Le ukulélé peut être n’importe quoi pour Byron Yasui, un compositeur et professeur qui a passé sa vie à relever la barre.

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PAR AUDREY COLEMAN | DU NUMÉRO D’ÉTÉ 2019 DE UKULELE

Rl’heure actuelle, 99 % du monde considère l’ukulélé comme un instrument de fantaisie. Je veux changer cela, déclare Byron Yasui. Avec Mika, j’ai commencé à le faire. Avec le Concerto, j’ai commencé à le faire.

En 2018, Mika Kane, étudiant de Yasuis, a joué le premier récital de ukulélé classique à avoir lieu à l’Université d’Hawaï. En 2015, Jake Shimabukuro et l’Orchestre symphonique d’Hawaï ont interprété la première du Concerto pour ukulélé et orchestre de Yasuis, Campanella. Selon Yasuis, le ukulélé mérite que la musique soit prise au sérieux… Il n’est pas nécessaire que ce soit du classique. Cela peut être du jazz. Benny Chong est un artiste sérieux, de classe mondiale, selon ce multi-instrumentiste, compositeur, arrangeur, auteur-compositeur, professeur, érudit et auteur (avons-nous manqué quelque chose ?).

Alors qu’il a entamé sa quatrième décennie de voyages musicaux, Yasui s’éloigne parfois du ukulélé, mais il y revient toujours pour donner de nouveaux concerts, créer de nouvelles musiques ou offrir des cours et un soutien aux joueurs de ukulélé dévoués.

Il n’avait aucun projet de carrière musicale lorsqu’il était jeune. Il aimait jouer de son uku (Yasui utilise l’abréviation hawaïenne, qui se prononce “uku”). ookoo) mais ne le considérait pas comme un instrument sérieux. Pour moi, jouer du ukulélé, c’était pour le plaisir, pour jouer dans des fêtes et avec des amis, dit Yasui. Je ne voulais même pas faire partie d’un groupe qui joue pour de l’argent.

Peu de temps après, il jouait de la musique pour de l’argent. Un de ses premiers concerts au uke a eu lieu à l’hôtel Halekulani à Waikiki. Sur l’élégant patio, lui et son ami Jimmy Kaina, qui joue de l’autoharpe, se produisent en se promenant de table en table. À cette époque, cependant, Yasui joue déjà de la contrebasse.

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Il est devenu bassiste après s’être associé à The Internationals : comme un groupe de garage, se souvient Yasui, qui passait son temps à répéter, dans l’espoir d’un concert payant un jour. Ils avaient besoin de quelqu’un pour jouer de la basse. Yasui a proposé d’apprendre. Le pianiste, Amos, connaissait les bases, dit Yasui, et m’a montré comment tenir la basse et pincer les cordes. Plus tard, Yasui l’écoutait jouer une ligne de basse et essayait de la reproduire. À la grande surprise de tous, j’ai réussi à le faire du premier coup. J’avais juste le sens de l’emplacement des notes sur l’instrument, probablement grâce à mes années de jeu à l’oreille sur le ukulélé.

L’apprentissage de la basse, puis l’attachement à cet instrument, ont changé le sentiment d’identité de Yasuis en tant que musicien. Après un concert éphémère avec les Internationals dans un tripot sordide de Kauai, il est devenu bassiste indépendant. J’ai pu jouer toutes sortes de concerts : de la musique hawaïenne, du jazz, de la musique de danse, etc.

En 1963, l’Orchestre symphonique d’Hawaï l’engage pour jouer de la basse à temps partiel. Même s’il a quitté Honolulu pendant plusieurs années, après son retour, le HSO l’a fréquemment appelé pour le remplacer, et pas seulement pour la basse. S’ils avaient besoin de quelqu’un pour jouer de la mandoline ou du shamisen, Yasui était, comme il le dit, le cordiste de service. Il était présent lorsque les membres de l’orchestre ont paniqué à cause du choix d’une mezzo-soprano pour le rappel, I Got Plenty o Nuttin. La chanson de Gershwin nécessite un banjo et personne dans le HSO n’en jouait. Alors, tout le monde m’a regardé, se souvient Yasui. Je n’avais pas de banjo, mais l’un des violoncellistes en avait un, alors je l’ai ramené chez moi, je me suis exercé, j’ai regardé la musique et j’ai joué le morceau.

