Les Dieux du Uke : Frank Ferera, une étoile montante de la musique hawaïenne

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Extrait du numéro d’hiver 2017 de Ukulele | PAR VICTOR PRANCHÉRE | PHOTOS COURTESY OF JONATHAN VECCHI

Parmi ceux qui ont été les premiers à utiliser le ukulélé comme instrument solo, très peu ont laissé des enregistrements. Frank Ferera, semble-t-il, a été le premier à enregistrer un ukulélé solo.

Frank Ferera (né Frank Ferreira, mais souvent orthographié Ferera sur ses disques) est né à Honolulu en 1885, fils d’immigrants portugais. Bien que son intérêt pour la musique soit apparu très tôt, ses années d’apprentissage n’ont pas été faciles, car il a dû faire face à la forte désapprobation de son père. Réputé pour être un homme violent, son père aurait même cassé les instruments de son fils à plusieurs reprises, obligeant Frank à se cacher pour pouvoir s’exercer. Cette situation difficile n’a pas empêché Ferera de poursuivre sa carrière de musicien, et il est parti pour le continent au début du 20e siècle. Son principal intérêt était la steel guitar hawaïenne, dont il est devenu l’un des premiers virtuoses. On ne sait pas quand il a commencé à jouer du ukulélé.

Ferera a bénéficié à la fois du regain d’intérêt pour la musique hawaïenne dans les années 1910 et de l’expansion de l’industrie du disque. Avec sa femme, la guitariste Helen Louise, il a acquis une certaine renommée en tant que musicien et a commencé à enregistrer de manière prolifique dès 1915. À cette époque, Ferera et sa femme étaient fréquemment accompagnés au ukulélé par la sœur de Louise, Irene Greenus.

En 1919, Helen Louise disparaît mystérieusement d’un bateau naviguant de Los Angeles à Seattle. Ayant perdu sa femme, ainsi que son principal partenaire musical, Ferera finit par trouver son nouvel accompagnateur en Anthony Joseph Franchini, un guitariste d’origine italienne.

Ferera, à droite, avec son accompagnateur Anthony Franchini. Franchini joue sur un Ditson Style 2, tandis que Ferera tient un Distson Style 0 ou Style 1.

À la fin de l’été 1922, Ferera enregistre pour la première fois au ukulélé. Il avait arrangé deux airs hawaïens comme solos instrumentaux sans accompagnement et les a joués dans au moins trois sessions différentes. Le premier était Sylvester Kalamas Maui Girl (). Le second était une interprétation d’une hula, Moanalua. Après ces sessions de solos, son jeu de ukulélé a surtout été utilisé pour accompagner des chanteurs populaires.

Andrew Molina passe de Hendrix à Satie sur son dernier disque, EVOLV3

En 1923, Ferera fait équipe avec Al Bernard, artiste de vaudeville et d’enregistrement. S’appuyant sur le succès des chansons de Wendell Halls, ils enregistrent deux fois Aint Gonna Rain No Mo. En 1924, Ferera enregistre également It Looks Like Rain avec le chanteur Ernest Hare. La collaboration avec Al Bernard ne se limite pas à un simple accompagnement au ukulélé de la part de Ferera. Ils sont les co-auteurs de deux des chansons enregistrées entre 1923 et 1924, Twenty-Five Years from Now et De Ducks Done Got Me. On peut supposer que Bernard a écrit les paroles et que Ferera a travaillé sur la mélodie, avec l’aide éventuelle du compositeur Jimmie McHugh pour la première.

Bien que Ferera ait été principalement confiné à un accompagnement ordinaire, mais élégant, de strumming, ses compétences de soliste ont également été occasionnellement exposées. En plus des courtes intros habituelles, il lui arrivait de faire des solos plus longs qui mettaient en valeur sa merveilleuse technique. Dans une version de Twenty-Five Years From Now, Bernard s’exclame même avec enthousiasme “Pick it son, pick it !” pendant le solo de ukulélé, comme le fera Doc Watson plusieurs décennies plus tard.

L’une des premières photos d’une session d’enregistrement montre Ferera jouant de la steel guitar avec son guitariste Anthony Franchini et le groupe vocal, le Crescent Trio.

Le chanteur Eddie Cantor a également bénéficié des talents d’accompagnement de Ferera au ukulélé. Parmi les deux chansons qu’ils ont enregistrées ensemble, la chanson à thème hawaïen On a Windy Day Way Down in Waikiki explique probablement la nécessité d’un ukulélé. Sur Ill Have Vanilla, Ferera se lance dans un solo de 32 mesures en 30 secondes, où sa technique est mise à profit, faisant sonner son seul ukulélé comme deux !

