Le maître du ukulélé Daniel Ho s’associe à deux Romeros pour réimaginer le répertoire de la guitare classique

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Extrait du numéro d’automne 2016 de Ukulele | PAR BLAIR JACKSON

Comme on pourrait le comprendre d’après le titre, le récent album Aloha España représente la rencontre de deux cultures – hawaïenne et espagnole, représentées respectivement par le maître du ukulélé et de la guitare Daniel Ho et le grand de la guitare classique Pepe Romero. Musicalement, l’album s’oriente très fortement vers le répertoire traditionnel de guitare classique, mais oui, c’est bien le ukulélé sonore de Ho sur huit des 13 pistes du disque. Quatre des morceaux sont des duos de ukulélé et de guitare avec Romero, pour lesquels Ho a écrit ses propres parties de ukulélé, ainsi que quatre numéros en solo où Ho joue l’un de ses propres morceaux et s’attaque également à des arrangements de Bach et de Pachelbel. Romero a également quatre tours de solo, et l’album se termine par un duo de guitare.

La troisième star d’Aloha España est Pepe Romero Jr, qui a construit tous les instruments joués sur l’album, y compris plusieurs ukulélés au son merveilleux. En effet, les ukulélés font désormais partie intégrante de la société Romero Creations du luthier.

À première vue, l’association de Ho, lauréat de plusieurs Grammy, No Hoku Hanohano et Hawaii Music Awards, avec l’un des plus grands musiciens classiques de l’ère moderne peut sembler exagérée. Mais le fait est que Ho a commencé comme guitariste classique et n’a jamais perdu son intérêt et son affection pour cet art. “J’ai étudié la guitare classique pendant cinq ans à partir de l’âge de neuf ans”, explique-t-il par téléphone depuis sa maison de la région de Los Angeles (il a grandi à Hawaï). “J’écoutais beaucoup Andrés Segovia – tout le monde le faisait à cette époque – et Christopher Parkening, Julian Bream. Et bien sûr, la Famille Romero jouait et je les connaissais. Mon père m’a acheté une guitare Takamine quand j’avais neuf ans et je l’ai toujours. En fait, j’ai enregistré avec elle jusqu’à il y a quelques années.”

Bien que Ho dise qu’il est un fan de Pepe’s depuis longtemps, les deux se sont d’abord connectés par le biais de Pepe Jr. lorsque le plus jeune Romero a commencé à construire des ukulélés il y a quelques années. Ho et Pepe Jr. étant tous deux basés dans le sud de la Californie, la rencontre a été facile. “Il fabriquait déjà des guitares classiques depuis longtemps”, dit Ho. “Il a été formé par certains des plus grands [luthiers] en Europe et était très traditionnel, avec un polissage français et tout ça. Un jour, il est allé à Hawaï et sa fille lui a demandé de lui fabriquer un ukulélé. Il a donc commencé à fabriquer des ukulélés et est tombé amoureux de cet instrument. Sa façon d’aborder l’instrument est celle d’une guitare classique miniature, il a donc tout réduit.

“Il y a quelques années, poursuit Ho, un ami commun a dit à Pepe Jr : “Tu devrais rencontrer mon ami Daniel”. Il a donc apporté quatre instruments – tous des ténors, reliés à la 12e frette, comme des guitares classiques miniatures. J’ai pincé la première note et je n’avais jamais rien entendu de tel auparavant. Je ne savais pas qu’autant de son pouvait sortir d’un ukulélé. L’épaisseur du bois est ridicule, si mince – 1,6 millimètre ! J’en ai deux. L’un d’eux a un fond et des côtés en érable italien et une table en cèdre, et si vous le tenez à la lumière du soleil, vous pouvez voir à travers ! Si vous touchez le dos pendant que vous jouez – et je joue en position classique pour ne pas toucher le dos – vous perdez probablement 20 % du son. C’est comme si chaque partie de l’instrument était une caisse de résonance – c’est du papier-lumière”.

