L’esprit Aloha : Exploration d’Oahu avec Eddie Kamae, Kalei Gamiao et d’autres idoles du ukulélé

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par Whitney Phaneuf

C’est mon dernier jour sur Oahu, et le ciel du milieu de matinée commence à s’embuer. Je pense que je pourrais pleurer aussi. Tout mon voyage m’a conduit à cet entretien avec le légendaire Eddie Kamae – un virtuose du ukulélé et membre fondateur des Sons of Hawaii, une force majeure de la renaissance culturelle hawaïenne, et un octogénaire qui a parcouru des terrains éloignés et oubliés pour faire revivre sa culture.

Mais tout ce dont il veut parler, ce sont les oiseaux. “Amusez-vous bien. Détendez-vous”, dit Kamae en faisant signe de s’asseoir dans la cour de la tour de Waikiki où il vit depuis 46 ans avec sa femme, Myrna. “Les oiseaux vont passer dans un petit moment pour me chercher. Je les nourris toujours. Ma femme me dit de ne pas les nourrir. Je ne veux pas les nourrir, ils ne font que passer.”

En effet, une colombe zébrée saute hardiment sur la table, à quelques centimètres de là, tandis que d’autres oiseaux se rassemblent autour des pieds de Kamae, bronzés, usés par le temps et vêtus de tongs en caoutchouc.

Kamae commence à les nourrir avec un paquet de biscuits salés qu’il avait glissé dans la poche de sa chemise en jean pendant notre déjeuner au café Wailana voisin.

“C’est bien de nourrir les animaux. Ils se rapprochent de vous. Ils vous adoptent”, dit-il en désignant “le gros” et en expliquant que “c’est le plus vieux”.

Au cours des cinq jours que j’ai passés à Hawaï, où j’ai rencontré des dizaines de joueurs, de fabricants d’instruments et de passionnés, le ukulélé n’a pas été évoqué sans mentionner les contributions de Kamae, qui, dans les années 1950, a contribué à faire du ukulélé un instrument solo respecté.

Myrna et mon frère, Christopher, qui voyage en tant que photographe, sont partis chercher ses ukulélés, et nous sommes seuls. J’ai tant de questions : Comment a-t-il développé son style innovant de picking ? Comment a-t-il appris, à un si jeune âge et sans formation officielle, à arranger des chansons latines complexes pour le ukulélé ? Que veut-il pour la prochaine génération de joueurs de ukulélé d’Hawaï ? Kamae répond d’un signe de tête à mes questions qui fusent, et rejette les oiseaux en tapant dans ses mains et en demandant : “OK gang, go away !”.

Finalement, il me regarde avec ses yeux gentils et patients et me répond lentement : “Tu peux être un joueur Superman, mais ce n’est pas la question. Joue avec ton cœur.”

À ce moment-là, je saisis ce que tout le monde sur l’île m’a dit – avec des actions, pas des mots – sur l’âme de la musique ukulélé à Hawaï : C’est aloha.

Aloha

J’étais déjà allé à Hawaï une fois, alors que j’étais un jeune homme maussade de 21 ans à la recherche de bars miteux et d’ennuis à Lahaina pendant que ma mère cuisait sur la plage. J’étais à Maui pour rendre visite à mon grand-père paternel, qui avait emménagé chez ma tante après la mort de ma grand-mère. Ma tante avait essayé de m’expliquer l’aloha, en plaçant un lei de puakenikeni autour de mon cou et en tenant mes épaules un instant après, tentant d’échanger “le souffle de la vie” (ha). Je me souviens encore du doux parfum de ce lei, de la façon dont le poisson avait un goût différent, meilleur (ono), ainsi que du temple Wo Hing et du cimetière des marins tout proche, deux symboles de la vieille ville cachés au milieu des magasins de bibelots. Je me souviens que je n’aimais pas les touristes, mais que je me sentais comme un étranger (haole) parmi les Hawaïens. Je suis retourné en Californie aussi pâle que je l’avais quittée, sans coquilles de puka autour du cou, sans véritable nostalgie de l’île dans mon cœur.

