Le maître du ukulélé David Kamakahi honore et dépasse l’héritage de son père légendaire

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PAR BLAIR JACKSON | DU NUMÉRO D’AUTOMNE 2020 DE UKULELE

Depuis de nombreuses années, je suis curieux d’en savoir plus sur le joueur de ukulélé, chanteur et auteur-compositeur aux multiples talents David Kamakahi, qui a joué sur deux de mes albums de musique hawaïenne préférés, tous deux parus à la fin des années 90 sur Dancing Cat Records : ‘Ohana, un album de son père, le légendaire guitariste slack-key Dennis Kamakahi, connu pour ses nombreuses années au sein des Sons of Hawaii après le départ du grand Gabby Pahinui, ainsi que pour sa carrière solo ultérieure ; et Hui Aloha, l’unique album d’un quartet éphémère composé de Dennis et David Kamakahi, du guitariste à double manche George Kuo et du bassiste/chanteur Martin Pahinui, fils de Gabby Pahinui et ancien membre du Peter Moon Band.

David était encore un adolescent lorsqu’il a fait ces albums – littéralement au début d’une carrière de plus de deux décennies au cours de laquelle il a fait d’énormes progrès en tant qu’interprète et auteur-compositeur, travaillant généralement en groupe ; depuis huit ans avec le trio “néo-traditionaliste” Waipuna, lauréat de plusieurs prix Na Hoku Hanohano. Il a également remporté un “Hoku” pour son premier album solo de ukulélé, Pa’ani (2004), qui a été produit par son père. Père et fils ont également collaboré à la bande originale du film Lilo &amp ; Stitch 2 de Disney et à divers autres projets.

Depuis le décès de son père des suites d’un cancer en 2014, en plus d’une carrière active dans la musique, David aide sa mère, Robin, à perpétuer l’héritage de Dennis, qui comprend des centaines de chansons qu’il a écrites au cours de l’une des carrières les plus marquantes de l’histoire de la musique hawaïenne. Nous avons retrouvé David au début du mois de juin chez lui, près d’Honolulu, où il vit avec sa femme Kristin et sa fille Michele, pour en savoir plus sur son propre parcours.

Votre biographie indique que vous avez commencé à jouer du ukulélé à l’âge de 15 ans. Je suis curieux de connaître votre vie musicale avant cela. Il est évident que vous avez grandi dans un foyer musical.
Oui, il y avait beaucoup de musique autour de nous. Quand j’étais enfant, mon père m’emmenait toujours aux concerts des Sons of Hawaii et j’ai pu rencontrer toutes sortes de musiciens extraordinaires. J’ai pratiquement grandi avec les Sons of Hawaii, c’était donc un avantage. Mais mon intérêt pour la musique ne s’est vraiment manifesté qu’en 1992 ou 1993, je dirais. Il y avait beaucoup de musiques différentes dans ma maison. Des grands groupes, des symphonies, du rock ‘n’ roll, de la country. Mais c’était de l’écoute, je ne jouais pas.

J’étais plus porté sur le sport et les arts martiaux quand j’étais plus jeune. J’ai d’abord appris la musique à l’école grâce à l’enseignement général de la musique de la maternelle à la sixième année. Lorsque je suis allé à l’école intermédiaire, la musique était obligatoire, alors j’ai commencé à jouer de la clarinette dans la fanfare. Je n’ai plus pris de clarinette depuis. J’ai commencé à m’intéresser à la musique en regardant mes camarades de classe jouer du ukulélé pendant ma deuxième année à Kamehameha Schools. J’ai décidé de commencer à jouer du ukulélé parce que c’était beaucoup plus facile à transporter entre les cours et que c’était juste un son différent que je voulais essayer.

J’imagine qu’Eddie Kamae [leader of the Sons] a dû avoir une forte influence. Quelles étaient ses plus grandes forces en tant que joueur de uke, et quelles sortes de choses as-tu apprises de lui que tu as incorporées dans ton propre jeu ? Vous a-t-il donné de véritables leçons ?
Oncle Eddie a eu une grande influence sur moi, tant sur le plan musical que personnel. J’ai grandi avec lui, que ce soit en accompagnant mon père sur scène avec les Sons ou en venant chez nous pour montrer à papa les images des documentaires sur lesquels il travaillait. C’était un joueur fantastique et un être humain encore plus fantastique. Il avait toujours le sourire aux lèvres et il faisait rire et sourire tout le monde autour de lui avec ses histoires.

