Les 100 ans des ukulélés emblématiques de Martin

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Extrait du numéro d’été 2017 de Ukulele | PAR TOM WALSH

Ol y a cent ans, en 1917, C. F. Martin &amp ; Co. publiait son premier dépliant sur les ukulélés, annonçant le nouvel instrument de la société au grand public et à tout son réseau de magasins de musique, de professeurs et de joueurs. Dire que les ukulélés de Martin ont été un succès est un euphémisme. Rien qu’en 1917, Martin a vendu près de 2 000 ukulélés, soit à peu près le même nombre de guitares et de mandolines qu’elle avait vendues au cours des dix années précédentes réunies. Cette année, Martin célèbre son 100e anniversaire de vente publique de ukulélés, avec une nouvelle exposition magnifique dans son musée de Nazareth, en Pennsylvanie, ainsi qu’avec deux nouveaux modèles de ukulélés du centenaire. Une histoire riche définit la prolifération du ukulélé, ainsi que l’héritage de Martin dans sa fabrication.

Une partie de l’exposition de ukulélés au musée Martin de Nazareth, en Pennsylvanie. Avec l’aimable autorisation des Archives C. F. Martin.

En 1833, lorsque le fabricant de guitares Christian Frederick Martin et sa famille ont quitté l’Allemagne pour commencer une nouvelle vie en Amérique, un certain nombre de touristes sur l’île portugaise de Madère étaient déjà rentrés chez eux et avaient répandu des informations sur une petite guitare à quatre cordes qui était l’instrument caractéristique de l’île. Au moment où Frank Henry, le petit-fils de Martin, hérite de l’entreprise de guitares, de nombreux Madériens ont également quitté leur pays à la recherche d’une vie meilleure dans un nouveau monde. Partant pour Hawaï sous contrat pour travailler dans les champs de sucre, ces Madériens ont également apporté avec eux leurs instruments à cordes préférés, y compris la petite machette à quatre cordes et le grand rajão à cinq cordes. En 1888, l’année même où Frank Henry Martin, âgé de 22 ans, prend la direction de la société Martin, un journal hawaïen utilise pour la première fois le mot “ukulélé” pour décrire le petit instrument à quatre cordes qui s’est développé à Hawaï, un hybride de la machette et du rajão. Personne n’aurait pu deviner à l’époque que Frank Henry et le ukulélé auraient une relation longue et importante bien des années plus tard.

À la fin des années 1800 et au début des années 1900, la popularité du ukulélé à Hawaï était indéniable. Il est devenu une icône des îles, malgré ses racines portugaises. À partir des années 1890, une série d’événements a conduit à la popularisation de la musique hawaïenne sur le continent. Des musiciens hawaïens ont joué dans des expositions universelles et dans des vaudevilles, exposant ainsi un grand nombre de continentaux aux sons uniques du ukulélé et de la guitare hawaïenne. Un spectacle de Broadway intitulé The Bird of Paradise, qui mettait en vedette des musiciens hawaïens autochtones et qui a fait le tour du pays pendant des années après avoir été présenté à Broadway en 1912, a permis d’accroître la visibilité de ce spectacle. Puis vint l’énorme succès de l’Exposition internationale Panama-Pacifique de 1915 à San Francisco. Les nombreux spectacles musicaux présentés dans le pavillon hawaïen ont permis à de larges foules de découvrir la musique hawaïenne et ses instruments à cordes caractéristiques. La musique hawaïenne est rapidement devenue un engouement national, et la demande d’instruments hawaïens, notamment de ukulélés, a rapidement augmenté.