Il a continué à jouer de son uku. Même des décennies plus tard, il a conservé ses talents de joueur de ukulélé et a reçu des invitations à se produire. En 1998, il a remplacé Herb Ohta Sr., malade, pour une série de concerts du Ukulele Hall of Fame. Deux ans plus tard, un projet financé par une subvention l’a recruté pour une série de concerts intitulée The Art of Solo Ukulele. En plus de jouer et d’être le maître de cérémonie, il devait trouver trois autres joueurs exceptionnels. Obtenir l’engagement du talentueux Gordon Mark, d’un jeune virtuose nommé Jake Shimabukuro et de l’innovateur du jazz Lyle Ritz n’a pas été difficile. Mais Ritz s’est désisté. Il voulait que Benny Chong le remplace.

Yasui se souvenait de Chong comme d’un guitariste de jazz. Dans les années 1960, tous deux avaient travaillé au club Duke Kahanamokus, une salle de spectacle à plusieurs scènes à Waikiki, où Yasui jouait de la basse jazz avec le Ernie Washington Trio et Chong faisait partie du groupe de soutien du chanteur Don Hos, les Aliis. Quelque 40 ans plus tard, l’invitation de Yasui à jouer dans les concerts de ukulélé a stupéfié Chong. Il a insisté pour auditionner Yasui, qui se souvient avoir écouté avec incrédulité l’interprétation de My Romance par les musiciens. Après, j’ai décroché ma mâchoire du sol, dit Yasui.

The Art of Solo Ukulele a reçu de nombreux éloges. La télévision publique hawaïenne a diffusé d’autres représentations et les quatre solistes ont emmené la série à Maui, Kauai et Big Island. Ces concerts ont également marqué le début de l’amitié durable et de la collaboration musicale de Yasuis avec Benny Chong.

MAGIE BENNY-BYRON

Voici comment nous avons commencé à jouer ensemble, dit Chong. Il m’appelle tout excité à propos de ce concert qu’il a obtenu pour nous en tant que duo basse et ukulélé. C’était au [Waikiki] bandstand. J’ai dit : “Ok, revoyons certaines choses”, et il a répondu : “Non, non, non, non, vous êtes un bon musicien. Je sais que je peux te soutenir. Jouons simplement.

Après près de 20 ans, ils continuent à jouer. D’innombrables sentiments jaillissent de leurs dialogues de jazz – bonheur, surprise, urgence, jeu. Lorsqu’ils improvisent, des cascades d’accords chatoyants provenant du baryton de Chongs alternent avec des séquences mélodiques complexes qui se déplacent comme un vif-argent sur le manche de la basse de Yasuis.

Au salon de la musique NAMM en Californie du Sud, tous deux ont joué du ukulélé dans le stand de Kamaka. Plusieurs fois au cours de l’événement annuel, ils se sont également produits au restaurant/salle de musique Happa dans un showcase de collègues joueurs de ukulélé Kamaka, dont Bryan Tolentino. En janvier 2019, ils se sont produits en tant que duo ukulélé-basse.

C’est l’heure du très attendu dernier set, leur set : Comme une paire de danseurs chevronnés, ils évoquent des ambiances musicales en jouant The Nearness of You, Wahini Ilikea, deux d’Antonio Carlos Jobim, et plusieurs autres morceaux. Leurs improvisations suscitent des huées et des applaudissements. Trop tôt, semble-t-il, Chong annonce au public que ce sera leur dernier numéro. Faisant une pause, il regarde Yasui d’un air interrogateur.

Jouons My Funny Valentine, dit Yasui tranquillement.

Secouant la tête, Chong répond, Prends le train A.

Yasui révise son visage. Je déteste ce morceau, murmure-t-il.

C’est parti pour un train. Ils décollent à plein régime pour une course folle.