Je dirais que sa plus grande force en tant que joueur était sa capacité à jouer “proprement”, c’est-à-dire que lorsqu’il enregistrait, on pouvait entendre chaque note avec précision, quel que soit le tempo. Lorsque j’ai commencé à jouer, j’ai décidé de travailler d’abord sur ce point, et j’ai donc affiné ma technique en me concentrant sur la production d’un son propre. Une autre technique que j’ai intégrée d’Oncle Eddie était son utilisation du trémolo – des notes répétées en permanence sur une ou deux cordes. Et la dernière chose que j’ai intégrée de l’oncle Eddie est l’humilité ; la façon dont il se comportait et la façon dont il traitait les autres avec gentillesse et aloha.

Je n’ai jamais pris de véritables leçons de l’oncle Eddie. Ce que je faisais, c’était le chercher là où il jouait, et je m’asseyais, regardais et écoutais ce qu’il faisait et je lui posais des questions pendant les pauses, ou je l’appelais si j’étais bloqué sur quelque chose. Il répondait toujours au téléphone, mais il ne me donnait jamais les réponses directement. Il me donnait en quelque sorte des pistes pour que je découvre les choses par moi-même.

Qui sont les autres joueurs qui ont influencé votre style pendant votre apprentissage ? Quelles sortes de choses avez-vous appris d’eux ?
Mes plus grandes influences doivent être Peter Moon, Ohta-San [Herb Ohta, Sr.]et
Ledward Kaapana. En étudiant les enregistrements de Peter et en regardant Ohta-San et Oncle Led en direct, j’ai appris d’innombrables techniques, comme les triolets, les pull-offs et les marteaux, la sourdine des cordes, et la liste est longue. Mais ils m’ont surtout permis de comprendre comment le potentiel illimité du ukulélé peut être appliqué à n’importe quel genre de musique.

J’ai entendu une histoire selon laquelle vous êtes allé à l’usine Kamaka avec votre père à l’âge de 17 ans pour choisir un instrument ? Pouvez-vous m’en parler ?
J’allais bientôt obtenir mon diplôme et j’ai dit à mon père que j’avais décidé de faire carrière dans la musique. Il m’a demandé si j’étais sûre, et je lui ai dit que la musique était ce que je voulais faire. Il m’a regardé et m’a dit : “OK, monte dans la voiture, on y va !”. Nous avons commencé à conduire mais je n’avais aucune idée de l’endroit où nous allions. Il me disait à quel point l’industrie de la musique était difficile et qu’il y aurait des moments difficiles : “Ce n’est pas une vie facile. Tu es sûr ?” Je lui ai dit que oui, et c’est là qu’on est arrivés à l’usine Kamaka. “Nous sommes entrés dans l’usine où j’ai rencontré Chris Kamaka pour la première fois. Puis papa m’a dit de choisir un ukulélé pour jouer avec. Et je suis rentré à la maison ce jour-là avec un Kamaka ténor, que j’ai toujours à ce jour.

Je crois que l’album ‘Ohana de votre père a été votre premier enregistrement. A ce moment-là, vous aviez déjà fait beaucoup de concerts avec votre père ou dans d’autres situations ? Étiez-vous nerveux à l’idée d’entrer en studio avec votre père ?
‘Ohana a été enregistré à Audio Resource à Honolulu. C’était ma toute première fois dans un studio d’enregistrement ; j’avais 15 ans. Au moment où j’ai enregistré cet album, je ne jouais que depuis six mois et je ne m’étais produit qu’une seule fois avec mon père. J’étais terrifié ! Papa m’a appris à quoi m’attendre, mais lorsque vous entrez dans un studio avec des microphones, des mixeurs et des processeurs partout, c’est intimidant. Nous avons répété cet album pendant des semaines sans interruption. Je n’oublierai jamais cette session. J’ai beaucoup appris de papa et d’Howard. [Johnston, engineer] sur la technique du micro, les attentes, et comment être créatif et sortir des sentiers battus pour améliorer le son d’une chanson. J’ai eu beaucoup de chance.

