Le monde des ukulélés personnalisés

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Par Adam Perlmutter

Il y a plusieurs années, la multi-instrumentiste Marcy Marxer a été consternée par la prédominance des ukulélés de qualité inférieure sur le marché. Elle a décidé de prendre les choses en main. Tout au long de la décennie suivante, elle a lancé un appel vigoureux aux fabricants d’instruments pour qu’ils améliorent leurs produits.

Les ukulélés dont jouaient mes élèves à la fin des années 70 et dans les années 80 ressemblaient plus à des jouets qu’à des instruments, dit Mme Marxer. Il a fallu attendre 1987 environ pour que les fabricants m’écoutent et mettent enfin les frettes au bon endroit !

Trois décennies plus tard, le monde de la fabrication des ukulélés a changé. Il serait anormal de trouver des frettes mal placées, même sur le nouvel instrument le moins cher, et il existe une multitude de ukulélés d’usine superbement construits à tous les prix. En même temps, il n’y a jamais eu autant d’options pour les instruments personnalisés. En fait, il pourrait bien s’agir d’un âge d’or pour la fabrication des ukulélés.

De nombreux petits ateliers et luthiers individuels, même ceux qui travaillent à leurs heures perdues dans des sous-sols ou des garages, construisent des instruments qui sont tout simplement incroyables, dit Marxer.

Mya-Moe Curly Cherry Tenor Lap Steel (en anglais)

Que signifie “sur mesure” ?

Il ne vient pas à l’esprit de beaucoup de joueurs de chercher à se procurer un ukulélé sur mesure, car son prix peut sembler prohibitif, comme celui d’un costume sur mesure, peut-être, ou d’un autre produit de luxe. Je pense que parfois les gens se contentent d’instruments tout faits, dit Marxer, sans même réaliser que l’instrument unique de leurs rêves pourrait se situer dans une fourchette de prix similaire.

Une enquête informelle auprès des fabricants d’instruments personnalisés confirme l’évaluation de M. Marxer. Les luthiers Gordon et Char Mayer, mari et femme de Mya-Moethe, qui travaillent avec l’artisan Aaron Keimoff, proposent des sopranos de base à partir de 950 dollars. Lorsque nous avons commencé en 2008, il semblait que personne ne fabriquait d’ukulélé artisanal de haute qualité pour un prix d’environ mille dollars, explique Gordon Mayer, qui fabrique 300 ukulélés par an avec sa petite équipe dans l’État de Washington. C’est pourquoi les gens étaient si ouverts à notre égard dès le début.

Gary Zimnicki, luthier basé dans le Michigan, ne fabrique qu’environ six ukulélés par an ; son pain et son beurre sont les guitares archtop et flattop haut de gamme, ce qui lui permet de produire des ukulélés relativement bon marché, de 1 250 à 2 500 dollars. Au sujet de ses produits plus modestes, M. Zimnicki déclare : ” Je fabrique des guitares depuis plus de 30 ans, mais ce n’est que récemment que je me suis intéressé aux ukulélés, après avoir entendu plusieurs bons joueurs et réalisé que les ukulélés n’étaient pas les jouets que j’avais toujours pris pour des jouets.

Côtés en koa hawaïen

Pour ceux qui ont de l’argent, une entreprise comme Ko`olau, dirigée par John Kitakis et son fils, Noa Kitakis, en tant que luthier en chef, peut fabriquer une archtop ténor sculptée à la main avec des incrustations fantaisistes pour 13 000 dollars. Toutefois, les musiciens moins fortunés seront soulagés d’apprendre que la majorité des 300 à 400 instruments que Ko`olau fabrique chaque année sont beaucoup moins chers – les modèles les plus populaires se situent entre 1 600 et 4 500 dollars.

Il existe un large éventail de possibilités pour personnaliser les instruments des luthiers. Mya-Moe, par exemple, a une approche modulaire, limitant le choix entre cinq tailles de corps différentes, six modèles différents et 20 bois différents, et ne répond pas aux demandes de déviation de ces spécifications.