En tant que duo de ukulélé, Yasui et Chong créent une magie tout aussi puissante. Le documentaire Mighty Uke de 2010 les montre en train de jouer tout en se relaxant sur des chaises longues sous un arbre ombragé. Pendant qu’ils interprètent Sophisticated Hula, la caméra filme les sourcils froncés, les sourires subtils, les regards attentifs et les gloussements occasionnels. Ils terminent par un florilège d’accords synchronisés, suivi de rires nourris. À deux reprises, le duo a joué avec l’Orchestre symphonique d’Hawaï, individuellement ou en duo de ukulélé.

Pour expliquer leur alchimie musicale, ils disent que, tout d’abord, ils sont amis. Leur passé musical commun est également très important. En grandissant, tous deux avaient une passion pour le ukulélé. Je l’avais sur la table à côté du lit et je jouais jusqu’à ce que je m’endorme, raconte Yasui. Quand je me réveillais, la première chose que je faisais était de jouer.

Yasui et Chong ont appris à l’oreille, en copiant des chansons à la radio. Yasui se souvient d’avoir trouvé les accords de Mule Train et d’autres chansons qu’il avait entendues dans l’émission matinale de J. Akuhead Pupules sur KGMB, une station AM d’Honolulu. Ils créaient des accompagnements pour les chansons hawaïennes. Écouter l’interprétation à grande vitesse de Jesse Kalimas sur The Stars and Stripes Forever leur donnait la chair de poule. Tous deux restaient en phase avec la musique populaire. Yasui écoutait constamment les 78 tours que son père trimballait si souvent à la maison, avec des artistes comme Benny Goodman, Woody Herman et les Andrews Sisters. Plus tard, lui et Chong ont écouté les sons de John Coltrane, Miles Davis, Bill Evans et d’autres pionniers du jazz. Mais l’album How About Uke ? de Lyle Ritz a été une révélation pour eux, car il leur a fait découvrir les capacités du ukulélé en matière de jazz. C’était le fond musical qu’ils partageaient séparément. Selon Chong, la principale différence entre eux est que[Yasui] est allé à l’université et a obtenu un doctorat, ce qui n’est pas mon cas.

La carrière académique de l’éminent Dr. Yasuis a commencé par un faux départ. J’étais le premier de ma famille à aller à l’université. Je me suis spécialisé dans le commerce, sans rien y connaître et sans y être intéressé. Quand j’ai échoué en comptabilité, j’ai été transféré au département de musique.

Lorsque le département n’a pas approuvé le ukulélé comme instrument majeur, Yasui a choisi le cor baryton, qu’il avait joué au lycée, ajoutant la contrebasse comme instrument supplémentaire. Certains cours lui demandaient un effort particulier car il n’avait pas été exposé à la musique classique. D’un autre côté, il a tiré profit du fait de jouer du ukulélé avec la radio. Toute la théorie et la formation auditive étaient faciles pour moi parce que j’avais appris à l’oreille alors que les autres élèves avaient du mal.

Les cours de théorie et de composition l’ont tellement fasciné qu’il a décidé de les étudier à l’université Northwestern, près de Chicago. Mais Yasui le savant a toujours coexisté avec Yasui le musicien. Il s’est initié à la guitare classique avec un tel zèle qu’à la fin de son doctorat, il était déjà très compétent dans ce domaine. Une grande partie de mon identité musicale est celle d’un guitariste classique, dit-il. Mon répertoire dans ce domaine se compose principalement de morceaux standards de guitare classique et de quelques compositions originales, transcriptions et arrangements.

Des décennies plus tard, alors qu’il se produisait régulièrement dans un duo de guitare classique, Yasui a commencé à adapter la technique classique de la main droite au ukulélé.

En 1972, il rejoint la faculté de musique de l’Université d’Hawaii à Manoa. Enseignant principalement la théorie et la composition, il prend également en charge des cours d’improvisation jazz et de guitare classique. Il est également l’entraîneur de l’ensemble de contrebasses.

