L’étincelle qui a déclenché le premier engouement pour le ukulélé

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Extrait du numéro d’hiver 2014 du magazine Ukulele | PAR JIM TRANQUADA

Si vous vous trouvez à l’angle de Baker Street et de Marina Boulevard, dans le quartier aisé de Marina District à San Francisco, le paysage urbain moderne ne laisse pas deviner que vous vous trouvez au point zéro de la grande folie du ukulélé de 1915. C’est là que se trouvait le pavillon hawaïen lors de l’Exposition internationale Panama-Pacifique (PPIE), où, en l’espace de dix mois, un phénomène culturel a été lancé d’un océan à l’autre, qui a fermement ancré le ukulélé, alors exotique, dans le courant dominant des États-Unis.

Le projet initial de l’exposition n’avait rien à voir avec les ukulélés ou la musique hawaïenne. Il s’agissait en fait de commémorer l’achèvement du canal de Panama, une prouesse d’ingénierie qui a traversé l’isthme d’Amérique centrale pour créer un passage maritime entre les océans Atlantique et Pacifique. Mais l’arrière-pensée était de montrer comment San Francisco avait rebondi après les destructions massives du tremblement de terre et de l’incendie de 1906. Organisée par un groupe de commerçants et de dirigeants civiques de San Francisco, l’exposition était considérée comme un moyen de faire connaître le remarquable redressement de la ville, qui, comme l’a dit un modeste promoteur, “a balayé les vestiges d’une calamité plus grande que celle qui a frappé Rome sous Néron ou Londres sous Charles”.

San Francisco a persévéré malgré les revers financiers, une bataille politique acharnée avec la candidature concurrente de la Nouvelle-Orléans, et même le début de la Première Guerre mondiale, pour ouvrir l’exposition comme prévu le 20 février 1915. Construite sur des marais récupérés, la foire s’étendait sur plus de trois kilomètres le long du front de mer nord de la ville – suffisamment de place pour que 32 États et territoires américains et 28 nations étrangères soient représentés dans les énormes palais d’exposition, tous dominés par la Tour des Joyaux, une structure de 435 pieds de haut décorée de plus de 100 000 “pierres” en verre taillé qui scintillaient au soleil.

La musique était au cœur de l’expérience des visiteurs de la PPIE. Le conseil d’administration de l’exposition, qui comprenait Philip T. Clay de Sherman, Clay &amp ; Co. (l’une des plus grandes maisons de disques de San Francisco), a construit quatre kiosques à musique en plein air et a prévu un budget de plus de 620 000 dollars pour les talents musicaux (l’équivalent de 14,6 millions de dollars dans la monnaie d’aujourd’hui) afin que les visiteurs de l’exposition puissent profiter d’une “musique qui plairait à toutes les classes – pas une musique de pacotille à cette fin, mais de bonnes compositions populaires, et surtout des choses nouvelles”, a écrit Frank Morton Todd dans The Story of the Exposition.

Le grand succès de la foire, cependant, n’est pas venu des apparitions de la célèbre fanfare de John Philip Sousa ou du compositeur français Camille Saint-Saëns dans la salle des fêtes, mais d’un quintette coiffé d’un lei jouant sur une petite plate-forme au milieu d’un pavillon hawaïen d’allure résolument européenne.

LE PAVILLON HAWAÏEN

Les ukulélés sont présents dans les foires internationales depuis l’Exposition universelle de 1893, lorsque les Volcano Singers ont diverti les visiteurs de la Midway Plaisance de Chicago. Vingt ans plus tard, la législature territoriale d’Hawaï a signalé son intention d’avoir la présence la plus ambitieuse des îles en allouant 100 000 $ pour un bâtiment hawaïen à la foire de San Francisco. L’objectif, selon la Chambre de commerce d’Honolulu, était “de dépasser en beauté, en intérêt et en valeur éducative tout ce qui avait été tenté jusqu’alors par Hawaii”.

L’architecte d’origine hawaïenne C.W. Dickey de près d’Oakland, en Californie, a été engagé pour concevoir un pavillon de style Renaissance française dans un emplacement de choix – à côté du Palais des Beaux-Arts et de la lagune, juste en bas d’Administration Avenue depuis l’entrée de la foire sur Baker Street. Le design de Dickey présentait deux attractions : de la musique hawaïenne en direct dans le hall principal et un aquarium semi-circulaire rempli de poissons tropicaux colorés. (Une touche high-tech a été ajoutée avec des images animées de scènes hawaïennes projetées deux fois par jour dans une salle de conférence adjacente de 50 places.

Après avoir placé tant d’espoirs dans la capacité du pavillon à promouvoir Hawaï, les visiteurs insulaires de la foire ont d’abord trouvé le bâtiment décevant, voire pire. “Je me suis senti plutôt dégoûté par le manque d’attractions et l’absence de toute publicité adéquate pour le territoire”, a déclaré J.W. Waldron, homme d’affaires d’Honolulu, aux journalistes de retour chez lui. Lorrin Andrews, un avocat venu dans les îles en 1899, est encore plus franc à son retour de San Francisco, déclarant que le bâtiment est “pourri, de mauvaise qualité, une honte pour les îles, et rien de plus qu’une collection de poissons morts”. Le Honolulu Star-Bulletin a rendu son verdict en avril, moins de deux mois après l’ouverture du pavillon : “Les garçons qui chantent et les poissons peints… ne suffisent pas.”

