Le Ukulele Kids Club offre une guérison instrumentale

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Par Francisco Alvarado / Photos de Jacob Katel / Tiré du numéro d’hiver 2014.

Une jeune fille de 15 ans nommée Arabia s’affale sur une chaise à l’intérieur de l’unité de soins intensifs pédiatriques de l’hôpital pour enfants Chris Evert de Fort Lauderdale, en Floride, un moniteur cardiaque émettant un bip derrière elle. Lorsqu’elle aperçoit la musicothérapeute Mary Brieschke dans le couloir, Arabia se redresse et affiche un sourire. Brieschke porte un petit étui noir pour ukulélé qu’elle présente à la jeune fille.

Comme un enfant le matin de Noël, Arabia ouvre précipitamment l’étui et en sort un magnifique ukulélé en bois. Lorsque Brieschke demande à Arabia si elle a déjà vu un ukulélé auparavant, l’adolescente répond : “Seulement dans les émissions de télévision mexicaines, je crois”.

“Eh bien, aujourd’hui, je vais t’apprendre quelques accords de base”, dit Brieschke. “Et tu pourras garder cet ukulélé pour continuer à apprendre à en jouer aussi longtemps que tu le voudras. Est-ce que cela ressemble à quelque chose que vous aimeriez faire ?”

Arabia acquiesce avec enthousiasme. “Je jouais de la flûte à bec quand j’étais plus jeune”, dit-elle, ses tresses noires rebondissant d’excitation. “Un jour, j’aimerais apprendre le piano.”

Brieschke sort son propre ukulélé et indique à Arabia de positionner ses doigts sur le manche pour former des accords de ré, fa et sol.

“J’ai vite compris”, se réjouit Arabia. Lorsqu’elle est transférée hors des soins intensifs le lendemain matin, Arabia et le ukulélé sont pratiquement inséparables. “Elle a repris là où nous en étions restés”, dit M. Brieschke après avoir rendu une deuxième visite à Arabia. “Je lui ai appris deux chansons qu’elle pourra jouer lorsqu’elle rentrera chez elle. Elle était extrêmement heureuse”.

Il y a quatre mois, l’hôpital Chris Evert Children’s, ainsi que d’autres hôpitaux du sud de la Floride, ont commencé à distribuer des ukulélés à des dizaines d’adolescents et d’enfants malades grâce à la mission d’un homme qui souhaite donner aux enfants atteints de maladies graves une raison d’être heureux. Grâce à son entreprise à but non lucratif, Ukulele Kids Club, Corey Bergman a fait don d’ukulélés à au moins 40 hôpitaux spécialisés dans les soins pédiatriques. “Il a été prouvé que la musique a un effet thérapeutique”, déclare Bergman, un sexagénaire originaire de New York aux cheveux courts et à la barbe poivre et sel. “Et le uke est vraiment un bon outil en médecine”.

Laura Cornelius, une autre musicothérapeute au Chris Evert Children’s qui travaille en étroite collaboration avec Bergman, dit qu’elle a certainement vu une amélioration émotionnelle chez les adolescents et les enfants qui ont reçu des ukulélés. “Nous enseignons à nos patients des techniques d’adaptation”, dit-elle. “Parfois, nous y parvenons en leur donnant et en leur apprenant à jouer d’un instrument de musique. J’ai eu un patient souffrant d’une maladie chronique de longue durée qui était dans une ornière. Une fois qu’il a eu un ukulélé, il s’est senti tout de suite mieux”. Selon Mme Bergman, les ukulélés ne peuvent que susciter la joie. “Vous ne pouvez pas regarder cet instrument sans sourire ou sans rire”, dit-il.

De gauche à droite, les musicothérapeutes Laura Cornelius, Mary Brieschke, le fondateur Corey Bergman et le directeur Andrew Gaskin.

