L’auteur-compositeur-interprète de jazz Gracie Terzian et son ukulélé font tourner les têtes

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Par Pat Moran

Il n’y a pas si longtemps, Gracie Terzian, chanteuse et compositrice de jazz de 24 ans, regardait des vidéos de ukulélé sur YouTube lorsqu’elle a vu “cet instrument fou”. L’instrument en question était un ukulélé harpe, “un ukulélé normal avec un bras supplémentaire qui tient les cordes de la harpe basse”, explique Gracie Terzian. Si l’apparence de l’instrument a attiré l’attention de la jeune musicienne, c’est le son qui l’a convaincue de mettre ses économies en commun pour acheter un ukulélé harpe ténor aNueNue en édition limitée.

Les riches sonorités et les voicings jazz du ukulélé harpe figurent en bonne place sur le nouveau premier EP de Terzian, Saints and Poets. Il présente six chansons originales à la fois difficiles et accessibles – toutes coécrites par Terzian – transmises par son alto froid et sophistiqué, qui contient à peine les passions qui bouillonnent en dessous. L’EP a été conçu comme la carte de visite de Terzian sur la scène jazz de New York. Il a dépassé ses attentes les plus folles, grimpant dans les classements jazz du Billboard et d’iTunes.

“Je l’ai sorti sans maison de disques. Il n’a pas été diffusé à la radio. Je n’ai pas de manager, et je n’ai engagé un publicitaire qu’après sa sortie”, dit Terzian en riant. “Alors, oui, c’était vraiment une surprise.”

Tout comme la guitare harpe, le ukulélé harpe connaît un regain de popularité auprès des jeunes joueurs comme Terzian, longtemps après son apogée du début du XXe siècle. Les cordes supplémentaires de l’instrument de Terzian, à la table en épicéa et au corps en acajou, ajoutent un son profond au ukulélé, dit-elle, et peuvent être pincées comme des notes de basse. “Les cordes de harpe sont très utiles lorsque l’on cherche des accords de couleur”, ajoute Mme Terzian.

Un spectacle à part entière

En grandissant dans le nord de la Virginie, Terzian est tombée amoureuse des albums de jazz que son père jouait à la maison. “Je ne me souviens pas d’une époque où je n’aimais pas la musique”, dit-elle. Elle a commencé à danser à l’âge de quatre ans et est devenue actrice professionnelle à douze ans ; elle a rapidement travaillé dans le domaine du théâtre à Washington, en ajoutant un peu de cinéma indépendant et de travail industriel. Elle estime que son expérience d’actrice est un atout pour son chant : “Les deux sont des moyens de performance”. Pourtant, il y a une différence cruciale.

“Quand vous êtes un acteur, vous faites ce qu’on vous dit. [and] vous êtes une petite pièce du puzzle. Quand on est musicien, on fait son propre spectacle, donc on est aussi le metteur en scène.”

Alors qu’elle fréquentait l’université de Virginie à Charlottesville, Terzian a joué le rôle d’Eva Perón dans une production d’Evita sur le campus, “un rôle exigeant sur le plan vocal et puissant sur le plan émotionnel”, se souvient-elle. Un passage au sein d’un groupe de jazz de l’UVA s’est avéré tout aussi stimulant.

“J’ai commencé à travailler sur des trucs vocaux, en écrivant des paroles pour des solos de jazz célèbres”, dit Terzian. L’un de ces solos était la ligne de trompette sinueuse de Miles Davis sur son enregistrement d'”Iris” de Wayne Shorter. Lorsque le vibraphoniste Warren Wolf est venu jouer avec le big band de l’UVA, Terzian a été invité à interpréter “Iris” avec eux.

Terzian reprendra plus tard ses paroles d'”Iris” et les appliquera à une chanson sur Saints and Poets, également appelée “Iris”. “Ce sont les mêmes mots avec des accords différents et une mélodie différente”, dit-elle, “mais ils partagent un esprit similaire”.