L’un des mentors d’Eddie Kamae, Pilahi Paki, a défini le mot “aloha” en 1970, comme l’explique Kamae dans son livre Hawaiian Son : The Life and Music of Eddie Kamae, coécrit avec James D. Houston. Lors d’une conférence de quatre jours intitulée “Hawaii 2000”, au cours de laquelle des dirigeants locaux et des participants internationaux ont discuté de leur vision de l’avenir de l’État encore récent, Mme Paki s’est levée pendant une séance de questions-réponses bondée, a attendu l’occasion de prendre la parole et, après une longue pause, a déclaré : “Je voudrais que vous compreniez que l’esprit aloha est une coordination de l’esprit et du cœur. Il est à l’intérieur de l’individu. Il vous ramène à vous-même. Vous devez penser et émettre de bons sentiments envers les autres.”

Ohana

J’entre dans l’aéroport d’Honolulu, un peu éméché par un mai tai offert par la compagnie aérienne, et je m’arrête pour regarder un atrium rempli de verdure luxuriante, me rappelant à quel point cet endroit est beau, même l’aéroport. L’humidité hawaïenne me colle à la peau comme un pull. Je monte dans un taxi et me dirige vers le quartier Moiliili, situé entre Waikiki et l’université d’Hawaï, pour rencontrer Byron Yasui, qui enseigne la théorie musicale et la composition depuis les années 70. Aujourd’hui à la retraite, Yasui était en train d’écrire un concerto pour ukulélé, qui sera interprété par Jake Shimabukuro avec l’Orchestre symphonique d’Hawaï, lorsque j’ai appelé pour demander une interview. Il m’a indiqué en détail le chemin d’un restaurant chinois où il se réunissait tous les jeudis avec des joueurs de ukulélé locaux (” … y compris Jake, s’il est en ville “, ce qui n’était pas le cas cette semaine-là). “Soyez-y à midi”, a dit Yasui, en expliquant qu’il n’envoyait pas de SMS – si mes plans changeaient, je devais l’appeler.

Lorsque j’arrive au restaurant, une rangée de lanternes rouges suspendues bordant l’extérieur et de petites statues de dragon gardant la porte d’entrée, Yasui attend à l’extérieur. Il m’emmène à une table où un petit groupe s’assoit et joue du ukulélé pendant que le reste des convives partagent le même repas. des assiettes de spécialités de Hong Kong et de la Chine du Nord sur des Susans paresseux. Ils ne semblent pas remarquer, ou se soucier, que cinq des meilleurs joueurs de ukulélé que j’ai jamais rencontrés sont assis à proximité – c’est juste une journée typique à Honolulu, où la bonne nourriture et la bonne musique sont abondantes.

Yasui – ou “Oncle Byron”, comme beaucoup l’appellent – me présente au groupe : Bryan Tolentino, qui me remet immédiatement un CD de son album tout juste sorti, ‘Ukulele Friends, avec Herb Ohta Jr. (également un habitué de ces rencontres) ; Raiatea Helm, une chanteuse nominée aux Grammy Awards dans le style leo ki`eki`e (falsetto), que Tolentino accompagne fréquemment, et qui peut se défendre en tant que musicienne ; Benny Chong, le guitariste de longue date du groupe de Don Ho, les Ali`is, qui s’est révélé tard dans sa carrière comme un virtuose du ukulélé jazz, bien que, comme la plupart des Hawaïens, il joue de cet instrument depuis l’enfance ; et Halehaku “Hale” Seabury, un guitariste et uker qui peut jouer brillamment aussi bien de la main droite que de la main gauche. Yasui lui-même est surtout connu comme contrebassiste, ayant joué avec des légendes du jazz comme Ernie Washington, et pour son duo de guitare classique avec le virtuose brésilien Carlos Barboso-Lima. Mais en cette chaude après-midi d’avril, tous les convives sont là pour parler d’une seule chose : l’instrument qui les a amenés à ce restaurant chaque semaine depuis 15 ans pour ce que Yasui appelle leur “sommet du ukulélé” – une occasion de jouer et d’apprendre les uns des autres.

Les premières années, il n’y avait que Yasui et Chong, dit Tolentino, qui demandait : “Byron vous a-t-il parlé de 2001 ?”