Qu’est-ce qui a conduit à la formation de Hui Aloha avec votre père, George Kuo et Martin Pahinui ? Pouvez-vous me parler du rôle du ukulélé dans le groupe et de ce que c’était de jouer avec trois géants de la musique traditionnelle hawaïenne ?
Hui Aloha a en fait été formé par accident. L’oncle Martin travaillait sur son enregistrement solo à Different Fur. [studio in San Francisco]. Nous nous produisions tous ensemble à Waikiki depuis quelques mois et Oncle Martin nous a demandé si nous pouvions participer à l’une de ses chansons pour son album. Nous avons fait une session d’enregistrement et quand Dancing Cat l’a entendue, ils nous ont demandé si nous voulions enregistrer en tant que groupe à la place. Le reste appartient à l’histoire.

Le rôle du ukulélé était principalement le rythme et les leads ici et là. Papa et George voulaient juste que je joue un rythme solide pour qu’ils puissent se concentrer sur les pistes de guitare.

Encore une fois, c’était terrifiant, mais j’ai beaucoup appris sur la façon dont un groupe enregistre par rapport à un duo. Surtout, j’ai pu entendre les histoires de chacun pendant le voyage. J’ai appris ce que cela signifie d’être sur la route pendant des semaines, parfois des mois, et comment gérer un programme de voyage éreintant en jouant presque tous les jours.

Pourquoi ce groupe n’a-t-il pas duré au-delà du premier album et de la première tournée ?
C’est un sujet délicat. Mais honnêtement, c’est parce que papa a proposé au groupe que si Hui Aloha devait enregistrer à nouveau, je devrais recevoir une part égale. Le plus drôle, c’est que je n’étais même pas à la réunion. On me payait moins parce que j’étais encore jeune et on me disait que je n’avais pas “fait mes preuves”. J’ai accepté cela pour le premier album et je suis parti en tournée quand même, car j’apprenais beaucoup. Mais plus tard, personne n’a bougé, alors papa et moi avons quitté le groupe. Hui Aloha n’a donc pas enregistré de deuxième album. Aujourd’hui encore, cela me fait sourire de savoir que mon père s’est battu pour moi comme ça.

Je n’ai jamais entendu le groupe suivant dans lequel tu étais, Na Oiwi, avec ton père, Mike Ka’awa à la 12-cordes et Jon Yamasato à la guitare. Est-ce que ce groupe jouait encore principalement les chansons de ton père dans un style folk hawaïen traditionnel, ou bien jouait-il aussi des morceaux qui n’étaient pas ancrés dans les sons traditionnels ?
Après Hui Aloha, papa voulait s’amuser et sortir des sentiers battus. Il voulait essayer un son plus progressif – l’expression de mon visage était impayable. Je n’ai fait que dire : “Oh, d’accord…”. Mais quand j’ai commencé à entendre les idées pour le son de Na Oiwi, c’était différent et amusant. Nous avons puisé dans le reggae, la country, le rock ‘n’ roll et le jazz. C’était juste nous quatre qui nous amusions à créer de la musique.

Sur votre album solo Pa’ani, on retrouve votre père et Herb Ohta Jr, principalement sur des morceaux originaux. Qu’est-ce qui a fait que c’était le bon moment pour “se lancer en solo” ? Vous deviez avoir une grande confiance en vos capacités à ce moment-là.
Se lancer en solo était une autre partie du voyage. Papa a été la personne qui m’a convaincu de le faire. Ce projet était la première fois que je faisais partie d’un projet entier du début à la fin. Il m’a appris ce qu’était un producteur, j’ai donc beaucoup appris. C’était la première fois que je composais ma propre musique.

Pendant le projet, j’ai toujours eu le sentiment que je pouvais faire mieux. Mais je me souviens de ce que notre ingénieur Howard Johnson de Different Fur m’a dit il y a longtemps : “Joues-tu pour les sensations ? Ou la perfection ?” Il me rappelle toujours que le sentiment de la chanson est la chose la plus importante.