Un musicien dans l’âme

Depuis que Bergman a convaincu ses parents de lui acheter sa première guitare à l’âge de dix ans, la musique a joué un rôle central dans sa vie. “Les Beatles venaient d’envahir les États-Unis”, raconte-t-il. “Je me souviens avoir vu George Harrison tenant une guitare sur une pochette d’album, et je l’ai trouvé vraiment cool.” Cinq ans plus tard, il a formé un groupe de rock avec un groupe de copains de son quartier. Après avoir obtenu son diplôme d’études secondaires, Bergman s’inscrit à l’université Hofstra de Long Island. Pendant ses années d’université, il a travaillé sur le campus en tant que coordinateur de concerts, puis en tant que responsable de la sécurité des concerts. Bergman a été impliqué dans la production de centaines de spectacles, y compris les enregistrements de la série In Concert pour la télévision ABC, la première série de concerts rock de réseau de ce type.

Bergman a passé les 30 années suivantes de sa vie à travailler dans la vente, le marketing et la gestion. “Nous faisons tous ce que nous devons faire pour gagner notre vie”, dit-il. “Cependant, c’est la partie la moins intéressante de ma vie. Je suis vraiment un musicien dans l’âme”.

Le destin a voulu que le retour de Bergman à la musique soit le fruit d’une tragédie. En 2010, son fils, Jared, 20 ans, étudiant en commerce à l’Université de Rhode Island, était à quelques mois de l’obtention de son diplôme. En atterrissant à Boston après un voyage en Europe, Jared a écrit à son père pour lui dire qu’il avait passé “le meilleur moment de sa vie. J’ai tout vu !” Il avait également attrapé ce qui, à l’époque, semblait être une grippe, alors Jared a dit à son colocataire qu’il ne se sentait pas bien et s’est couché tôt. Au cours de la nuit, Jared est décédé d’une infection virale qu’il avait contractée en voyage, laissant derrière lui un terrible gouffre émotionnel pour sa famille et ses amis. Le décès de Jared a été ressenti dans toute l’Université de Rhode Island, et plus de 400 personnes, dont un tiers d’étudiants de l’U.R.I., ont rempli le centre de la synagogue Beth-El à New Rochelle pour exprimer leur chagrin.

Le pouvoir du Ukulélé

Bergman dit que surmonter son chagrin a nécessité un acte conscient de volonté. “Quand quelque chose comme ça arrive, explique-t-il, on peut s’effondrer complètement, devenir amer et tellement chagrin qu’il faut des années pour s’en remettre. Mais j’ai décidé de faire tout de suite quelque chose pour honorer la mémoire de mon fils.” Ainsi, en 2011, M. Bergman a créé un fonds commémoratif au nom de son fils, en collaboration avec la fondation Make-A-Wish, et s’est porté volontaire pour réaliser un vœu. Cette année-là, il a récolté un peu moins de 15 000 dollars pour l’organisation. “L’exaucement d’un vœu redonne de l’espoir et du rire dans la vie d’un enfant, même si c’est pour une courte période”, déclare M. Bergman. Le travail caritatif a permis à M. Bergman de donner un nouveau sens à sa vie, et il a rapidement participé à la création de bourses d’études pour les lycéens et les étudiants locaux. Pendant cette période, Corey a retrouvé les membres de son groupe d’origine du lycée. Lors de la réunion des 40 ans de cette bande de frères, le groupe a joint ses efforts à ceux d’une fondation contre le cancer de l’ovaire en jouant une série de concerts lors de collectes de fonds pour aider sa cause.