En 1907, James W. Bergstrom, de la Bergstrom Music Co. d’Honolulu, a passé du temps à établir des relations d’affaires sur la côte Est des États-Unis. Il semble qu’il ait été le premier à présenter le ukulélé à Frank Henry, qui était toujours prêt à entreprendre de nouveaux projets chez Martin. En décembre de cette année-là, Bergstrom a commandé six ukulélés à Martin à titre d’essai pour déterminer le prix que Martin appliquerait. Martin a fixé un prix de 6,50 $ chacun, ce qui était probablement considéré par Bergstrom comme trop cher pour pouvoir concurrencer les instruments de fabrication hawaïenne qu’ils vendaient. Il faudra attendre encore quelques années avant que Martin ne reçoive sa prochaine demande d’ukulélés.

Alors que la demande de ukulélés augmentait sur la côte Est au milieu des années 10, l’un des plus grands détaillants de musique de New York, Chas. H. Ditson &amp ; Co. a décidé de rechercher un fabricant local pour l’aider à répondre à la demande. Dans la seule lettre des archives Martin qui parle de leur décision d’entrer sur le marché des ukulélés, F.H. Martin mentionne que la société commence à fabriquer des ukulélés “pour le commerce de New York”. Il ne fait aucun doute que c’est le magasin Ditson de New York qui a fait la demande, permettant ainsi à Martin de revenir dans le secteur des ukulélés après sa tentative éphémère de 1907.

Au cours de l’été 1915, Martin a commencé à expérimenter la construction de ukulélés. En octobre de cette année-là, la société a expédié ses deux premiers ukulélés sur une commande spéciale à un professeur de musique à Trenton, New Jersey. Très vite, Martin a envoyé un grand nombre de ukulélés à deux détaillants de New York, Ditson et William J. Smith. En 1916, Martin a vu la demande pour ses ukulélés augmenter considérablement, et bien que Smith et Ditson soient ses plus gros clients, les commandes ont commencé à arriver de tout le pays, malgré le fait que Martin n’avait pas encore fait de publicité pour ce nouveau produit ou ne l’avait pas encore ajouté au catalogue.

Brochure de Martin de 1917.

Lorsque Martin a produit son premier dépliant sur les ukulélés en 1917, les ukulélés sopranos étaient présentés en trois modèles : Style 1, Style 2 et Style 3. Le Style 1 est décrit dans cette première brochure sur le ukulélé comme “un instrument soigné et durable”. Il était doté d’une touche à 12 frettes et d’un corps en acajou recouvert de palissandre. Le Style 2 était presque identique au Style 1, la seule différence étant la bordure en celluloïd blanc autour de la table et du dos. Le Style 3 était le ukulélé Martin haut de gamme original. Il présentait des bordures plus larges en celluloïd blanc et noir sur le dessus et le dos et autour de la rosace. Des rayures noires et blanches étaient également incrustées au centre de la touche allongée à 17 frettes. En outre, un ornement en celluloïd a été incrusté sur le bord inférieur de la partie supérieure du corps, sous le pont, et un autre morceau de celluloïd en forme de cerf-volant a été incrusté sur la poupée. Les trois modèles étaient équipés de chevilles à friction en bois.

GUIDE DE STYLE CLASSIQUE
Les sopranos Martin, du plus simple au plus sophistiqué, (de gauche à droite) :
ca. 1920 Style 0
1919 Style 1 (avec la large carrosserie Ditson)
ca. 1930 Style 2 (avec l’étiquette d’origine)
ca. 1920 Style 3 (avec incrustation “nœud papillon”)
et un modèle Style 5K datant d’environ 1930 en koa.

Les premiers ukulélés Martin ont reçu leur propre jeu de numéros de série, distinct des numéros de série utilisés sur les guitares et les mandolines Martin. Ditson a demandé à Martin d’estampiller ses ukulélés de la marque Ditson, et ces ukulélés ont également reçu un ensemble unique de numéros de série. En juillet 1916, les commandes d’ukulélés arrivaient si rapidement que Martin a complètement abandonné les numéros de série, après avoir placé des numéros dans 143 ukulélés portant la marque Martin et 167 pour Ditson.