Nous sommes très attachés à l’acoustique et à la haute qualité de nos instruments, dit Mayer, ce qui, à mon avis, vient du fait que nous avons développé des formes de corps correctes, avec les bons volumes en pouces cubes, pour les sons que nous voulons : distinctifs, pleins de sustain et très ronds. Nous ne serions pas en mesure de maintenir ce niveau de qualité avec, par exemple, une demande unique de corps plus grand.

D’autres fabricants sont plus ouverts aux demandes spéciales, tant en termes de bois que de construction. Zimnicki, qui est connu pour son utilisation de bois de récupération, déclare : “Je viens de commencer ce qui sera la demande la plus inhabituelle que j’ai reçue pour un instrument. Il s’agira d’un ukulélé ténor fabriqué à partir d’érable et de sapin récupérés d’une maison centenaire de Détroit qui a été déconstruite. L’instrument sera doté d’un pont, d’un pan coupé et d’une rosace ovale comme un Selmer. [the guitar made famous by Django Reinhardt].

Ko`olau Premium, fabriquée en koa hawaïen de première qualité, avec des filets et une rosace en abalone.

Et puis il y a les rares luthiers qui n’ont pas peur de se lancer dans des projets encore plus atypiques. Ken Miller, de Caroline du Nord, a construit pour Marcy Marxer un ukulélé harpe soprano inspiré de ceux construits à l’origine au milieu et à la fin des années 1800. La moitié de l’instrument est un ukulélé standard à quatre cordes, tandis que l’autre moitié est un bras allongé pouvant accueillir trois cordes de harpe.

Ken est absolument brillant, dit Marxer. Il est un véritable inventeur ; vous lui présentez un problème et il veut le résoudre, trouver de nouvelles et meilleures façons de faire les choses. Je ne sais pas comment il a fait avec le ukulélé harpe.

De nombreux fabricants d’ukulélés proposent le type d’incrustation qui permet aux clients de recevoir des instruments hautement personnalisés. Lorsque la joueuse de jazz Sarah Maisel a commandé son ukulélé principal au luthier Michael DaSilva de Berkeley, en Californie, elle a par exemple demandé qu’un petit cochon d’Inde soit incrusté au dos de l’instrument, en hommage aux animaux qu’elle accueille dans le cadre de son travail dans un refuge de San Diego. Mike a été très inspiré par les photos de cochons d’Inde que j’avais envoyées comme référence et a décidé de faire de l’animal une caractéristique de la tête de l’instrument. Bien que ce ne soit pas ce que je voulais à l’origine, j’ai fini par aimer son design et son approche.

Gordon et Char Mayer © Scott McCormick

Établir des relations

Bien sûr, le processus de commande d’un ukulélé commence par le choix d’un luthier. Cela signifie qu’il faut faire des recherches sur les différents fabricants, leur esthétique, leur philosophie et leurs tarifs, et peut-être même rencontrer les luthiers et leurs produits lors d’un événement annuel comme l’exposition de la Ukulele Guild of Hawaii. La conversation entre le joueur et le luthier commence alors, et le constructeur recueillera autant d’informations que possible pour guider la conception de l’ukes.

Du point de vue du luthier, ce dialogue est essentiel à l’art de la lutherie, et il peut recevoir autant de soin et d’attention que le processus de construction lui-même. Nous voulons une communication claire, explique John Kitakis de Ko`olau, et, au final, une compréhension et une satisfaction totales. Pendant plusieurs jours, et parfois plusieurs semaines, nous discutons des options, en commençant par les tailles, les modèles, les bois, les reliures, les têtes, les incrustations et la finition. Nous encourageons nos clients à demander des éclaircissements sur tous les détails, plutôt que d’être déçus à la fin.

Dans toute entreprise de fabrication, poursuit-il, ce qui est fabriqué et la façon dont il est fabriqué sont importants, mais la relation entre le fabricant et le client est tout aussi importante, bien que parfois négligée.