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L’année suivante, Bergman a fermé son entreprise et s’est installé à Fort Lauderdale pour se consacrer à plein temps au service de la communauté, en particulier auprès des enfants malades. Il a fait du bénévolat à l’hôpital pour enfants de Miami et à l’hôpital pour enfants Joe DiMaggio. “J’apportais ma guitare et j’en jouais”, raconte Bergman. “Les parents faisaient sortir les enfants de leur chambre pour m’entendre jouer. Comme le Miami Children’s est une région à forte population latino, je jouais des chansons de Carlos Santana. Ils adoraient ça.” À l’hôpital pour enfants Joe DiMaggio, Bergman était autorisé à se promener dans les couloirs et à gratter sa guitare. “J’étais comme un ménestrel errant”, dit-il. “Lorsque je jouais des cordes, les portes s’ouvraient et les parents me demandaient d’entrer dans les chambres. Je recevais des réactions fantastiques.” Les médecins et les infirmières ont rapidement remarqué que chaque fois que Bergman jouait de sa guitare, les patients adolescents se calmaient et leur rythme cardiaque baissait. Mais ce n’est qu’en février 2013 que Bergman a découvert le pouvoir de taille pinte du ukulélé. Il a rencontré une adolescente nommée Sophie qui était traitée à l’hôpital pour enfants Joe DiMaggio. “Quand j’ai joué pour elle, elle a tendu la main pour attraper la guitare”, raconte-t-il. “Mais elle était trop grosse et encombrante pour qu’elle puisse la tenir, car elle avait tous ces tubes attachés à elle”.

Lorsqu’il est rentré chez lui ce jour-là, Bergman s’est précipité dans son unité de stockage et a sorti un ukulélé qu’un ami lui avait donné il y a 20 ans. La fois suivante où il a vu Sophie, il lui a donné l’instrument. “Après cela, elle l’apportait toujours à l’hôpital lorsqu’elle devait s’y rendre pour un traitement”, raconte Bergman. “Cela m’a vraiment frappé”.

Une idée prend racine

Bergman et sa femme Edda ont commencé à acheter des ukulélés dans les magasins de musique locaux pour les donner aux hôpitaux pour enfants, et en un mois, ils ont donné des ukulélés à plus d’une douzaine d’enfants.

Pour étendre leurs efforts, ils ont créé Ukulele Kids Club en tant qu’association à but non lucratif 501(c)(3) et ont lancé une page Facebook. Bientôt, un stock de ukulélés à distribuer a été trouvé en Chine. “Alors qu’un bon ukulélé coûte environ 100 dollars, il ne nous coûte que 40 dollars, frais d’expédition compris”, explique M. Bergman. “Le propriétaire de l’entreprise a trouvé notre page Facebook et m’a envoyé un e-mail”. Le nom du Ukulele Kids Club est même imprimé sur la tête du manche.

Un ami, Andrew Gaskin, a pris les fonctions de directeur exécutif et s’est vite rendu compte qu’il y avait une énorme demande pour les largesses de l’association à but non lucratif. “Corey s’est dit que si nous ne faisions qu’un uke par mois, ce serait merveilleux”, explique Andrew Gaskin. “Au cours des six derniers mois, nous avons distribué en moyenne cinq ukulélés à chaque hôpital avec lequel nous travaillons.” En août, cependant, ce nombre a augmenté de façon spectaculaire, la fondation ayant fait don de 75 ukulélés à 15 hôpitaux en un seul mois. Gaskin dit qu’il s’attend à ce que la demande continue d’augmenter à mesure que Ukulele Kids Club recrute de nouveaux hôpitaux. “Il y a au moins 175 hôpitaux pour enfants dans le pays”, dit-il. “Le besoin est énorme. Nous recevons des demandes tous les jours maintenant.”

Evelyn Laguardia, musicothérapeute à Miami Children, est d’accord pour dire que les ukulélés donnés ont un impact énorme sur la vie des enfants qui les reçoivent. “Cela leur donne un moyen de faire face à ce qui se passe”, dit-elle. Mme Bergman pense que l’ukulélé plaît aux enfants en raison de sa simplicité. “Tout le monde peut le tenir et en jouer. C’est facile à apprendre et c’est l’instrument le plus amusant qui soit. Notre objectif est de donner un ukulélé à chaque musicothérapeute qui nous appelle.”

Avec le succès qu’il a connu jusqu’à présent, cela semble être une possibilité réelle.

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