Je secoue la tête. Devant des assiettes de côtes de porc, de poulet au citron, d’asperges, de nouilles frites et de riz à la vapeur, Tolentino décrit comment une série d’événements déchirants les a réunis dans le cadre du scénario le plus improbable : Ils se trouvaient tous près de New York le matin du 11 septembre.

Tolentino, Yasui, Chris et Casey Kamaka (de la grande famille des fabricants de ukulélé) et le guitariste hawaïen Asa Young se trouvaient tous à Montclair, dans le New Jersey, pour l’Ukulele Expo, organisée par le Ukulele Hall of Fame Museum.

Le matin du mardi 11 septembre, Tolentino, les Kamakas et Young se sont rendus à Newark pour prendre l’avion du retour. Tolentino a déposé leur voiture de location et se dirigeait vers Newark en tramway lorsqu’il a reçu un appel de Young disant : “Un avion vient de s’écraser sur le World Trade Center”.

Tolentino se rappelle avoir été confus, mais pas paniqué : “Je ne savais pas ce qu’il voulait dire. Je pensais que ça arrivait souvent. Étant à Hawaï, nous sommes si éloignés.”

Les amis se sont retrouvés à Newark, et ont regardé le second avion frapper la tour 2. C’est alors que Tolentino a réalisé qu’ils devaient évacuer, mais vers où ? Tom Walsh, cofondateur du Ukulele Hall of Fame, et sa femme, Nuni (l’arrière-petite-fille de Manuel Nunes, l’un des premiers fabricants de ukulélés à Hawaï)., a pris en charge le groupe en détresse et l’a emmené dans sa maison du New Jersey. Le mercredi, ils ont acheté du riz et se sont “terrés”. Le jeudi, Yasui s’est échappé de Manhattan et les a rejoints.

“Ça m’a fait chaud au cœur de vous voir”, se souvient Yasui.

Les amis sont restés avec les Walsh pendant tout le week-end, jusqu’à la reprise des vols vers Hawaï, jouant de la musique ensemble et tissant de nouveaux liens. Bien qu’ils se soient connus par le biais de la communauté musicale hawaïenne très soudée, après le 11 septembre, ils sont devenus ohana (famille).

Alors que Helm chantait “The One They Call Hawaii” – le restaurant était vide et le personnel s’était rassemblé autour de notre table pour écouter – je me sentais moi aussi comme un membre de leur famille ukulélé.

Hana

Sur la recommandation de Bryan Tolentino, pour ma première nuit en ville, je me dirige vers le Waikiki Beach Marriott, pour voir la petite-fille d’Aunty Genoa Leilani Keawe se produire. Je connais peu Tante Genoa, mais je sais que je suis au bon endroit lorsque j’aperçois un groupe qui se produit sous le grand portrait d’une femme âgée portant une mèche de bougainvillier dans ses cheveux blancs et tenant un ukulélé. Il s’agit de Tante Genoa, qui est décédée en 2008, à l’âge de 89 ans. Aujourd’hui, le groupe Keawe Ohana – sa petite-fille Pomaika`i Keawe Lyman, son fils Gary Keawe Aiko, sa nièce Momi Kahawaiola`a et le guitariste Alan Akaka – poursuit sa tradition de jouer tous les jeudis soirs à la Moana Terrace du Marriott. Au premier abord, ce bar décontracté, situé au bord de la piscine, ressemble à un lieu de rencontre typique pour les touristes, avec des voyageurs d’affaires en solo qui utilisent leurs smartphones, des célibataires bruyants et des couples en lune de miel. La musique hawaïenne qui sort de la scène et les humbles musiciens qui la jouent ont l’énergie douce des vagues de la plage de Waikiki. Mais comme les vagues, le Keawe Ohana m’emmène dans une aventure inattendue, pleine de tradition, de culture et d’expression.

Au milieu de leur concert, le groupe présente une danseuse de hula, une femme d’environ 70 ans portant un jean taille haute et un col roulé bleu. Elle se déplace avec la grâce et la fluidité d’une grue du Canada. Ses mouvements langoureux incarnent la musique, ne se contentant pas de garder le rythme, interprétant ses sons et racontant une histoire que je ne comprends pas entièrement, mais que je ressens complètement – une boule se forme dans ma gorge. Je regarde la terrasse, consciente de mes émotions, et je remarque que la foule s’est apaisée, que personne n’est au téléphone et que les célibataires sont partis.