LE SOMMET DU UKULÉLÉ

Yasui et Chong ont continué à se produire et à se retrouver pour discuter et jouer du ukulélé. Pendant environ quatre ans, Benny et moi nous retrouvions tous les jeudis au restaurant Kirin, qui est proche de l’université, se souvient Yasui. Nous y restions de 11 h 30 à 15 h, pour discuter et jouer du ukulélé. Au fil du temps, les gens en ont entendu parler et ont commencé à venir nous voir.

D’abord juste un couple, ajoute Chong, puis peut-être quatre, jusqu’à ce que nous ayons cinq, six, et plus. Bryan Tolentino, Halehaku Seabury, Herb Ohta Jr. et Jake Shimabukuro étaient parmi les drop-ins. Chaque fois que John King venait en ville, j’allais le chercher et je l’amenais ici, dit Yasui. On s’asseyait tous ensemble et on commençait à jouer. Nous avions une sorte de sommet du ukulélé.

Tolentino se souvient de l’oreille musicale aiguisée de Yasuis. Je jouais une chanson avec Benny pendant que Byron était en train de discuter avec Hale ou Jake. Byron interrompait alors sa conversation, se tournait vers moi et me disait : “Bryan, ce n’est pas le bon accord“.

Lorsque le restaurant Kirin a fermé, le sommet du ukulélé a cessé de se réunir. Yasui dit que lui et Benny auraient aimé pouvoir enregistrer les conversations pendant ces longs après-midi remplis de musique.

COMPOSITEUR

La nomination de Yasuis à l’UH comportait une exigence adaptée à sa formation de compositeur. Cela l’a incité à exploiter les idées issues de son imagination musicale. Sa formation en analyse de la composition lui a fourni une base solide, lui permettant d’apprendre de maîtres tels qu’Aaron Copland, Roy Harris, Bartók et Mahler. Ils ont tous contribué à ce que je suis en tant que compositeur, dit-il.

À ce jour, les œuvres de Yasuis ont été interprétées dans le monde entier. En janvier 2019, le programme Exploring Music de la National Public Radio a présenté plusieurs de ses compositions dans une série intitulée Pacific Overtures.

En 2015, l’Orchestre symphonique d’Hawaï a demandé à Yasui de composer un concerto pour le ukulélé. Le HSO a engagé Jake Shimabukuro pour jouer la première. Conscient des dons techniques et expressifs du virtuose, le compositeur se demandait encore s’il aurait des difficultés avec la notation. Ma musique était au plus haut niveau en termes de rythme, de mélodie et d’harmonie, ce qui lui était totalement étranger, dit Yasui. Mais je me suis dit que j’allais mettre le paquet, écrire ce que je voulais écrire et me montrer à la hauteur. Et il était plus que disposé à le faire. Il est tellement dévoué et discipliné.

En préparant la première, ils se sont concentrés sur des éléments délicats comme les rythmes syncopés de la nouvelle oeuvre. Il est habitué à un tempo régulier, et c’était totalement différent. Une fois, j’ai travaillé avec lui huit ou neuf heures d’affilée, mais bon sang, il a réussi.

Le premier mouvement comprend une section rocking à jouer dans le style d’une guitare électrique sur laquelle joue le ukulélé fortement amplifié. Yasui l’a adaptée aux dons de Shimabukuros. La section, intitulée Tritone, figure sur l’album Nashville Sessions de 2016 de Shimabukuros.

Les trois mouvements présentent le son des cordes qui sonnent et se chevauchent les unes les autres. L’effet est produit par une technique de pincement appelée campanella (petite cloche). Yasui a d’abord l’a entendue pour la première fois dans une pièce du 16e siècle pour vihuela (un précurseur espagnol de la guitare) intitulée Fantasia X. J’ai adoré le son et depuis, c’est le son que j’utilise par défaut lorsque je joue de la guitare ou du ukulélé. C’est la technique qui domine le Concerto.

