans d’exploration du ukulélé, le voyage musical de Ralph Shaw a bouclé la boucle. “Je vis à nouveau en Angleterre et j’ai repris le banjo à 5 cordes, mais j’applique maintenant mes compétences en ukulélé à cet instrument. J’ai développé pour moi-même un style de jeu hybride qui utilise la technique du banjo clawhammer et celle du ukulélé, et cela m’a donné ce frisson musical que l’on ressent quand on commence quelque chose de nouveau. Ralph travaille également sur un nouveau duo avec le multi-instrumentaliste Chris McShane, qui combine ukulélés, banjos et harmonicas. En outre, Ralph continue de peaufiner son nouveau matériel en sortant en public et en faisant la manche.

Il a quelques conseils à donner aux joueurs de ukulélé qui veulent améliorer leur son : entraînez-vous à chanter. “Quatre-vingt-dix-huit pour cent des joueurs de ukulélé utilisent l’instrument pour accompagner leur chant. La plus grande erreur que font la plupart des gens est de penser qu’en pratiquant le ukulélé, ils peuvent devenir de meilleurs chanteurs. Cela ne marche pas comme ça. Lorsque la version d’Iz de “Somewhere Over the Rainbow” est sortie, les gens me demandaient les accords et le schéma de grattage. Ils pensaient que s’ils pouvaient gratter comme lui, ils auraient le même son que lui. Non. Il avait une voix incroyable. Ce que je suggère à tous les joueurs de ukulélé, c’est de rejoindre une chorale acapella, de prendre des cours de chant, d’apprendre à rester dans le ton et, plus généralement, d’apprendre ce qu’il faut pour bien chanter.”

Quelle que soit la direction que prendra la musique de Ralph Shaw, il a laissé une empreinte indélébile sur le monde du ukulélé. C’est ce qu’affirme M. Ukulélé lui-même, Jim Beloff : “À l’aube de la troisième vague du ukulélé, un certain nombre de talents uniques ont émergé. Ralph Shaw était l’un d’entre eux. En dehors de la scène, il était plutôt réservé. Sur scène, on ne pouvait pas le quitter des yeux. Qu’il incarne George Formby sur un uke banjo, qu’il chante une ballade mélancolique ou qu’il interprète un tour de force comique sur la construction d’un étui de ukulélé, vous savez que vous êtes en présence d’un artiste rare et doué.”

Visitez Ralph en ligne pour en savoir plus. ralphshaw.ca

Andrew Molina passe de Hendrix à Satie sur son dernier disque, EVOLV3

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