Parfois, la relation se développe en personne, comme ce fut le cas pour Craig Brandau, musicien basé à Los Angeles et auteur de Jazz Chord Solos for Tenor Ukulele (Hal Leonard). Lorsque Craig Brandau a acheté son premier ukulélé, à l’été 2005, il était avant tout un guitariste à cordes nylon. Lors d’une visite sur l’île d’Oahu, à Hawaï, il s’est retrouvé par hasard dans le studio Ko`olaus et commence à discuter avec Noa Kitakis. L’instrument idéal, dit-il au luthier, aurait un son qui ressemblerait davantage à celui d’une bonne guitare classique de concert qu’à celui d’un ukulélé typique. Kitakis disparaît dans une salle de stockage et revient avec une réserve de bois de rose brésilien de grande qualité, un bois que l’on trouve plus souvent sur des guitares à cordes de nylon coûteuses que sur des ukulélés.

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Noa m’a montré quatre ensembles de bois de rose, en humidifiant chaque pièce pour que je puisse voir à quoi elle ressemblerait une fois terminée, se souvient Brandau. Je suis tombé amoureux du bois, j’ai choisi un jeu et j’ai commandé un ukulélé sur un coup de tête. Je n’avais aucune idée que le produit fini, qui possède également une table en épicéa et une tête fendue, deviendrait mon instrument principal dont je ne cesserai jamais de jouer. Plus tard, Brandau a commandé un Ko`olau en forme d’ananas avec un fond et des côtés en palissandre brésilien.

La femme de Brandau, Cali Rose, également musicienne, l’accompagnait lors de cette visite et n’était pas aussi enthousiaste à l’égard du palissandre.

Je me souviens m’être dit : “À quoi bon ?” J’avais appris à gagner ma vie en tant que musicien en jouant sur des pianos collants, des guitares capricieuses, des banjos bas de gamme et des ukulélés prêts à l’emploi. Mais j’ai vite compris que c’est une chose profondément symbiotique. Un bel instrument personnalisé inspire le musicien, et le musicien donne vie à l’instrument. Rose joue maintenant sur deux ténors Ko`olau personnalisés.

Un autre avantage de la communication en face à face est que le constructeur peut étudier attentivement le style de jeu de son client et lui faire des suggestions pour mieux s’adapter à leur collaboration. Sur sa DaSilva, avec son motif de rongeur, Maisel a demandé au luthier de supprimer la rosace conventionnelle en faveur d’une conception de porte-son latérale, peu répandue sur les instruments de série, qui donne à la table d’harmonie un maximum d’espace de vibration tout en dirigeant le son vers l’oreille du musicien.

Ayant tendance à passer du temps sur les parties supérieures de la touche, Maisel voulait également un design cutaway, mais DaSilva, qui l’avait vu jouer, a pensé à une autre construction. Mike m’a convaincu de faire le biseau de James Hill. [a modified partial-cutaway design that doesn’t sacrifice tone and volume]qui a très bien fonctionné pour les accords plus aigus autour de la 12e frette, dit Maisel. Elle a confié à DaSilva le soin de sélectionner les bois – une table d’harmonie en épicéa des Adirondacks et un fond et des éclisses en ziricote – pour donner à l’instrument le son chaud et rond qu’elle recherchait.

Ceux qui ne peuvent pas se rendre dans un atelier de lutherie peuvent toujours communiquer par téléphone, par courriel ou par Skype pour créer l’instrument de leurs rêves. Le phénomène du jazz Abe Lagrimas Jr. joue sur trois ukulélés Ko`olau personnalisés, qu’il a commandés par le biais d’une correspondance électronique approfondie. Lagrimas a demandé un certain nombre de spécifications personnalisées pour son premier Ko`olau : Dos et côtés en palissandre brésilien, incrustations en nacre portant son nom sur la touche. Mais pour un deuxième ukulélé, John Kitakis, qui avait déjà une bonne idée des besoins musicaux de Lagrimas, a suggéré un bois auquel le maître du ukulélé n’aurait jamais pensé.