Le Concerto est une contribution majeure à la musique pour ukulélé. Les arrangements magnifiquement conçus de Yasuis en sont une autre. Les 18 morceaux qui figurent sur son album Anahola, sorti en 2006, proviennent de sources diverses. Certains sont des morceaux que je jouais quand j’étais enfant, comme Stars and Stripes, dit-il. Trois d’entre eux font un clin d’œil à l’arrangeur des années 50 Harry Mungo Kalihiki, qui a adapté divers genres, des classiques hawaïens à Clair de Lune de Debussy, et qui a basé d’autres arrangements sur des mélodies folkloriques et des chansons de comédies musicales. Le Scherzo de la Quatrième Symphonie de Tchaïkovski, l’une des trois œuvres classiques qu’il a arrangées, s’est avéré assez fidèle à l’original, dit-il. L’enregistrement a été difficile : C’était difficile parce qu’il y a plusieurs couches. Je joue toutes les parties de cordes sur différents ukulélés et sur la basse, puisque je suis également bassiste. Il y a environ sept pistes.

Comme Yasui voulait à l’origine que le CD soit un souvenir pour sa famille, il n’a pas cherché à le commercialiser ou à le distribuer. Plus tard, il a reçu un peu de promotion de la part de parties intéressées. Mais Anahola est une vitrine éblouissante d’arrangements pour ukulélé qui mérite une distribution importante. Des exemplaires neufs ou d’occasion sont parfois disponibles sur Amazon. Le magasin Kamaka à Honolulu le vend ; Yasui aussi. Envoyez-moi un courriel avec votre adresse postale, écrit-il, et envoyez-moi un chèque de 20 dollars (frais d’expédition et de manutention inclus).

Le titre Anahola vient de sa chanson lyrique sur le village de Kauai qu’il visite souvent. Un titre de l’album du centenaire de Kamakas en 2016 le présente en train de jouer la version instrumentale d’Anahola.

ENSEIGNANT

Parallèlement au musicien, au compositeur et à l’arrangeur, Yasuis a une identité d’enseignant. Bien qu’il ait toujours aimé travailler avec des classes de musique, il tire un autre type d’épanouissement du partage informel de ses connaissances et de son expérience en tête-à-tête. Par exemple, lorsque Bryan Tolentino a dit à Yasui qu’il avait l’intention de retourner à l’école pour acquérir une formation en théorie musicale, Yasui a répondu qu’il n’avait pas besoin d’un diplôme à moins qu’il n’ait l’intention d’enseigner, puis il a proposé son aide. Tolentino se souvient que Yasui lui a dit : “Tu sais, Bryan, un grand nombre de mes élèves n’auront jamais ce que tu as, mais la théorie musicale, ne t’inquiète pas. Nous irons à votre propre rythme, et vous ne serez pas noté.

Cela m’a marqué parce que cela a vraiment renforcé ma confiance, dit Tolentino, ajoutant que l’enseignement de Yasuis était totalement compréhensible pour un joueur de ukulélé.

Yasui a également travaillé sur la théorie musicale avec Benny Chong. Il est un professeur incroyable, dit Chong. Si j’ai des problèmes avec [a concept]il me fait tourner et retourner jusqu’à ce que je l’obtienne. Et quand je l’ai, je rentre en voiture après avoir joué avec Don Ho à 11 heures du soir, et quand je rentre, je l’appelle et je lui dis, je l’ai eu ! Je l’ai ! Et on parlera jusqu’à deux heures du matin.

À plusieurs reprises, Yasui a également révisé le matériel de cours avec Raiatea Helm, qui termine un diplôme de musique à UH. Dans un courriel, la célèbre chanteuse partage son expérience : Le Dr Yasui m’a appris l’importance du détail. Il rend la formation auditive et théorique tout en incorporant son style de solfège tellement plus amusant. Son esprit aloha est tout à fait contagieux. Tous les musiciens qui ont obtenu un diplôme universitaire ici ont de belles paroles à dire sur le Dr Yasui. Quant à moi, je l’appelle Oncle Byron.

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Il donne des leçons privées aux joueurs passionnés, qui viennent souvent d’autres pays pour profiter de son expertise. Puis il y a ma fierté et ma joie, Mika, dit Yasui. Je suis vraiment ravi de voir comment il s’est développé.