Pourtant, la steel guitar reste de loin le principal centre d’intérêt de Ferera. En 1925, il publie son dernier disque de ukulélé. Comme en 1922, il s’agit de deux solos instrumentaux non accompagnés. Les deux faces sont des compositions originales, dont les titres signalent clairement qu’elles sont destinées au ukulélé. La première, Strumming Uke Blues, était, malgré son titre, une valse à l’aspect légèrement mélancolique, typique du style de jeu que Ferera avait utilisé dans ses disques précédents. Le deuxième morceau, Ukelele Dreams, montre qu’il a encore développé sa technique, permettant à la mélodie et à l’accompagnement de se fondre de manière plus fluide.

Son implication avec l’instrument n’est pas complètement terminée, car en juin 1925, les éditeurs de musique Shapiro, Bernstein &amp ; Co. publient un livret intitulé Ferera and Franchinis Two-Color Method Ukelele Solos. Comme nous l’avons mentionné plus haut, Anthony Franchini était l’accompagnateur de Ferera à la guitare depuis 1920. Son influence exacte sur le processus reste inconnue. En tant que musicien formé, il était capable de lire et d’écrire la musique, contrairement à Ferera qui, en tant qu’autodidacte, devait se fier à son oreille pour jouer. Franchini était donc probablement responsable de la mise sur papier de la musique.

Le livret de 15 pages visait à démontrer comment jouer ensemble les parties mélodie et accompagnement, une idée au cœur du style de Ferera. Un grand soin a été apporté à l’indication claire des différentes parties, d’où le système bicolore : les diagrammes indiquant les positions des doigts pour la mélodie étaient en rouge, et ceux indiquant l’accompagnement en noir. Cependant, les notes de bourdon, si essentielles au jeu de Fereras, étaient absentes, et ce qui était proposé était essentiellement d’alterner entre les notes mélodiques piochées et l’accompagnement gratté.

Un échantillon du système à deux couleurs de Ferera et Franchini.

Plus intéressant encore, la méthode préconisait un accordage spécial, jugé absolument nécessaire pour le travail en solo : la corde de do devait être accordée une octave plus haut que d’habitude (une corde de mi de violon était recommandée pour obtenir cet effet). Cet accord particulier avait déjà été documenté auparavant, et a été utilisé plus récemment par Laura Dukes, Billy Uke Scott, Sione Aleki. Il n’est pas clair si Ferera l’a utilisé dans certains de ses disques ou non. Il se peut qu’il l’ait utilisé avec Eddie Cantor, étant donné la hauteur de la note à laquelle il jouait.

Les paroles de chacun des six airs étaient signées par le parolier Walter Hirsch (18911967), connu pour des chansons comme Deed I Do. En ce sens, la dualité entre le ukulélé en tant qu’instrument de musique hawaïenne et en tant qu’accompagnement de chansons légères était bien présente dans le livre.

Après 1925, il n’y a plus de traces de Ferera enregistrant sur le ukulélé et on ne sait pas s’il a continué à en jouer en privé ou non. Il a continué à enregistrer à la steel guitar jusqu’à sa retraite en 1933, ayant enregistré plus de faces que tout autre steel guitariste de sa génération. Bien qu’il se soit concentré sur une autre entreprise pour le reste de sa vie, Ferera a continué à jouer de la steel guitar en privé. À sa mort, en juillet 1951, il a été enterré avec la barre d’acier qu’il utilisait pour jouer de la guitare hawaïenne.

L’homme qui connaissait probablement le mieux le jeu de ukulélé de Ferera, Anthony Franchini, a poursuivi une longue carrière musicale, se concentrant principalement sur le violon. Il est décédé à l’âge de 99 ans, en 1997.

Les instrumentations délicates et sophistiquées que Ferera a laissées pour le ukulélé sont uniques dans l’histoire de cet instrument. Non seulement ils sont les premiers à avoir été enregistrés, mais ils montrent également une technique de jeu qui, malgré sa grande musicalité, n’a jamais été réutilisée, bien que certains joueurs s’en soient approchés, comme le guitariste d’acier et ukeist japonais Setsuo Ohashi avec son morceau caractéristique Hawaiian March.

L’auteur remercie Gary Peare, Jonathan Vecchi, John Troutman, Margaret Kieckhefer, Suzanne Metrick et le Record Memory Club (Belgique).

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