Le Keawe Ohana semble aussi ressentir le changement d’énergie. Les musiciens s’animent en présentant la chanson suivante – le tube des années 1930 “My Little Grass Shack in Kealakekua, Hawaii” – en disant qu’elle devrait être la chanson thème de la légalisation de la marijuana à Hawaii. Invoquant l’esprit de sa grand-mère, le falsetto de Keawe Lyman se mêle parfaitement aux tons délicats et lumineux de son ukulélé, comme s’il s’agissait d’un seul instrument. Vers la fin du concert, Akaka présente le groupe : “Nous jouons ici tous les jeudis soirs depuis 20 ans, et nous serons là pour les 30 prochaines années.”

Ils terminent avec “God Bless America” – nous chantons tous ensemble.

Edralin “Ace” Thompson sur la croisière au coucher du soleil “Star of Honolulu”.

À ma grande surprise, ce sentiment d’appartenance – à la chanson, aux îles, aux autres – imprègne les destinations les plus touristiques d’Oahu. J’ai vécu une expérience similaire lors de la croisière au coucher du soleil du Star of Honolulu, en regardant Ace Thompson jouer sur le pont supérieur juste après que le dîner ait été servi – la foule s’enfonçant dans des assiettes de homards entiers du Maine et de steak alors qu’il commençait à gratter ” Nani Kaua`i ” sur son ukulélé Kanile`a. Le bruit des crustacés qui craquent et des couteaux qui grincent sur les assiettes n’effraie pas Thompson, qui ferme les yeux en chantant sur la “beauté de l’eau scintillante” et qui atteint les notes aiguës comme un pro, mais avec la révérence d’un musicien débutant. Après son concert, il me dit qu’il travaille sur une croisière du Star of Honolulu six nuits par semaine depuis 31 ans et qu’il tient toujours à son métier (hana). Au Germaine’s Luau, le plus ancien luau d’Oahu, l’interprète Kaliko Kalima-Salcedo – la fille de Jesse Kalima, l’un des premiers virtuoses du ukulélé solitaire – et la directrice générale Paulette Watson continuent de travailler depuis 26 ans sans se plaindre.

Kaliko Kalima-Salcedo, fille de Jesse Kalima, joue sur le Kamaka 1969 de son père sur la côte sud-ouest d’Oahu.

Kalima-Salcedo a commencé à jouer du ukulélé à l’âge de cinq ans, apprenant d’abord le classique hawaïen “Pearly Shells”, puis perfectionnant ses compétences jusqu’à pouvoir jouer le tube de B.J. Thomas “Raindrops Keep Fallin’ on My Head”. Elle n’a jamais cessé de jouer, même lorsqu’elle est passée à la danse, et c’est ainsi qu’elle a rencontré Watson, membre vedette du Tavana’s Polynesian Spectacular à l’hôtel Moana dans les années 70 et 80. Le rôle de Kalima-Salcedo en tant que maître de cérémonie de Germaine lui permet de boucler la boucle de son expérience et de l’héritage familial : elle ouvre le spectacle en chantant et en grattant le baryton Kamaka à six cordes de 1969 de son père, elle dirige les chants traditionnels hawaïens et elle entraîne la foule dans les danses du Pacifique (Samoa, Tahiti, Nouvelle-Zélande et Hawaï).

Assis dans la loge climatisée de Kalima-Salcedo avant le spectacle, entourés de leis, de muumuus et d’autres costumes, les amis de longue date réfléchissent à leurs carrières historiques.

“Je ne pense pas avoir jamais eu un travail régulier”, dit Kalima-Salcedo. Watson acquiesce et ajoute : “Quand j’ai quitté la danse, je me suis dit : “Ah, maintenant je dois chercher un vrai travail. Je ne peux pas danser toute ma vie ! J’ai finalement dû retourner dans l’industrie. J’ai essayé de faire de la banque et du télémarketing, je m’ennuyais. Les gens me manquaient !”