Pouvez-vous dire quelles sortes de choses vous avez apprises sur l’écriture de chansons de votre père, qui était l’un des auteurs-compositeurs les plus prolifiques de l’histoire moderne d’Hawaï ?
Il me disait toujours la même chose : “Écris sur ton époque, sur ce qui se passe maintenant, raconte ton histoire.”

Sur Pa’ani et l’album suivant, Shine, vous avez choisi des reprises intéressantes, dont la chanson de Cole Porter des années 30 “Begin the Beguine”, “Fields of Gold” de Sting, “Man in the Mirror” de Michael Jackson et “Nightbird” de Kalapana. J’ai vu une vidéo de vous avec Herb Ohta, Jr. jouant “Sir Duke” de Stevie Wonder. Qu’est-ce qui vous pousse à adapter une chanson et à travailler un arrangement pour ukulélé ?
C’est principalement pour mettre en avant la polyvalence de l’instrument. Mais j’y vois aussi un moyen de mettre en valeur des chansons qui ont une signification pour moi. Chacun des arrangements que je fais est lié à un souvenir important de ma vie.

Comment avez-vous été impliqué dans Waipuna ? Je sais qu’ils ont sorti quelques disques avant de vous rejoindre. Était-ce difficile d’adapter votre son à celui de Kale ? [Hannahs, bass] et Matt [Sproat, guitar] faisaient ?
J’ai reçu un appel de Kale me demandant si je voulais faire une session d’enregistrement en tant qu’artiste invité pour une chanson. Je connais Kale depuis le collège et nous nous sommes rencontrés sur le circuit ici et là alors que nous étions dans différents groupes. Je suis donc entré en studio pour cela et quelques semaines après la session, ils m’ont demandé si je voulais participer à un concert qu’ils donnaient à l’hôtel Ilikai à Honolulu. Je me suis assis et je me suis amusé, et après ce concert, ils m’ont demandé si je voulais les rejoindre, et j’ai dit oui. Ce n’était pas du tout difficile de s’adapter à leur son.

Waipuna a été décrit comme un “néo-traditionaliste” hawaïen. Pensez-vous que cela soit exact ?
Je dirais que oui. Notre approche est de proposer une nouvelle version des vieux chants hawaïens, et de les pousser un peu plus loin.

Je sais que depuis le décès de votre père, vous vous efforcez d’entretenir son héritage ? Concrètement, qu’est-ce que cela signifie ?
La musique de papa est une entreprise énorme. Actuellement, ma mère possède tous les droits d’auteur du catalogue de musique de papa. Je suis actuellement dans un rôle de consultant. Nous avons des enregistrements inédits et nous sommes en train de planifier la façon de les présenter. Des recueils de chansons, des albums de compilation, des DVD – nous explorons les différentes manières d’éditer le matériel.

Quelques questions sur les uke : Pouvez-vous me dire quels ont été vos uke préférés au fil des ans ? Quel est votre instrument préféré en ce moment ?
Mon uke préféré en ce moment est un Kamaka Tenor (accordage en sol grave), mais mon instrument préféré est un Martin tenor de 1955, que j’ai toujours et que je joue de temps en temps.

Quels sont les joueurs de uke d’aujourd’hui que vous admirez le plus ?
Cette liste serait ridiculement longue car il y a tellement de jeunes talents qui émergent chaque jour, ce qui est vraiment excitant. Si je devais réduire la liste, les joueurs de cette génération que j’essaie toujours d’écouter sont Brittni Paiva, Kalei Gamiao et Karlie G.

Avez-vous des albums, des tournées ou des collaborations à venir dont nous devrions être informés ? Y a-t-il des “projets de rêve” que vous espérez réaliser un de ces jours ?
A cause de COVID-19, l’avenir des tournées est inconnu, mais j’espère toujours que nous pourrons y retourner. Je suis actuellement en studio avec Waipuna. Aucune date de sortie n’est fixée mais l’enregistrement est en cours.

Un projet de rêve serait d’enregistrer un album en collaboration avec Herb Ohta Jr, Bryan Tolentino et Jake Shimabukuro.

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