Laissez-vous inspirer par les partitions de ukulélé vintage !

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PAR SANDOR NAGYSZALANCZY | DU NUMÉRO D’ÉTÉ 2020 DE UKULELE

À l’ère de l’électronique, où il suffit de quelques clics sur un smartphone, une tablette ou tout autre appareil électronique pour écouter n’importe quelle chanson, il est difficile d’imaginer une époque où il était beaucoup plus difficile de trouver de la musique à écouter. Avant que les phonographes ne soient des articles ménagers courants, si vous vouliez écouter une chanson, vous deviez soit assister à un concert musical, soit chanter et/ou jouer la chanson vous-même. Si vous choisissiez cette dernière option, le moyen le plus simple d’apprendre une chanson populaire de l’époque était d’en acheter les partitions. Bien que les compositions musicales écrites en notation standard remontent à plusieurs siècles, les partitions imprimées contenant à la fois les paroles et la musique des chansons populaires ne sont devenues courantes qu’au XIXe siècle.

Avance rapide jusqu’au début des années 1900 et le début du premier grand engouement pour le ukulélé hawaïen. Alimenté par l’intérêt généré par l’Exposition internationale Panama-Pacifique de 1915, la comédie musicale Bird of Paradise de Broadway et le tourisme dans le territoire d’Hawaï récemment acquis par les États-Unis, des millions d’Américains du continent sont devenus fascinés par tout ce qui est hawaïen, y compris les ukulélés et la musique ukulélé. Les auteurs de chansons n’ont pas tardé à en prendre note (jeu de mots) et, au cours des deux décennies suivantes, ont composé des tonnes d’airs taillés sur mesure pour les joueurs de ukulélé et les amateurs de musique de l’île.

Certaines des premières partitions de musique hawaïenne ont été écrites (comme il se doit) par des auteurs-compositeurs hawaïens. Sonny Cunha, Henry Kailimai et Johnny Noble ont tous écrit des airs populaires qui ont été publiés pour la première fois à Honolulu, notamment “My Honolulu Hula Girl” (Cunha, 1909), “On the Beach at Waikiki” (Kailimai/Stover, 1915) et “Hula Blues” (Cunha/Noble, 1920). “Aloha ‘Oe” est l’une des chansons les plus connues d’Hawaï, écrite par le dernier monarque, la reine Lili’uokalani, en 1878. La chanson a ensuite acquis une renommée mondiale lorsque de nouvelles éditions de partitions, avec des paroles en anglais, ont été publiées dans les années 1930.

La popularité des chansons hawaïennes n’est pas passée inaperçue sur le continent, et il n’a pas fallu longtemps pour que New York devienne le centre commercial de l’édition de partitions sur le thème de l’île. À la fin du 19ème siècle, une concentration de maisons d’édition musicale sur 28th Street entre la 5ème et la 6ème Avenues dans le sud de Manhattan, une zone qui a été connue sous le nom de “Tin Pan Alley”. Ce surnom aurait été inventé par un auteur de chansons qui pensait que le son collectif produit par de nombreux pianos droits bon marché jouant tous des airs différents rappelait le bruit des casseroles dans une ruelle.

Au début du 20e siècle, Tin Pan Alley était le foyer de la composition de chansons populaires américaines, produisant d’innombrables succès par des compositeurs parmi les meilleurs de l’industrie : Irving Berlin, George Gershwin, Harold Arlen et Gus Kahn. Kahn a écrit à lui seul des dizaines de standards populaires que nous jouons encore aujourd’hui, notamment “Pretty Baby”, “I’ll See You in My Dreams”, “Ain’t We Got Fun” et “It Had to Be You”. Le groupe de compositeurs de Tin Pan Alley comprenait également de nombreux anciens vaudevillistes, dont Benny Davis (“Ukulele Moon” et “I’ll Fly to Hawaii”) et Harry Owens (“Sweet Leilani” et “The Hukilau Song”). Également célèbre chef d’orchestre, Owens a ensuite été directeur musical du Royal Hawaiian Hotel de Waikiki.