CRÉATION DU PETIT TÉNOR

Leurs premières rencontres ont conduit Ho et Pepe Jr. à collaborer sur un nouveau style de ukulélé, le Tiny Tenor, qui est devenu un élément essentiel de la gamme de ukulélés de Romero Creations. Son contour sans taille ressemble quelque peu aux ukulélés en forme d’ananas introduits dans les années 1920, mais avec la puissance et la projection des ténors de Romero, plus proches de la guitare.

“Au cours de mes voyages, j’ai appris que la taille de concert est de loin la plus populaire lorsque les gens achètent des ukulélés”, note Ho, “et le ténor est un peu plus populaire que le soprano. La question que j’ai posée à Pepe était la suivante : “Pouvons-nous adapter un ukulélé ténor complet à la taille d’un instrument de concert, afin d’avoir la possibilité d’acheter un ukulélé soprano ? [concert’s] portabilité, mais toujours le son ténor ?

“La longueur est la dimension la plus uniforme. C’est ce qui permet de monter dans un avion [overhead compartment]. Alors, qu’est-ce qui n’est pas important pour la fonctionnalité ? Nous devons conserver les 17 pouces du ténor, du sillet au chevalet, pour qu’il conserve son échelle de ténor. La tête n’a pas autant d’impact sur le son que le corps, donc nous avons raccourci la tête, et maintenant vous êtes à 23 pouces de longueur. C’est la longueur d’un concert. Quelle autre partie n’utilisons-nous pas, parce que nous voulons avoir autant de volume cubique dans un instrument de la taille d’un concert ? Nous n’utilisons pas la taille. Avec une guitare classique, vous placez la taille sur votre jambe gauche – ou votre jambe droite si vous êtes un joueur de pop comme Jack Johnson. Nous ne faisons pas cela avec l’uke. Donc si on se débarrasse de la taille, le corps devient moins rigide. Nous avons donc créé des côtés droits et incurvés, ce qui a transformé les côtés de l’instrument en tables d’harmonie. Cela ajoute un peu plus de thump au son et cela augmente également le volume cubique. Cela s’inspire en fait de la conception d’un luth.”

La rosace de la Tiny Tenor est un peu plus grande, “pour laisser s’échapper plus de son”, ajoute Ho, et elle est également poussée vers le haut du manche, pour maximiser l’efficacité de la table d’harmonie et tirer parti des renforts en éventail de l’intérieur, qui s’étendent vers l’extérieur de la rosace à la pique.

Ho possède aujourd’hui plusieurs guitares fabriquées par Romero, dont une Tiny Tenor personnalisée en bois de satin africain et en épicéa (“Mon instrument de scène acoustique ; il n’y a pas de micro et il doit remplir une salle de concert”) ; l’Italian-maple-and-cedar (“probablement la guitare la plus bruyante que je possède ; Il s’agit d’une projection”), un modèle tout en koa, un instrument fait à la main en bois de rose brésilien et en épicéa qu’il n’emmène nulle part “parce qu’il a trop de valeur”, et un instrument à six cordes un peu plus grand qu’un baryton, avec un dos et des éclisses en palissandre et une table en épicéa.

Le ukulélé de Daniel, qui est légèrement plus grand qu’un baryton, et un ténor à 4 cordes, avec un fond et des côtés en palissandre brésilien, flanquent la guitare de Pepe Sr.