À cette époque, Martin a fait d’autres ajouts à sa gamme de ukulélés. En août, ils ont commencé à vendre des taropatches et ont également commencé à fabriquer une ligne spéciale d’ukulélés pour le magasin Ditson. Ces modèles avaient les mêmes caractéristiques que la ligne Martin standard, mais avaient une forme de corps différente. Les ukulélés Ditson plus larges reflétaient la forme des nouvelles guitares que Martin fabriquait également pour Ditson. Le plus grand des modèles de guitare Ditson a été baptisé “dreadnought”, et bien que peu de ces guitares Ditson aient été vendues, la taille et la forme du corps deviendront plus tard la guitare dreadnought emblématique de Martin. Les collectionneurs de ukulélés appellent parfois ces ukulélés Ditson à la taille large des “baby dreadnoughts”.

La gamme de ukulélés de Martin a subi quelques changements mineurs au cours de ses premières années. À la fin de l’année 1917, tous avaient des repères de position sur la touche. Les styles 1 et 2 avaient quatre petits points en celluloïd, un à la cinquième frette, deux à la septième et un à la neuvième. Le Style 3 avait des incrustations de perles plus sophistiquées, deux carrés sur les 5e et 9e frettes, et deux diamants sur la 7e. Après que Ditson ait commandé un grand nombre de ukulélés avec des repères sur la 10ème frette au lieu de la 9ème, Martin en a fait la norme sur tous ses ukulélés. En 1919, Martin a proposé pour la première fois les trois modèles de ukulélés en bois de koa hawaïen, en ajoutant un “K” au numéro du style pour indiquer le bois différent. En 1921, les ukulélés Style 2 et 3 ont vu leurs chevilles à friction en bois remplacées par des tuners “brevetés” fabriqués par Grover.

Images d’archives du Style 5K et du Style 1 utilisées dans le matériel promotionnel.

Les ukulélés de Martin ont connu un succès immédiat. En 1919, Martin agrandissait son usine pour répondre à la demande de ukulélés, tout en développant les ventes de guitares. Lorsque les ventes de ukulélés ont légèrement baissé en 1921, de nombreux acteurs du monde de la musique ont pensé que la mode des ukulélés avait fait son temps. C’est peut-être la baisse des ventes en 1921 qui a incité Martin à ajouter deux nouveaux modèles à sa gamme de ukulélés. Fin 1921, Martin a ajouté le Style 0, son modèle le plus simple et le moins cher. Le Style 0 est rapidement devenu l’instrument le plus vendu de l’histoire de Martin. Au même moment, Martin a également introduit le Style 5K, le modèle haut de gamme. Ce modèle incrusté de perles est fabriqué à partir de bois de koa hawaïen et est vendu au prix exceptionnel de 50 dollars de l’époque. Bien que, en raison de son prix, le 5K ne se soit jamais vendu en grand nombre, ce modèle a contribué à établir Martin dans l’esprit de beaucoup comme le fabricant des meilleurs ukulélés au monde.

En 1922, Martin a fabriqué près de 5 000 ukulélés, ce qui prouve que la mode du ukulélé est loin d’être terminée. La promotion active par Martin d’une nouvelle ligne d’ukulélés “modèle client” a contribué à la forte hausse des ventes par rapport aux années précédentes. Au début de l’année, Martin a envoyé des lettres à un grand nombre de ses gros acheteurs d’ukulélés pour leur proposer de fabriquer ces modèles clients spéciaux, marqués uniquement du nom du détaillant et dotés d’ornements uniques à ce dernier. Martin a rapidement fabriqué des modèles clients pour Grinnell Brothers, John Wanamaker, Wurlitzer, Selmer, Perlberg &amp ; Halpin, et Buegeleisen &amp ; Jacobson (B&J). Les modèles clients étaient tous assez similaires aux modèles standard de Martin, avec principalement de petites modifications des incrustations de la rosace et des repères de position sur la touche. Ces modèles clients ont permis à Martin de s’implanter dans de nouveaux territoires et d’accroître considérablement ses ventes. En raison de leurs caractéristiques spéciales, les ukulélés modèles clients devaient être achetés en grandes quantités et commandés bien avant le moment où ils étaient nécessaires.