Pour tirer profit de l’engouement pour le uke hawaïen, Tin Pan Alley a publié une multitude de chansons aux titres exotiques et aux paroles conçues pour transmettre un sentiment d’aventure tropicale. Des airs comme “Silver Sands of Love (Naughty Hawaii)” (Yellen/Sanders, 1921) et “On the Shores of Waikiki” (Ott, 1931) évoquent des images de plages isolées, de palmiers qui se balancent et de couchers de soleil pittoresques. D’autres chansons cherchaient à inspirer des fantasmes romantiques avec des jeunes filles dansant le hula (“Hula Hula Dream Girl” (Kahn/Fiorito, 1924)) ou des garçons de plage jouant du ukulélé (“Aloha Honey Boy” (Carter/Smith, 1919)). Bien sûr, quoi de plus alléchant pour les fans de ukulélé que des partitions musicales dont le titre et l’image mettent en scène le ukulélé : “That Ukalele Band” (Edelheit, Smith, Vanderveer, 1916 ; notez l’orthographe peu orthodoxe), “Ukulele Blues” (Lapham, Singhi Breen, Kors, 1924), “Ukulele Lady” (Kahn/Whiting, 1925), “Ukulele Baby” (Meskill/Rose/Sherman/Bloom, 1925), “Oh How She Could Play a Ukulele” (Davis/Akst, 1926) et “Say It with a Ukulele” (Conrad, 1928).

Pour mieux vendre les fantaisies que promettaient leurs feuilles de chansons, les éditeurs de Tin Pan Alley ont engagé des artistes qui ont créé des couvertures de partitions attrayantes, qui présentaient généralement des thèmes hawaïens et des paysages d’îles paradisiaques. Parmi ces artistes talentueux figuraient Albert Barbelle (“Yaaka Hula Hickey Dula”, Goetz/Young/Wendling, 1916), Leland Morgan (“My Waikiki Ukulele Girl”, Glick/Smith, 1916) et les prolifiques frères William et Frederick Starmer. À eux deux, les frères Starmer ont produit plus d’une centaine de couvertures entre 1900 et 1940, dont “My Honolulu Ukulele Baby” (Johnson/Kailimai, 1916) “Mo-Na-Lu” (Breau, 1922) et “Under the Ukulele Tree” (Dixon/Henderson, 1926). À vrai dire, les magnifiques images créées par ces artistes étaient souvent plus inspirantes que les paroles des chansons elles-mêmes.

En parlant de paroles, la plupart des chansons de l’époque de la folie hawaïenne étaient écrites dans le style “hapa haole”. Traduites par “moitié étranger” ou “moitié blanc”, les chansons hapa haole combinent un mélange de mots hawaïens et anglais. Prenez, par exemple, le tube de 1933 de Cogswell/Harrison/Noble “My Little Grass Shack in Kealakekua, Hawaii”. Il comprend les paroles suivantes : “Je veux être avec tous les kanes (hommes) et wahines (femmes) que j’ai connus il y a longtemps” et “Je peux entendre les Hawaïens dire ‘Komo mai no kaua ika hale welakahao'”. Cette dernière phrase, traduite librement, signifie “bienvenue, restez un court moment, vivez une expérience chaude chez moi”. Les paroliers ont souvent pris des libertés avec la langue hawaïenne et ont même parfois inventé des mots, comme dans les chansons “Oh, How She Could Yacki Hacki Wicki Wacki Woo : (That’s Love in Honolu)” (Murphy/McCarron/Von Tilzer, 1916) et “Yaddie Kaddie Kiddie Kaddie Koo,” (Lewis/Young/Meyer, 1916). Comment savons-nous que certains de ces mots sont inventés ? Il n’y a pas de “C”, “D” ou “Y” dans l’alphabet hawaïen.

Musicalement, la plupart des chansons hapa haole n’étaient pas basées sur des mélodies hawaïennes traditionnelles, mais utilisaient plutôt les styles musicaux en vogue à l’époque, notamment le ragtime, le blues et le jazz. Pour adapter les mélodies d’un auteur-compositeur au ukulélé, Tin Pan Alley engageait les meilleurs arrangeurs, le meilleur étant May Singhi Breen, alias “The Original Ukulele Lady”. Breen était une excellente joueuse de ukulélé, compositrice et instructrice. Pour rendre les chansons plus faciles à jouer, elle a convaincu les éditeurs d’inclure de petits diagrammes d’accords de uke imprimés directement au-dessus des lignes de paroles. Un diagramme d’accord sur la première page de la chanson indique les hauteurs de cordes correctes, qui sont généralement en accord de ré : A D F# B. Pourquoi utiliser un accordage supérieur d’un cran à l’accordage C (G C E A) le plus courant aujourd’hui ? L’une des explications est que l’accordage en ré permettait aux ukulélés de jouer plus facilement avec les guitaristes jouant en mi ou en la. On dit également que la tension accrue des cordes rendait le son des ukulélés plus brillant. [For more on Breen see the Spring 2016 issue of Ukulele.]