Après que Watson ait arrêté de danser à la fin des années 80, les lieux ont commencé à s’éloigner des grandes revues et de la musique live nocturne. “Il y avait de la musique partout à Waikiki”, dit-elle. “Je ne veux pas dire ce qui l’a détruite, mais ce qui a vraiment nui aux musiciens ici sur l’île, c’est le karaoké. Les restaurants et les bars se sont dit : “Pourquoi engager des musiciens qui risquent de ne pas venir ou de penser qu’ils sont des prima donnas. Nous n’avons qu’à payer un équipement, payer une personne pour mettre les gens en colère et les laisser se divertir.

“Beaucoup de gens du coin ne viennent même plus à Waikiki”. Tous deux expriment une profonde gratitude pour ce qu’ils font chaque soir au Germaine’s, et même lorsque je les pousse avec une question du type “les touristes ne deviennent-ils pas agaçants ?”, ils répondent “non”. Après que tout le monde se soit rassemblé pour regarder un cochon retiré cérémonieusement d’un four souterrain connu sous le nom d’imu, Watson s’assoit avec moi pendant tout le spectacle de quatre heures. Lorsque Kalima-Salcedo demande à chacun de tenir la main de la personne assise à côté de lui et de former un cercle pour prier les anciens dieux, Watson serre ma main et chante le chant hawaïen avec beaucoup de fierté. Elle veille à ce que je mange mon cochon kalua de la bonne manière, en le trempant dans du poi.

Plus tard, elle me raconte que la communauté des luau d’Oahu, comme ses cousins joueurs de ukulélé, est un petit monde dans lequel la plupart des animateurs se connaissent. Lorsqu’un groupe de danseurs d’un autre luau a récemment visité Germaine’s, dit Watson, ils sont allés dans les coulisses pour dire bonjour à leurs amis et se joindre au personnel pour une prière avant le spectacle.

“Nous avons dit une prière pour remercier Dieu de nous offrir un endroit où montrer notre talent”, se souvient Watson, avec le sourire entendu de quelqu’un qui s’est produit au milieu des paillettes et du glamour du Waikiki des années 1970 et qui a ensuite travaillé dans le télémarketing.

Hoku

Kalei Gamiao dans son jardin

Pour Kalei Gamiao, 27 ans, une étoile montante (hoku) parmi la nouvelle génération d’instrumentistes solistes au ukulélé, gagner sa vie signifie passer la majorité de son temps à se produire hors d’Hawaï. Kalei et son manager/père, Derek, me rencontrent sur le North Shore dans l’un de leurs endroits favoris, Matsumoto Shave Ice. Pendant qu’il fait la queue, Kalei commence à énumérer tous les pays où il a joué au cours des quatre dernières années – la Thaïlande, la Chine, Singapour, les Philippines, la Corée, la Malaisie et, bien sûr, le Japon, où Jake Shimabukuro s’est fait connaître et a décroché un contrat d’enregistrement avec Sony.

“J’adore le Japon. Je ne peux même pas compter combien de fois j’y suis allé”, dit Kalei, le ciel s’assombrissant un instant avant de nous arroser.

Au moment où nous sortons de chez Matsumoto – glace à raser rose, jaune et bleu fluo à la main – la pluie a disparu et un soleil éclatant perce les nuages. À quelques minutes de la route principale de North Shore, la Kamehameha Highway, et au bout d’un chemin de terre, nous nous retirons dans la propriété isolée de Derek, au bord de la rivière et de l’océan. Au bord de la rivière et sous un couvert d’arbres, Kalei gratte son Kamaka ténor et parle de ses inspirations : “Quand j’ai commencé à jouer du ukulélé, je sortais et je regardais beaucoup d’artistes locaux. J’avais environ 14 ans”, raconte Kalei. “J’ai suivi Jake [Shimabukuro] et les gars de Pure Heart. Ils ont cassé le son traditionnel et ont donné une nouvelle voix à l’instrument, en adaptant des techniques que les gens n’utilisaient pas sur le ukulélé. C’était une énorme source d’inspiration pour les jeunes joueurs.”