UNE ÉVOLUTION NATURELLE

Le projet Aloha España est né naturellement du partenariat créatif entre Ho et Pepe Romero Jr. [Jr.] a dit, ‘Tu devrais venir ici [to the San Diego area where the Romeros have lived for many years] et rencontrer mon père, et tu devrais jouer avec lui. Ces prototypes sont ici, alors tu pourrais faire une petite vidéo. [Pepe Sr.’s] père, Celedonio, avait écrit une deuxième partie pour [pioneering classical guitar composer Fernando] la “Romance” de Sor, un magnifique contrepoint. Il m’a dit : “Si tu peux jouer la partie principale, mon père peut jouer la seconde partie”. J’ai donc répété pendant deux mois, puis je me suis retrouvé dans le salon de la maison des Romero à Del Mar ! Dire que c’était un honneur est un euphémisme, car d’une certaine manière, j’avais l’impression que tout ce que j’avais fait dans ma vie musicale me conduisait à faire quelque chose comme ça avec quelqu’un que j’admire tant. Et Pepe est une personne tellement encourageante, heureuse, joyeuse, pleine de musique.

Donc nous avons joué ensemble [each on guitar] et on l’a enregistré. J’ai ramené l’enregistrement chez moi et j’ai travaillé un peu avec en studio et je lui ai envoyé. Il l’a aimé et m’a dit qu’il fallait le sortir, puis l’idée est venue de faire tout un disque ensemble”. En plus de donner l’occasion à ces deux virtuoses de jouer ensemble, l’album est également devenu une vitrine pour les instruments de Pepe Romero Jr. Il apparaît même avec son père et Ho sur la couverture d’Aloha España.

“Romance “, le seul duo de guitares du CD, constitue la belle conclusion du disque. Mais les pièces les plus intéressantes sont les quatre qui mettent en vedette la guitare et le ukulélé. Deux d’entre elles – ” Recuerdos de la Alhambra ” de Francisco Tárrega et ” Leyenda ” (souvent appelée ” Asturias “) d’Isaac Albéniz – comptent parmi les œuvres solos les plus connues et les plus souvent enregistrées dans le canon de la guitare classique, il était donc risqué d’ajouter une deuxième partie – une partie de ukulélé, rien de moins – à des pièces aussi emblématiques. (Les deux autres pièces en duo, “Canarios” et “Pavana”, toutes deux de Gaspar Sanz, sont également très célèbres). C’est un défi que Ho a pris très au sérieux.
Pendant ses années de lycée, il a étudié la composition classique avec un professeur privé, apprenant principalement “Bach et l’écriture harmonique et chorale du XVIIIe siècle”, se souvient-il. J’essayais aussi de composer des choses plus contemporaines par moi-même. J’ai apporté un morceau et mon professeur m’a dit : “Pourquoi as-tu écrit ça ?” J’ai répondu : “Je trouvais que ça sonnait bien”. Il m’a dit : “N’écris rien sans pouvoir expliquer pourquoi tu l’as écrit”. Et ça m’a marqué. Sur Aloha España, je suis revenu à cette façon d’écrire qui me permettait d’expliquer chaque note : “Voilà d’où vient cette note, ce thème, cette augmentation”. Il a pris soin d’écrire des parties qui complètent et soutiennent les parties existantes plutôt que de les mettre en avant.

“Sur un morceau comme ‘Canarios’, dit-il, presque tout est tiré de la mélodie originale. Par essence, il n’est presque pas composé, mais il l’est, car il est tiré de la musique originale et ensuite embelli.” Sa partie pour “Leyenda” a pris à elle seule plus de deux semaines à écrire, mais le génie de cette partie – et des autres duos – est que le travail fini sonne comme une ramification naturelle et organique de la version solo-guitare familière.

Bien sûr, Ho n’est pas la première personne à jouer de la musique classique au ukulélé – il existe de nombreux recueils de partitions du répertoire classique et, dans les notes de pochette d’Aloha España, Pepe Romero mentionne tout particulièrement le regretté John King pour avoir “défendu le ukulélé classique”. [and for being] une source d’inspiration majeure pour moi dans la réalisation de ce projet”. Malgré tout, Aloha España est quelque chose de différent, une fusion réussie qui, selon Ho, met “le son expressif du ukulélé sous les projecteurs de la musique classique”.

Cet article est initialement paru dans le numéro d’automne 2016 du magazine Ukulele.

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