Alors que les ventes grimpaient en flèche en 1922, il devait être difficile pour Martin de répondre aux besoins de son réseau de revendeurs établi depuis longtemps tout en produisant autant de nouveaux modèles clients légèrement différents. À la fin de l’année, Martin commençait déjà à s’éloigner des nouveaux modèles clients. Ils proposaient toujours de marquer les ukulélés avec d’autres marques, mais ils ne proposaient que les modèles d’ukulélés standard et commencèrent bientôt à les marquer tous avec le nom Martin ainsi que le nom du détaillant.

Alors que l’intérêt initial pour les ukulélés était né de l’engouement pour la musique hawaïenne au milieu et à la fin de l’adolescence, la résurgence du marché du ukulélé dans les années 1920 était due au fait que l’instrument trouvait sa place dans tous les types de musique populaire. Les joueurs de ukulélé sortaient des disques et se produisaient à la radio et dans des vaudevilles. Wendell Hall, Cliff “Ukulele Ike” Edwards, Johnny Marvin et Roy Smeck ne sont que quelques-uns des artistes qui utilisaient l’instrument dans la musique populaire sans aucun rapport avec Hawaii. Un autre grand changement s’est produit au début des années 1920 lorsque les éditeurs de partitions ont commencé à ajouter des accords de ukulélé à leurs partitions. Cela a sûrement stimulé les ventes de both et de ukulélés.

Andrew Molina passe de Hendrix à Satie sur son dernier disque, EVOLV3

Le succès de Martin entre 1922 et 1927 est sans précédent. Martin a ajouté une nouvelle aile à l’usine en 1924, puis a dû ajouter un deuxième étage à cette aile l’année suivante, alors que les ventes continuaient à grimper. C’était probablement la première fois dans l’histoire de la société qu’elle était totalement incapable de répondre à la demande de ses instruments. La société a même dû recourir à une solution dont elle n’aurait jamais rêvé quelques années plus tôt : refuser tous les nouveaux clients jusqu’à ce qu’elle puisse rattraper son retard dans les commandes. Les commandes de ukulélés ont atteint un pic en 1925, avec environ 15 000 ukulélés commandés. Cependant, seuls 11 000 ukulélés ont pu être construits cette année-là, et l’année 1926 a commencé avec plus de 5 000 ukulélés en souffrance. En 1926, Martin a temporairement arrêté la production de son modèle d’ukulélé le plus populaire, le Style 0, pour l’aider à répondre à la demande. En 1926, Martin a pu produire plus de 14 000 ukulélés dans l’usine nouvellement agrandie. À la fin de l’année 1926, après seulement 11 ans dans le secteur des ukulélés, Martin avait produit près de deux fois plus d’ukulélés que de guitares au cours des 93 années d’existence de la société.

Les ventes de ukulélés de Martin ont augmenté dans les années 1920, tout comme ses modèles de ukulélés. En 1925, Martin a ajouté le ukulélé de concert Style 1C, un modèle plus grand de la même taille que le taropatch. Alors que le taropatch était proposé avec quatre cordes depuis son lancement, le nouveau modèle de concert était différent car il avait un manche plus étroit et un chevalet standard de taille soprano. Il a été ajouté au catalogue standard cette année-là et, en 1927, il dépassait les ventes de tous les modèles de taropatch réunis. En 1928, un ukulélé ténor Style 1T encore plus grand a été introduit. Les ukulélés de concert et de ténor n’étaient fabriqués que dans un seul style standard, mais ils pouvaient être commandés dans des styles plus sophistiqués, jusqu’au Style 5K.