Alors qu’elle terminait ses études de premier cycle, Terzian écrivait et accumulait un nombre impressionnant de chansons. Les projets d’enregistrement et de publication de ce matériel se sont concrétisés lorsqu’elle a commencé à collaborer avec son professeur de piano jazz, Wells Hanley, qui a travaillé avec des poids lourds du jazz tels que Chris Potter et Wynton Marsalis.

“Nous avons réalisé que nous formions une bonne équipe d’écriture”, note-t-elle, et son cours de piano est devenu de facto un cours d’écriture de chansons. Elle et Hanley ont continué à collaborer après que Hanley ait quitté l’UVA pour travailler plus près de chez lui, à Richmond.

Alors que Terzian se mettait à écrire des chansons, elle a également commencé à s’intéresser sérieusement à la harpe ukulélé. Après avoir acheté l’aNueNue, elle s’est mise à apprendre à en jouer. “J’ai imprimé une carte de toutes les notes du manche et je les ai mémorisées”, explique-t-elle. En comparant les accords du ukulélé aux accords du piano, elle a commencé à trouver les voicings d’accords appropriés sur la touche de son uke. Inspirée par ce processus, elle a conçu son propre accordage pour le ukulélé jazz.

“J’étais tellement frustrée par la façon dont le ukulélé était accordé pour les accords de jazz que j’ai commencé à bricoler des accords alternatifs.” Voulant un sol bémol bas dans ses accords, elle a accordé la corde de sol jusqu’à un sol bémol. “J’ai continué à vouloir un mi bémol haut sur le manche aussi, alors j’ai accordé le mi à un mi bémol”, dit-elle. “Lorsque j’ai fait cela, il est devenu beaucoup plus facile de trouver des harmonies jazz très proches les unes des autres sur le manche.”

Terzian documente son nouvel accordage à l’aide d’une bibliothèque de cartes flash, et elle prévoit de mettre son système en ligne, afin que tout le monde puisse l’utiliser gratuitement.

“J’aimerais dire [devising the tuning] était calculé”, déclare M. Terzian, mais il admet que le processus était intuitif et ouvert au hasard.

Le hasard est également intervenu lors d’un voyage à New York, où Terzian a attrapé un mauvais rhume. Enfermée dans l’appartement d’un ami, elle a commencé à écrire les paroles et la mélodie chaloupée et détendue d’une chanson qui allait devenir le titre de Saints and Poets.

“Je lis des pièces de théâtre pour trouver l’inspiration lyrique”, explique Terzian à propos du titre. C’est une citation de Our Town de Thornton Wilder : “Est-ce que quelqu’un se rend compte de la vie pendant qu’il la vit ? Les saints et les poètes peut-être.”

“J’ai toujours aimé cette phrase”, dit Terzian. “Ça fait un moment qu’elle résonne dans ma tête.”

Le dialogue provient d’une scène de la pièce où le personnage d’Emily revient d’entre les morts pour témoigner de sa vie. Les sons et les sensations submergent Emily ; Terzian peut comprendre.

“Parfois, c’est difficile de tout absorber. La vie passe si vite, et je suis souvent submergé par la beauté des choses qui m’entourent.”

Hearing It Out Loud

Lorsque le moment est venu d’enregistrer son premier EP, Terzian avait déjà obtenu son diplôme de l’UVA et était partie à New York. Elle est retournée à Richmond pour enregistrer les sessions avec Hanley, et après avoir réduit la sélection de chansons à six morceaux, le duo est entré dans les Spacebomb Studios. L’ingénieur du son Trey Pollard joue également de la guitare sur l’album, ainsi que le batteur Brian Caputo et le bassiste Randall Pharr. Caputo et Pharr ont tous deux donné de nombreux concerts à Charlottesville, et Terzian était donc familier et à l’aise avec leur jeu.

“Nous n’avions jamais joué ensemble auparavant”, dit Terzian. “Nous nous sommes réunis, nous avons fait une répétition, puis nous sommes allés au studio.”

