Les dieux du ukulélé : Eddie Kamae a revigoré la culture hawaïenne et a contribué à faire du ukulélé un phénomène mondial.

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Tiré du numéro d’hiver 2015 de Ukulele // Par Audrey Coleman.

Eddie Kamae est décédé à son domicile à Honolulu, samedi 7 janvier 2017. Il était âgé de 89 ans.

Lorsque Sam Kamae a emmené son fils adolescent Eddie se produire dans un club d’Honolulu, le Charlie’s Cab Stand, le public applaudissait sauvagement son jeu et jetait de l’argent sur la scène. Le jeune Kamae a pris pour la première fois un ukulélé – celui de son frère – à l’âge de 15 ans et a appris à jouer tout seul. Attiré par les rythmes jazz et latins qu’il entend à la radio, il joue avec eux et acquiert rapidement des compétences techniques. Au milieu des années 1940, il a innové une méthode permettant de jouer le rythme et de pincer la mélodie en même temps. Il est prêt à donner des concerts professionnels.

La sommité du uke Jake Shimabukuro a écouté des enregistrements rares du travail de Kamae à cette époque. “Il était tout simplement un monstre sur l’instrument, et ses idées étaient époustouflantes ! Sans lui, nous ne jouerions pas du ukulélé comme nous le faisons aujourd’hui. Si vous parlez à tous les grands, tous vous diront qu’il était un pionnier avec une vision incroyable pour le ukulélé en tant qu’instrument solo.”

Même à un très jeune âge, Kamae trouvait les mélodies “hawaïennes” – principalement les airs américanisés hapa haole – “trop simples”, comme il l’a dit un jour à son père. Néanmoins, au cours d’une carrière de plus de 50 ans, il s’est imposé à l’avant-garde de la renaissance hawaïenne en tant que joueur de ukulélé traditionnel, chanteur, compositeur, chef d’orchestre, producteur de disques, chercheur culturel et réalisateur de documentaires.

Kamae et Ikemi en 1948.

Après ses débuts prometteurs, Kamae forme un duo avec son camarade de lycée Shoi Ikemi. Les Ukulele Rascals éblouissent les foules avec des arrangements jazzy inspirés de Django Reinhardt, Charlie Christian et Xavier Cugat. Malgré son amour de la scène, Kamae a soif d’apprendre la théorie musicale et la structure des accords pour pouvoir lire les partitions. Toujours plein de ressources, il demande à Barbara Smith, professeur de musique à l’Université d’Hawaï à Manoa, de lui donner des cours particuliers en échange de leçons de ukulélé.

Ce qui semblait être une grande chance est arrivé en 1949, lorsque le chef d’orchestre Ray Kinney a invité le duo à se joindre à sa tournée de vaudeville sur le continent. Le spectacle attire les foules le long de la côte ouest, mais lorsque la troupe se dirige vers l’intérieur des terres, le spectacle connaît des temps difficiles. Kamae retourne à Honolulu, désabusé, mais il finit par décrocher un concert de nuit avec le groupe à l’hôtel Biltmore de Waikiki. Pendant cette période, il se lie d’amitié avec un chanteur et un guitariste charismatique qui influencera considérablement son orientation musicale.

Les jam-sessions du week-end chez Gabby Pahinui à Waimanalo étaient déjà légendaires. “C’était un endroit magique”, se souvient Kamae. “Les gens arrivaient le vendredi soir et commençaient à jammer. D’autres personnes se joignaient à eux le samedi et le dimanche.” La famille élargie et les amis ne cessaient d’arriver avec des instruments. Certains jouaient de la guitare dans un style d’accordage ouvert qu’ils appelaient “slack-key” – dont Pahinui était un maître.

“Il avait un très beau jeu de guitare”, dit Kamae. “Ce qui m’a frappé, c’est la façon dont il pinçait son instrument. Je n’ai jamais rien entendu d’aussi doux. Et il avait cette magnifique voix hawaïenne ancienne, et je le regardais et je me suis dit, ‘Wow. C’est spécial’. Je suis tombé amoureux du son de sa voix et de la musique hawaïenne.”

En jouant ensemble pendant des heures, voire des jours, les deux hommes étaient à la recherche d’un nouveau – ou ancien – son hawaïen à présenter au grand public. “Je suis donc resté là à jouer avec lui, sans rien savoir de la musique hawaïenne, mais j’ai aussi découvert que tout se passe à partir de l’âme, des tripes.” Avec le bassiste Joe Marshall et le guitariste steel David “Feet” Rogers, ils forment un groupe dédié à la musique roots hawaïenne, les Sons of Hawaii. Lorsqu’ils ont ouvert au Sandbox, un club éloigné de la scène de Waikiki, en quelques semaines, l’endroit était bondé.