Earl Hartzell, ouvrier chez Martin, manie la ponceuse sur la seule photo connue de la production de ukulélés Martin dans les années 1920.

Après la fête, une accalmie, puis une renaissance

Plus tard dans les années 1920, les ventes d’ukulélés ont entamé un long déclin régulier, exacerbé par le krach boursier de 1929 et la dépression des années 1930. Pourtant, l’engouement pour les ukulélés a permis à l’entreprise de se développer et de constituer un excédent financier qui l’a aidée à traverser cette période difficile. Dans le même temps, les changements dans les goûts musicaux populaires ont conduit à un intérêt accru pour les guitares de la société. Alors que la production de ukulélés diminuait, la production de guitares augmentait, et dans les années 1930, Martin est entré dans son âge d’or de la fabrication de guitares.

Les ventes de ukulélés de Martin ont connu une certaine résurgence pendant la Seconde Guerre mondiale, lorsque l’entreprise a pu fabriquer un grand nombre de ukulélés, en partie parce qu’ils nécessitaient très peu de métal. Les ventes de ukulélés Martin n’ont plus jamais atteint les niveaux remarquables du milieu des années 1920, mais elles ont fait un retour en force après la guerre.

Après plus de 50 ans à la tête de l’entreprise, un F.H. Martin vieillissant était sur le point de céder la société à son fils C.F. Martin III. L’aîné Martin est décédé en avril 1948, alors que les ventes de ukulélés commençaient à reprendre. À cette époque, la gamme de ukulélés de Martin avait été considérablement rationalisée. Plus aucun taropatche n’a été fabriqué après 1935. Comme l’approvisionnement en koa s’est resserré à la fin des années 1930, les modèles de ukulélés en koa ont été lentement éliminés. Le Style 5K a été abandonné en 1941 et remplacé par un modèle éphémère, le Style 5, fabriqué en acajou frisé. Ce modèle incrusté de perles a été abandonné en 1942, après avoir été fabriqué à seulement 20 exemplaires. À la fin de la guerre, tous les modèles de ukulélés en koa ont été abandonnés. Après la guerre, Martin semblait se contenter de fabriquer ses modèles d’ukulélés standard, tous en acajou. En 1949, Martin a vendu plus de 5 000 ukulélés, le plus grand nombre de ventes en une année depuis 1926. Les ventes de ukulélés aux États-Unis ont vraiment repris au début des années 1950, certainement aidées par l’animateur Arthur Godfrey, qui jouait et faisait la promotion de l’instrument dans ses diverses émissions de radio et de télévision. Les ukulélés représentaient à nouveau une part importante de l’activité de Martin. Même après la flambée des années 1950, Martin a continué à vendre deux à trois mille ukulélés par an jusqu’au milieu des années 1960.

En 1960, Martin a ajouté un ukulélé baryton plus grand, le Style B51, à sa gamme. La même année, la société a commencé à apposer sur tous ses ukulélés la mention “Made in U.S.A.”. Les ventes de guitares Martin ont fortement augmenté dans les années 1960 et, lorsque la société a déménagé dans sa nouvelle usine moderne en 1964, elle a pu augmenter la production pour répondre à la demande. Dans les années 1960, alors que les ventes de guitares augmentaient, les ventes de ukulélés ont diminué. En 1965, Martin ne fabriquait plus que quatre modèles de ukulélés : les sopranos Style 0 et Style 3, le ténor 1T et le baryton. La combinaison de l’augmentation des prix et de la baisse de l’intérêt pour l’instrument a entraîné l’arrêt quasi total de la production de ukulélés de Martin à la fin de la décennie. Dans les années 1970, les ventes étaient si faibles que le ukulélé a été retiré de la production régulière et n’a été disponible que sur commande spéciale. Cela a entraîné une augmentation des prix et des ventes quasi inexistantes. Moins de 100 ukulélés ont été fabriqués chaque année de 1973 à 1994, date à laquelle Martin a officiellement mis fin à la production de ukulélés à Nazareth.