LE DOUX TINTEMENT DU UKULÉLÉ

Mais les visiteurs continentaux du pavillon hawaïen – dont le nombre s’élève à 34 000 en une seule journée, selon une estimation – ne pouvaient pas être plus en désaccord. “Si les insulaires en visite… peuvent ne pas trouver grand-chose d’intéressant dans le pavillon, c’est l’inverse pour le visiteur qui n’a entendu parler du ‘Paradis du Pacifique’ que dans un magazine ou un dépliant de bateau à vapeur”, rapporte le San Francisco Chronicle. “Le bâtiment Hawaii a été envahi chaque jour par des foules enthousiastes, jusqu’à ce qu’il devienne l’un des plus populaires de l’exposition.”

Votant avec leurs pieds, les visiteurs ont quitté le temps souvent frisquet de San Francisco en franchissant des portes vitrées à cadre vert pour pénétrer dans une atmosphère tropicale où, au lieu des habituelles expositions statiques de produits agricoles ou manufacturés, ils ont rencontré “le doux tintement du ukulélé et les douces tonalités des voix indigènes chantant des mélodies de bienvenue dans la plus pure tradition hawaïenne”, rapporte le Honolulu Star Bulletin.

Sur un petit kiosque à musique surélevé au centre du hall principal, entouré de fougères arborescentes et d’autres plantes tropicales, de dioramas de Diamond Head et de Nu’uanu Pali, et de la statuaire de Gordon Osborne représentant trois surfeurs, le Kailimai Hawaiian Quintet a joué des chansons comme “Aloha Oe” et le tube “On the Beach at Waikiki”, composé par Henry Kailimai, 37 ans.

Les visiteurs pouvaient non seulement entendre des ukulélés, mais aussi acheter l’un des cinq styles fabriqués par Jonah Kumalae d’Honolulu, dont le stand situé à côté de la salle de conférence vendait un large éventail de curiosités hawaïennes et de partitions ainsi que des ukulélés, des ukes taropatch et des guitares. Entrepreneur haut en couleur et politicien local, Kumalae avait providentiellement agrandi son usine de fabrication de ukulélés de Liliha Street l’année précédente, devenant ainsi l’un des plus grands fabricants de ukulélés d’Hawaï. Il a amené son propre quintette, dirigé par George “Keoki” Awai, pour se produire sur son stand et aider à vendre ses produits. “Comme les affaires sont plutôt bonnes, j’ai dû envoyer deux messages sans fil à la maison, l’un pour cent ukulélés et l’autre pour d’autres marchandises à expédier immédiatement”, a-t-il écrit en avril. Il a également reçu une médaille d’or de l’exposition pour ses ukulélés, ce qu’il n’a pas hésité à faire savoir.

HARMONIES LANGOUREUSES ET LANCINANTES

Les visiteurs de la foire ont également eu de nombreuses occasions d’écouter de la musique insulaire en dehors du pavillon hawaïen. Ils ont été divertis par des musiciens dans la salle populaire de 500 places de la Hawaiian Pineapple Packers Association, sous l’énorme dôme de verre du Palais de l’horticulture, où des ananas et du café hawaïen étaient servis à un prix modique.

La musique hawaïenne était également à l’honneur lors de l’inauguration des bâtiments de l’État de New York et de la Presse, dans le California Building lors de la Journée de la Californie du Sud, dans les bâtiments des Manufactures et des Industries variées lors de la Journée des Industries variées, lors d’un dîner privé pour l’ancien président William Howard Taft (qui avait accueilli un groupe hawaïen à la Maison Blanche en 1910), et lors de la parade de la Journée de toutes les Nations. À la tombée de la nuit, le 11 juin, le jour de l’Hawaï, des musiciens sur cinq barges remorquées par des stabilisateurs sur la lagune du Palais des Beaux-Arts ont joué “les harmonies langoureuses et palpitantes de ce peuple étrange et doux”, comme l’a dit Todd, devant une foule si nombreuse qu’elle a fermé Administration Avenue, l’une des principales artères de l’exposition.

La demande de musiciens hawaïens était tout aussi importante en dehors des portes de la foire. “Nous avons gagné plus de cent dollars la semaine dernière rien qu’en chantant lors de divertissements, et hier soir nous avons chanté dans une église méthodiste pour toute la collecte de la soirée (une belle petite somme, aussi)”, se vante Kumalae. Il n’est pas le seul homme d’affaires à en avoir profité. “Les revendeurs de San Francisco augmentent déjà leurs commandes de ces petits instruments dans les îles hawaïennes”, écrit A.P. Taylor dans un rapport du département du commerce de 1915. “L’une des plus grandes entreprises de San Francisco a passé une commande il y a quelque temps pour 200 instruments ; il a maintenant porté cette commande à 500.”