Les morceaux qui en résultent sont sexy, swinguants et dynamiques, crépitant de l’énergie de musiciens sympathiques jouant ensemble dans la même pièce.

“L’enregistrement est complètement acoustique”, dit Terzian. “Il n’y a aucun instrument électronique”.

Le ukulélé harpe de Terzian, grimpant, sonnant, et toujours aussi légèrement dissonant, passe au premier plan sur “Love Rest”. La mélodie plaintive pirouette aussi délicatement qu’un madrigal, tandis que le crooner haletant de Terzian fait ses adieux à un amour passé et lui souhaite la paix.

“J’avais seulement joué [these songs] avant avec le piano ou le ukulélé et la voix “, dit-elle. “L’entendre dans votre tête n’est pas la même chose que de l’entendre à voix haute. Je n’avais aucune idée de la façon dont elles sonneraient avec d’autres instruments.”

À en juger par l’accueil commercial et critique de Saints and Poets, elle n’avait pas à s’inquiéter. Le célèbre historien du jazz Terry Teachout, auteur de Pops : A Life of Louis Armstrong et Duke : A Life of Duke Ellington, qualifie Terzian de “romantique endurcie qui raconte ses histoires d’amour moderne avec une délicatesse tranquille et une musicalité innée qu’il est impossible de négliger”. Pour les débuts d’une artiste jusqu’alors inconnue et pour un album entièrement composé de matériel original, la collection de critiques élogieuses est frappante. De plus, ses vidéos sur YouTube ont contribué à accroître sa notoriété, ce qui est peut-être approprié pour une artiste dont le processus d’apprentissage et de découverte s’est largement déroulé en ligne.

À l’origine, j’ai fait Saints and Poets parce que Wells et moi avions écrit ces chansons et nous nous sommes dit : ” Eh bien, nous ne les jouons pas. Pourquoi ne pas les enregistrer et les jouer avec d’autres musiciens ?”. Le but de l’EP était d’entendre ces chansons prendre vie.”

Ces chansons et d’autres prennent actuellement vie lors de la résidence de Terzian sur le toit du Bar Hugo à Soho, où elle se produit avec son trio. Bien que les musiciens se soient réunis à New York, ils viennent tous de chez eux.

“Je connais le bassiste Charlie Himel depuis que je suis petite”, dit-elle. “Le batteur, Graham Doby, est de Charlottesville, et le guitariste Brett Jones est allé à l’université de Virginie. Ils s’appellent le New Dominion Trio parce qu’ils sont tous originaires de Virginie, l’État de l’Old Dominion, mais ils vivent maintenant à New York.”

Sur scène, Terzian joue sur son aNueNue, avec un micro Fishman AG-UKE customisé dans un ampli DV Mark. Elle a récemment acquis un ukulélé ténor électrique Konablaster, qu’elle prévoit d’intégrer à ses concerts. Fabriqué à la main à partir de frêne par le luthier Bruce Herron, le Konablaster s’inspire d’un modèle soprano conçu pour le bassiste Allen Woody des Allman Brothers.

“C’est un corps solide, et il a des cordes en acier comme une guitare”, dit-elle. “C’est très cool”.

Bien que Terzian ait intégré quelques standards de jazz à son répertoire et qu’elle ait laissé entendre qu’elle pourrait même en enregistrer quelques-uns à l’avenir, elle reste concentrée sur la création de sa propre musique nouvelle – souvent mise en valeur, bien sûr, par son inimitable travail au ukulélé jazz. “Je préfère faire de la musique originale plutôt que des reprises”, dit Terzian. “Ma partie préférée du processus de création musicale est l’écriture.

“J’aime la poésie et la musique, alors mettre les deux ensemble, c’est génial. C’est l’expression créative de ma vie. En tant qu’acteur, vous racontez l’histoire d’une autre personne, ce qui peut être très épanouissant, mais je veux raconter mon histoire, avec mes mots. La musique est ma façon de le faire.”

Cet article est initialement paru dans le numéro d’hiver 2015 du magazine Ukulele.

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