Dans les années 1990, juste après l’arrêt de la production de ukulélés par Martin, l’intérêt pour cet instrument a recommencé à grimper lentement mais sûrement. Dans la seconde moitié de la décennie, Internet a contribué à unir les joueurs et les groupes de ukulélé à travers le pays et le monde. En 1997, trois ans seulement après avoir retiré les ukulélés de la production, Martin a commencé à fabriquer des ukulélés de modèle “Backpacker” dans son usine de Navahoa, au Mexique. Très vite, la société a fabriqué un modèle soprano standard en acajou dans la même usine, un modèle appelé ukulélé S0. L’intérêt pour les ukulélés ne cessant de croître, Martin a décidé que le moment était venu de recommencer à fabriquer des ukulélés à Nazareth. En 2006, Martin a fait son retour sur le marché des ukulélés haut de gamme en rééditant l’ukulélé Style 5K, un modèle qui n’avait pas été fabriqué en série depuis 1938. L’année suivante, la société a lancé le ukulélé Style 5 “Daisy”, un instrument en acajou frisé inspiré d’un ukulélé que C.F. Martin III avait construit pour sa femme dans les années 1930.

LISTE DE LECTURE

The Martin Ukulele : Le petit instrument qui a aidé à créer un géant de la guitare (Hal Leonard) par Tom Walsh et John King.

The CF Martin Archives : A Scrapbook of Treasures from the World’s Foremost Acoustic Guitar Maker (Hal Leonard) par Jim Washburn et Dick Boak.

Des modèles plus abordables ont rapidement suivi, certains fabriqués à Nazareth et d’autres au Mexique. En 2008, Martin a introduit trois nouveaux modèles Style 3, en acajou, koa et cerise. En 2010, ils ont ajouté un ukulélé 0XK plus abordable, fabriqué à partir d’un stratifié haute pression. En 2011, la nouvelle ligne d’ukulélés Style 2 a fait ses débuts. Outre le soprano, elle comprenait un ukulélé de concert et un ukulélé ténor – les premiers ukulélés à corps plus large de Martin à être réédités. L’année suivante, ils ont ajouté les ukulélés de concert et de ténor C1K et T1K fabriqués dans l’usine mexicaine.

En 2013, Martin a créé son tout premier Custom Artist Ukulele commémoratif, le 1T IZ, en l’honneur du musicien hawaïen Israel Kamakawiwo’ole.

Cette année, Martin a présenté deux nouveaux modèles de ukulélés en édition limitée pour célébrer le 100e anniversaire de la production de ukulélés. Les ukulélés Style 1 et Style 3 Centennial commémorent les modèles d’ukulélés vintage de Martin, et chaque modèle est limité à 100 instruments seulement. Le Style 1 Centennial est produit au Mexique et présente une teinte plus foncée et l’absence de décalque sur la tête, deux caractéristiques des ukulélés Style 1 des années 1920. Le Style 3 Centennial comprend les ornements standard du Style 3, et ajoute un “cerf-volant” en celluloïd incrusté sur la poupée, une caractéristique que l’on ne voyait plus sur les ukulélés Style 3 de la fin de l’adolescence et du tout début des années 1920.

Les 100 ans de production d’ukulélés de Martin ont été des montagnes russes, avec des pics où la société était submergée par la demande et des creux où la production a complètement cessé. Cependant, l’héritage de Martin repose sur les joueurs de ukulélé du monde entier qui s’accordent à dire que, tout au long de son histoire, la société a produit certains des meilleurs ukulélés existants.

Tom Walsh est le co-auteur de The Martin Ukulele : The Little Instrument That Helped Create A Guitar Giant (Hal Leonard) et directeur du Ukulele Hall of Fame, ukulele.org.

Andrew Molina passe de Hendrix à Satie sur son dernier disque, EVOLV3

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