Parmi les nombreuses personnes captivées par la musique hawaïenne, il y avait Henry Ford, dont la Ford Motor Company avait l’une des expositions les plus populaires de l’exposition : une réplique de la chaîne de montage dans le Palais des transports qui produisait 20 voitures par jour. Après une visite du pavillon hawaïen en octobre, le multimillionnaire a été si impressionné qu’il a fait une offre sur-le-champ pour les services de Kailimai et de son groupe. “Écouter vos garçons chanter et jouer la douce musique hawaïenne m’a donné envie de permettre à nos concitoyens de Detroit de profiter du même plaisir”, écrit-il dans une offre officielle. Kailimai, son quintette et leurs familles ont fini par s’installer à Detroit après la fin de la foire pour se produire devant les employés de Ford et lors d’événements organisés par la société dans tout le Midwest. Rebaptisés les Ford Hawaiians, Kailimai et sa compagnie ont ensuite enregistré pour Edison et se sont produits sur la station de radio de Ford à Dearborn, WWI.

À l’automne 1915, un engouement national pour le ukulélé avait été engendré par les 18,8 millions de visiteurs de la foire qui avaient été exposés aux artistes hawaïens. Les titres des journaux proclamaient : “Le ukulélé devient populaire” (Tucson Daily Citizen), “Les ukulélés seront à la mode” (Anaconda Standard , Montana) ; et “Hawaiian Music Is Hit of Exposition” (Duluth News-Tribune). On a même demandé à Marion Harland, chroniqueuse conseil syndiquée au niveau national, comment épeler correctement ukulélé. (Habituée à distribuer des conseils de cuisine et de style de vie, cette femme de 85 ans originaire de Virginie a admis qu’elle n’en avait aucune idée).

PROFITER DE L’ENGOUEMENT

Les fabricants du continent n’ont pas tardé à tirer parti de la popularité croissante de l’instrument, au grand dam des Hawaïens. Les ukulélés fabriqués sur le continent avaient déjà fait leur apparition dans le catalogue Sears de 1914, et Lyon &amp ; Healy et les autres grandes entreprises de Chicago avaient commencé à produire en masse des modèles bon marché en bouleau ou en acajou à une échelle que Kumalae, Manuel Nunes, Ernest Kaai, James Anahu et d’autres fabricants d’Honolulu ne pouvaient pas égaler.Bien que l’engouement pour le ukulélé puisse sembler avoir surgi de nulle part, il est né d’une fondation qui avait été établie par des années de tournées de groupes de vaudeville hawaïens, comme la Toots Paka Hawaiian Troupe, ainsi que par les ventes croissantes de disques et de cylindres hawaïens sur le continent. En fait, la musique hawaïenne n’avait rien de nouveau à San Francisco, où les musiciens insulaires vivaient et travaillaient depuis au moins 1898. Désireux de profiter de l’engouement pour la saison de Noël, les magasins de musique faisaient de la publicité pour les ukulélés – “le nouvel instrument de musique, un engouement de l’exposition de Frisco” – de Vancouver, en Colombie-Britannique, à Columbus, en Géorgie, et de Kansas City à Washington, DC. En décembre 1915, trois semaines seulement après la fin de l’exposition, la chanson de Kailimai “On the Beach at Waikiki” avait été intégrée à la hâte dans deux grandes productions de Broadway : Stop ! Look ! Listen ! et Very Good Eddie, pour lequel Jerome Kern a ajouté un nouveau couplet à l’air hawaïen à succès.

Afin de contrer la concurrence du continent et de protéger les instruments authentiques des imitations fallacieuses – les Hawaïens insistent sur le fait que leurs instruments sont de loin supérieurs à tout ce qui vient des États-Unis – cet été-là, le Comité de promotion d’Hawaï a annoncé son intention de créer une étiquette spéciale “Made in Hawaii” à apposer sur les ukulélés réellement fabriqués dans les îles. C’est ainsi qu’est apparue la marque Tabu, avec la couronne hawaïenne surmontant un hoaka (croissant), deux bâtons de kapu croisés (symbole hawaïen traditionnel de tabu) et les mots “Tabu-Made in Hawaii”, qui ont commencé à apparaître sur les instruments fabriqués à Hawaï au printemps suivant.

Surfant sur la vague d’enthousiasme suscitée par la PPIE, le comité de promotion a annoncé son slogan pour une nouvelle campagne publicitaire, “Buy a Ukulele”, peu après la fermeture de la foire en décembre. Même les détracteurs du pavillon s’étaient laissés convaincre – vendre les îles avait fonctionné grâce au petit instrument à quatre cordes. “Le ukulélé a fait beaucoup pour la publicité d’Hawaï et on peut en dire autant de la musique hawaïenne”, a déclaré A.P. Taylor, secrétaire du comité. “Quand on leur fait fredonner les chansons et jouer des instruments, on obtient quelque chose qui leur fait penser au paradis du Pacifique”.

C’est toujours vrai un siècle plus tard.

Jim Tranquada est le co-auteur de Le Ukulélé : Une histoire [University of Hawaii Press]

Cet article est initialement paru dans le numéro d’hiver 2014 du magazine Ukulele.
Cliquez ici pour en savoir plus sur ce numéro.

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