Le bois de myrte était en fait l’idée de John, note Lagrimas. Lorsque je l’ai reçu pour la première fois, j’en suis tombé amoureux. Il y avait quelque chose en lui qui était si agréable. Dans le département de la tonalité et des fréquences, je dirais que c’est un ukulélé parfait pour un usage général. Il a une quantité égale de basses, de médiums et d’aigus, tout en maintenant un son chaud et agréable. Et le myrte a le plus beau grain, avec un teint clair. Le troisième Ko`olau de Lagrimas, un modèle semi-creux en acajou, lui a bien servi lors de ses voyages entre des climats extrêmes.

Dans certains cas, un long dialogue n’a pas besoin d’être Une partie du processus. Mayer explique : “Au début, nous avons passé beaucoup de temps à discuter avec les joueurs pour décrire leurs styles et ce qu’ils voulaient entendre dans un ukulélé, des choses comme ça. Mais maintenant, avec des centaines de vidéos et d’extraits sonores d’instruments que nous avons construits sur le site Web de l’Union européenne, nous avons pu nous faire une idée de ce qu’ils voulaient entendre. [Mya-Moe] ainsi que les descriptions détaillées des bois et des autres composants, la plupart des gens savent vraiment ce qu’ils veulent au moment où ils sont prêts à commander un instrument.

Ko`olau Deluxe top

L’attente est la partie la plus difficile

L’attente pour recevoir un ukulélé personnalisé, qui peut prendre de plusieurs mois à plusieurs années, peut sembler interminable. Cependant, l’attente peut être plus facile à supporter lorsque les luthiers envoient des rapports d’avancement (notamment avec des photos), une pratique de plus en plus courante. Cela peut commencer dès les étapes préliminaires d’une construction. (Il est courant, en effet, qu’un luthier affiche des photos des ensembles de bois de tonalité qu’un musicien peut sélectionner).

Lagrimas se délectait des photos de son Ko`olau en palissandre prenant forme. J’habitais si loin à l’époque, vers 2005, à Boston, que c’était agréable de voir l’évolution de mon instrument, de voir les différentes parties de l’instrument non assemblées, puis s’assemblant progressivement. Il était difficile d’imaginer que ces pièces deviendraient une partie aussi essentielle de la carrière de ukulélé que j’étais sur le point de mener.

Pour tenir ses clients au courant de la construction d’un ukulélé, Mya-Moe a mis en place un système unique de suivi des ukulélés sur son site web. Une fois qu’un client a passé une commande et versé un acompte, le numéro de série de l’instrument peut être utilisé pour suivre la progression de l’ukulélé. À chaque étape du processus de fabrication, l’instrument reçoit une nouvelle photo qui est automatiquement téléchargée pour que le client puisse la voir. Notre calendrier de fabrication est assez long, dit Mayer, et nous avons développé le Uke Tracker pour que les clients puissent se connecter avec leurs instruments pendant leur fabrication, et avoir l’impression de les connaître une fois arrivés.

D’un autre côté, certains clients ne préfèrent pas que l’on dévoile autant de choses pendant le processus de fabrication ; ils veulent que le premier aperçu de leur nouvel instrument soit plus spectaculaire. Maisel déclare : “J’ai apprécié de ne pas être trop impliqué – l’instrument est plus surprenant. Lorsque j’ai reçu mon DaSilva, j’étais aux anges. Je n’ai pas pu le poser et j’ai répété toute la nuit. Et j’ai même dû changer mon jeu. Il était si bien construit que chaque note brillait, même les mauvaises. Je suis devenu un meilleur joueur et un meilleur interprète grâce à la qualité de l’instrument.

Cali Rose a vécu une expérience similaire lorsqu’elle a reçu son premier koa Ko`olau, une surprise de son mari. Je me suis transformée en une flaque de larmes, dit-elle. Pendant toutes mes années de musicienne professionnelle, je n’avais jamais eu un instrument de cette qualité. Quelque chose a changé en moi ce jour-là, une nouvelle sorte d’intention. Cet instrument m’inspire à devenir un meilleur musicien. Le bûcheronnage est une joie, et je fais constamment des choses que je n’aurais jamais imaginé pouvoir jouer.

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