Après avoir été approché à l’âge de 16 ans par un producteur, Kalei a commencé à chercher son propre son – un son créé avec le ukulélé en tête. “Je n’avais jamais touché aucun autre instrument auparavant”, dit-il, ajoutant qu’il a ressenti une connexion immédiate avec le ukulélé. “Je ne pensais pas vraiment aux aspects techniques, du genre je vais gratter différemment. Je me disais plutôt que j’aimais ce que je ressentais. C’est ainsi que mon style a évolué. J’ai essayé de recréer ce même sentiment qui m’a attiré vers cet instrument.” Derek intervient : “Kalei a réalisé qu’il devait faire quelque chose de différent, parce que. … il n’y a qu’un seul Jake. Ça n’a pas de sens d’essayer d’être comme lui. Tu dois créer ton propre style unique.” Travaillant maintenant sur son troisième album de musique originale, Kalei dit qu’il est prêt pour la prochaine étape de sa carrière : “Le marché grand public est la prochaine étape. Je veux que ça passe sur MTV – ce serait génial !”

Derek ajoute que si “une grande partie des États-Unis ne connaît pas Kalei”, ils espèrent que son nouvel album et une tournée nord-américaine en 2016 avec Taimane Gardner contribueront à changer cela.

“On nous a dit que c’était plus facile de venir de l’extérieur et de travailler pour revenir dans le groupe. [the mainland]”, dit Kalei.

“Mais qu’en est-il d’Hawaï ?” Je demande.

Kalei explique qu’il rentre à la maison pour écrire des chansons, se ressourcer et se connecter avec ses mentors, notamment Benny Chong, Byron Yasui, Bryan Tolentino et Kimo Hussey. “Nous nous influençons tous ici”, dit-il, “surtout dans le monde du ukulélé”.

Mais en fin de compte, selon Derek, les instrumentistes solistes hawaïens doivent aller à l’étranger. “Il y en a à la pelle ici. Les gens de l’extérieur, ils apprécient le ukulélé. Pas tellement les gens d’Hawaï. C’est normal.”

Faisant écho à ce que Paulette avait dit à propos des spectacles à Waikiki, Derek ajoute : ” Les musiciens ont commencé à faire des spectacles bon marché pour les hôtels, et les hôtels ont fixé ce tarif – ‘Je vais vous payer 50 dollars de l’heure et c’est tout’ – vous ne pouvez pas faire ça. Avant, ils pouvaient rester à Hawaï, mais plus maintenant.

“Nous autres, nous prenons le ukulélé pour acquis, et nous prenons nos génies de la musique pour acquis. Tout le monde est tellement décontracté ici. Quand vous allez à L.A., vous connaissez une star. Il va entrer et vous savez qu’il est une star. A Hawaii, c’est difficile de savoir.

“Ils sont juste… habillés en sandales.”

Tutu

Myrna et Eddie Kamae

Il est difficile d’imaginer les Kamae, qui se cachent au grand jour à Waikiki, vivre et travailler ailleurs qu’à Hawaï. Le couple a passé les trois dernières décennies à réaliser des films documentaires, dix au total, pour s’assurer que les tutus (anciens) d’Hawaï – dont beaucoup ont formé Eddie à la langue et au chant hawaïens – ont une place dans son avenir.

Eddie Kamae, qui a abandonné ses études secondaires et a fait un séjour de trois ans en prison, aurait pu voir sa vie basculer sans le ukulélé. Lorsqu’il avait 15 ans, Eddie raconte que son frère aîné, qui était chauffeur de bus, a ramené à la maison un ukulélé qu’il avait trouvé dans un bus.

“Mon deuxième frère aîné a accordé le ukulélé et en a joué”, se souvient Eddie. “Je l’observais et j’aimais le son de l’instrument. Quand ils partaient au travail, j’allais gratter le ukulélé – il était déjà accordé – et je m’asseyais à côté de la radio, en jouant avec la musique qui passait. J’adorais la musique espagnole. C’est la section rythmique que j’aimais.”

Il a trouvé un partenaire aux vues similaires en la personne de Shoi Ikemi, avec qui il a formé les Ukulele Rascals, dont le répertoire unique s’étendait de Cole Porter à Ravel – presque tous les genres sauf la musique hawaïenne.