“Tout le monde venait”, dit Kamae. “C’était un lieu de fête, tout comme la maison de Gabby.” La popularité du nouveau groupe est le signe d’un changement de conscience chez de nombreux étudiants, enseignants, artistes et universitaires hawaïens. Ils rejetaient l’image fantasmée des îles sur le continent et réclamaient leur histoire et leur culture authentiques. Au milieu des années 60, les Sons of Hawaii commencent à enregistrer des disques qui se vendent bien. En 1970, Kamae a co-organisé un rassemblement culturel, Hana Ho`olaule`a, connu sous le nom de Hawaiian Woodstock. La musique hawaïenne avait un nouveau son, ancré dans la musique des générations précédentes.

“Eddie, ainsi que les Sons of Hawaii et Gabby Pahinui, ont créé ce son”, dit Shimabukuro. “Ils ont inventé les arrangements que vous entendez de tous les meilleurs artistes hawaïens d’aujourd’hui”. Reconnaissant qu’il représente une génération ultérieure, Shimabukuro ajoute : “Eddie a inspiré toutes les personnes qui ont inspiré toutes les personnes qui m’ont inspiré.”

Plus qu’un joueur de uke pour les Sons, Kamae chantait et composait des chansons désormais classiques comme “E Ku`u Morning Dew”. Il a pris le rôle de chef d’orchestre lorsque Pahinui a quitté les Sons pour poursuivre une carrière solo. En recrutant le guitariste et compositeur Dennis Kamakahi, il a maintenu l’esprit du groupe malgré les changements de composition dans les années 70 et au-delà.

Pendant ce temps, Kamae apprend l’hawaïen et étudie les couches de signification des chansons interprétées par les Sons. Il visitait des bibliothèques et des archives, creusant toujours plus profondément – avec les conseils de l’expert linguistique Pilahi Paki, de l’érudit culturel et compositeur Kawena Pukui, et du kupuna (aîné) de Big Island Sam Li`a, afin de découvrir un trésor de chansons et d’histoires. Kawena Pukui a particulièrement insisté pour que Kamae se rende dans les zones rurales afin de recueillir les chansons des aînés. Il se souvient avoir demandé à un kupuna nommé Olu des chansons sur la région de la Grande île où l’homme vivait dans sa petite cabane. Olu ne connaissait qu’un seul couplet d’une de ces chansons, “Mauna Kea”. “Alors je l’ai enregistré”, se souvient Kamae. “Il avait une voix aiguë et rauque. Je l’ai écrit et je l’ai chanté avec lui”.

Lorsque Kamae a rapporté ses découvertes à Pukui, elle lui a dit de le chanter. ” J’ai donc sorti mon ukulélé et je l’ai chantée. Elle a pris des notes pendant un long moment. Puis, tout d’un coup, elle a tendu la main et m’a donné le papier. Et je regardais les paroles – huit vers supplémentaires ajoutés à ce seul vers. Je n’arrivais pas à y croire !” Elle lui a dit que la chanson était maintenant terminée et que Kamae devait la chanter. Grâce à de telles expériences, Kamae a créé des chansons des Sons of Hawaii dans le style traditionnel pour les interpréter et les enregistrer.

Dans les années 1980, Kamae a ressenti l’urgence de préserver les chansons et les histoires des kupuna ruraux pour les générations futures et a décidé de le faire par le biais de l’art cinématographique. Avec sa femme, Myrna, qui supervise la collecte de fonds et la production, Kamae a réalisé dix documentaires sur le patrimoine culturel hawaïen entre 1988 et 2007. Ces films ont été primés lors de festivals, diffusés sur les chaînes PBS et sont devenus de riches ressources pour les cours d’études hawaïennes.

À l’aube de sa neuvième décennie, Kamae joue principalement du ukulélé à la maison et lors d’événements spéciaux. Shimabukuro se souvient de l’émotion qu’il a ressentie en grattant aux côtés de son idole sur la scène des Na Hoku Hanohano Music Awards, il y a quelques années. Lorsque nous avons eu le temps de nous asseoir et de parler, il a posé sa main sur mon épaule et m’a dit : “Je suis si fier de toi”. Il m’a également dit : “N’oublie pas la musique traditionnelle. Tu viens d’Hawaï et tu dois toujours représenter ton pays”.

De temps en temps, Kamae accepte de jouer un numéro avec ses interprètes favoris, comme le maître de la guitare traditionnelle slack-key et du uke Led Kaapana. Toujours prêt à soutenir les jeunes musiciens, il a récemment joué avec un trio plein d’entrain appelé Boom Boom au marché des producteurs locaux où Myrna et lui font leurs courses.

En ce qui concerne le phénomène mondial du ukulélé, Kamae déclare : “C’est vraiment important parce que cela met Hawaï au premier rang. Le ukulélé a été un instrument joué dans les familles, et peut-être que maintenant il fait du monde entier une famille.”

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