Parmi les nombreux styles de chansons qu’elle publiait, Tin Pan Alley était particulièrement connue pour ses “novelty songs”. Les feuilles de musique présentaient généralement une couverture accrocheuse, un titre farfelu et des paroles colorées. Parmi les exemples mémorables, citons “Since Maggie Dooley Learned the Hooley Hooley” (Leslie/Kalmar/Meyer, 1916), “The More I See of Hawaii the Better I Like New York” (Kalmar/Gottler, 1917), “On My Ukulele (tra la la la la)” (Parish/Morris/Herscher, 1926) et “Princess Poo-Poo-Ly Has Plenty Pa-Pa-Ya” (Owens, 1940). Ma chanson préférée, “Crazy Words, Crazy Tune” (Yellen/Ager, 1927), a une reprise mettant en vedette un joueur de ukulélé frénétique et des paroles qui, je l’imagine, expriment ce que doivent ressentir les gens qui détestent la musique au ukulélé : “Il y a un type que j’aimerais tuer, s’il n’arrête pas, je le ferai, il a un ukulélé et une voix forte et stridente.”

Toutes les partitions de musique populaire ne venaient pas de Tin Pan Alley ou d’Honolulu ; des titres assortis étaient imprimés par des maisons d’édition dispersées dans toute l’Amérique, dans des villes comme Chicago, Philadelphie et San Francisco. Et comme l’engouement pour le ukulélé s’est répandu dans le monde entier, d’autres pays se sont mis de la partie. Les éditeurs britanniques ont produit leur part de feuilles de chansons d’influence hawaïenne, comme “Ukulele Dream Girl” (Keech, 1926), “Give Me a Ukulele (and a Ukulele Baby) and Leave the Rest to Me” (Brown/Williams, 1926), et “He Played His Ukulele as the Ship Went Down” (Le Clero, 1932). L’acteur comique, chanteur, auteur-compositeur et virtuose du banjolele britannique George Formby a joué dans de nombreux films anglais de la Seconde Guerre mondiale. L’un de ses airs les plus enjoués, “The Ukulele Man”, figurait à la fois dans le film Spare a Copper et dans une partition imprimée en 1941.

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Après la fin du premier grand engouement pour le ukulélé hawaïen pendant la Dépression, les éditeurs ont continué à imprimer des partitions inspirées de l’île jusque dans les années 1930. Bien que l’intérêt pour Hawaiiana ait décliné, de nombreuses chansons mémorables ont été écrites au cours de cette période, notamment : ” When Hilo Hattie Does the Hilo Hop ” (McDiarmid/Noble, 1936), ” Blue Hawaii ” (Robin/Rainger, 1937) et ” Lovely Hula Hands ” (Anderson, 1940).

Ironiquement, c’est la prolifération de phonographes abordables qui a contribué de manière significative à la disparition de l’édition musicale imprimée et de sa production autrefois prodigieuse de partitions pour ukulélé. C’est ironique car, dans les années 1920 et 1930, les ventes de phonographes et de disques 78 tours ont contribué à stimuler les ventes de partitions. En fait, les couvertures des partitions comportaient souvent la photo d’un chanteur populaire (Al Jolson, Bing Crosby, etc.) ou d’un groupe (Paul Whiteman et son orchestre, Jim and Bob, etc.) qui avait réalisé un enregistrement phonographique de la chanson. Mais lorsque le rock ‘n’ roll a envahi les ondes et les studios d’enregistrement dans les années 1950, les partitions musicales ont pratiquement disparu.

Malgré le déclin de l’industrie de l’édition, les partitions anciennes peuvent encore remplir leur fonction initiale aujourd’hui : nous apprendre à jouer des chansons que nous ne connaissons pas. La prochaine fois que vous passerez en revue une boîte de vieilles partitions moisies dans un vide-grenier ou un marché aux puces, sortez quelques-uns des titres les plus intéressants et vérifiez s’ils comportent des diagrammes d’accords pour ukulélé ; peut-être découvrirez-vous votre nouvel air préféré de l’époque de la folie du uke !

Lectures complémentaires sélectionnées : The Ukulele : A Visual History, par Jim Beloff ; Hulaland : L’âge d’or de la musique hawaïenne, par Jim Allen ; The Ukulele : A History, par Jim Tranquada et John King.

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