“Au début, il trouvait que la musique hawaïenne était trop simple”, explique Myrna au cours du déjeuner, en me passant une assiette d’ananas frais enrobés de poudre de li hing (prune séchée salée) pendant qu’Eddie s’enfonce dans un bol de crème glacée.

Alors comment Kamae, qui n’aimait pas la musique hawaïenne et ne parlait pas l’hawaïen, a-t-il fini par former l’un des groupes hawaïens les plus célèbres de tous les temps et par écrire ses chansons désormais classiques ?

Le destin a voulu que, juste au moment où Kamae a commencé à jouer avec le légendaire guitariste Gabby Pahinui, il a entendu une chanson qui a changé son opinion sur la musique hawaïenne.

“Ku`u Pua i Paoakalani” a été composée par la dernière reine d’Hawaï, Lili`uokalani, alors qu’elle vivait en résidence surveillée au palais Iolani après le renversement du royaume d’Hawaï en 1893. Ne connaissant pas l’hawaïen, Eddie n’était pas au courant de l’histoire, il a simplement aimé la mélodie. Myrna, qui est originaire de l’Utah, ajoute que “comme dans beaucoup de cultures”, les Hawaïens pensaient qu’enseigner la langue maternelle à leurs enfants les empêcherait de progresser.

Eddie a vite découvert que la mélodie était autant dans la langue que dans la musique. L’un de ses premiers professeurs de langue hawaïenne, Mary Kawena Puku`i, l’a envoyé au Bishop Museum d’Honolulu, où il a découvert des poèmes écrits à la main par la reine Lili`uokalani, qu’il a transformés en chansons. Puis Puku`i l’a envoyé dans la vallée reculée de Waipi`o, sur la Grande île, pour étudier avec Sam Li`a Kalainaina Jr, un compositeur et violoniste qui a coécrit “Kanaka Waiolina”.

Mes professeurs me disaient : “Ecris Eddie”. Ils me racontaient l’histoire d’une chanson. J’entendais l’histoire et je connaissais le rythme comme ça”, dit Eddie, claquant des doigts en disant “ça”. Pendant qu’Eddie écrivait, Myrna les soutenait avec un emploi dans la télévision éducative. “L’un des principaux dons d’Eddie est sa capacité à prendre une chanson et à l’arranger de manière à ce qu’elle vive et soit jouée par toutes sortes de personnes”, dit-elle.

“Ils ne sauront jamais que c’est parce qu’Eddie a passé six mois, un an, ou deux ans à travailler dessus jusqu’à ce qu’il obtienne le bon son. Encore et encore, on entend des gens jouer cette musique qu’il a trouvée grâce à Sam Li`a, qui serait probablement encore dans des musées.”

Eddie a effectué une tournée internationale avec Sons of Hawaii pas plus tard qu’en 2010, mais il ne s’est jamais éloigné trop longtemps d’Hawaii.

“Il n’a jamais voulu partir”, dit Myrna, en référence à l’appartement de Waikiki où ils se trouvent depuis près d’un demi-siècle.

Aujourd’hui, alors que Jake Shimabukuro et une jeune génération de joueurs de ukulélé répandent l’aloha dans le monde entier, Myrna et Eddie sont impressionnés par le chemin parcouru.

“Je sais que ce n’est pas génial de devoir voyager tout le temps, mais ils gagnent bien leur vie – enfin je pense vraiment pour la première fois”, dit-elle. “Les gens [abroad] semblent être très reconnaissants et respectueux de la culture.”

“Nous avons dépensé toutes nos économies en faisant des recherches, au lieu d’acheter une maison. Maintenant, ils peuvent faire mieux.”

Tout revient à ce que Pilahi Paki a dit à Eddie il y a tant d’années, lorsqu’il a commencé à apprendre la musique hawaïenne : “Que peut apprendre le monde de ce petit pays au milieu du Pacifique ? L’amour, le respect et la gentillesse.”

Aloha.

Cet article a été initialement publié dans le numéro d’automne 2015 du magazine Ukulele. Cliquez ici pour en savoir plus sur ce numéro.

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