Mikaele Kane est arrivé à UH en tant que joueur de ukulélé passionné. Comme Yasui, il a dû se spécialiser dans un autre instrument. Peu après avoir commencé le cours de ukulélé de Yasui, le jeune homme de 23 ans, né à Maui, est devenu déterminé à étudier intensivement avec lui et à apprendre tout ce qu’il voulait. [Dr. Yasui] Il voulait me transmettre ce qu’il pensait pouvoir m’aider en tant que musicien.

Pour faire ses preuves, Kane a joué un arrangement que son professeur lui avait demandé d’apprendre. Après l’avoir entendu jouer devant la classe de ukulélé, Yasui a dit au jeune musicien : “Félicitations ! Personne n’a jamais été capable de jouer ça pour moi.

Fondation de l’État d’Hawaï pour la culture et les arts leur a accordé une subvention pour couvrir 80 heures d’enseignement sur deux ans, jusqu’en juin 2019. Tout au long de leur temps ensemble, Yasui a répondu aux priorités d’apprentissage de ses élèves et a encouragé les questions. Il a critiqué le jeu de Kanes, partagé des stratégies techniques et lui a montré comment jouer en utilisant la technique de la main droite de la guitare classique. Ils ont approfondi des concepts musicaux. Kane se souvient que Yasui lui a demandé : “Comment pouvez-vous prendre les quatre cordes et orchestrer le ukulélé ?

Pour le récital de Kane, ils ont préparé des pièces telles que les arrangements de John Kings de deux préludes de Bach. Yasui l’a poussé à les jouer parfaitement et à incorporer des techniques et des idées musicales pertinentes. Maîtriser l’arrangement de Yasui de la chanson folklorique chinoise Jasmine Flower a été un combat pour Kane, qui a dû déplacer sa main droite sur la rosace, près du chevalet, sur la touche pour obtenir les sons requis par l’arrangement. En faisant cela, vous obtenez différentes couleurs, différents tonsquand vous jouez près de la touche, vous obtenez un joli son chaud et subtil. Le 30 novembre 2018, Mika Kane a joué le premier récital de ukulélé classique à UH.

UKE EVANGELISTE

Yasui a consacré une grande partie de son parcours musical à changer l’image du ukulélé, qui est passé du statut d’instrument de fantaisie à celui d’instrument sérieux. Le travail doit se poursuivre sur plusieurs fronts. Il est certain que les départements de musique des universités n’approuveront pas le ukulélé comme instrument majeur tant qu’il n’aura pas une longue histoire de musique notée, un corps de littérature. C’est pourquoi j’essaie d’apprendre aux joueurs de ukulélé à lire la musique.

Et c’est pourquoi Byron Yasui, 78 ans, a écrit The Ukulele Music Reader, qui fait exactement cela dans une série d’exercices progressifs de picking sur une seule corde.

Les différentes identités musicales de Yasuis ont un agenda bien rempli ces jours-ci. Avec son ami Benny Chong, il joue de la basse jazz et fait occasionnellement des concerts en duo au ukulélé. De temps en temps, il donne des concerts de guitare classique dans le duo qu’il a formé il y a plusieurs décennies avec le virtuose Carlos Barbosa-Lima. À la maison, ce joueur de ukulélé n’est jamais loin de son fidèle hybride ténor ou ténor-baryton, un cadeau récent de Casey Kamaka. Si j’ai l’occasion de jouer de l’ukulélé à la maison, je sors les deux de leur étui et je les place sur des supports pour pouvoir les prendre facilement et les utiliser.

Actuellement, l’identité du compositeur se concentre sur le Kilauea : une nouvelle œuvre évoquant le puissant volcan est en cours de planification. Il a déjà terminé les recherches sur place. Grâce à la National Parks Arts Foundation, il a passé un mois dans un chalet, à quelques pas du bord de la caldeira. Quant à l’instrumentation, Yasui se dit : “Il y a tellement de directions dans lesquelles je pourrais jouer du goukulélé ou de la guitare en solo, un quintette de bois, un morceau de groupe…”.

Au moins, un ukulélé est dans la course.

Cet article a été initialement publié dans le numéro d’été 2019 de Ukulele.

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