La naissance du ukulélé

0
(0)

Par Sandor Nagyszalanczy

“Quand les Hawaïens ont-ils inventé le ukulélé ?” m’a demandé une amie alors que je lui faisais visiter ma collection de plus de 430 ukulélés vintage.

La croyance selon laquelle Hawaii est la seule à revendiquer l’ukulélé – un instrument qui semble avoir grandi au fil des siècles dans une relative obscurité parmi les descendants des Polynésiens – est une idée fausse largement répandue, que j’ai souvent été obligé de réfuter. En fait, je lui ai dit que les premiers ukes ne remontent qu’au milieu des années 1880. Puis, faisant une pause pour l’effet, j’ai ajouté : “Et ils n’ont pas été inventés par les Hawaïens”. Avec l’air d’un enfant de six ans qui a appris que le Père Noël n’existe pas, mon amie confuse a froncé les sourcils et a reconsidéré les ukulélés accrochés à mon mur. Il est vrai que l’histoire du ukulélé commence sur une île, mais pas une île de la chaîne hawaïenne, ni de l’océan Pacifique, d’ailleurs. Madère, un petit bout de terre montagneux situé dans l’Atlantique au sud-ouest du Portugal, à environ 350 milles des côtes de l’Afrique du Nord, est le véritable lieu de naissance de ce cher ukulélé.

Un peu comme les îles Hawaï, Madère a un climat tropical et fait partie d’un archipel volcanique. Cette île très boisée (Madère signifie “bois” en portugais) possédait autrefois une industrie du bois florissante et une longue tradition de fabrication de meubles. Mais elle est probablement plus connue pour le vin de Madère, une boisson fortifiée ressemblant à du sherry, qui est devenue populaire parce qu’elle ne s’abîmait pas pendant les longs voyages en mer. La culture du raisin et la fabrication du vin sont une industrie de base dans la région depuis le XVIe siècle.

Il y a deux siècles, Madère était également un lieu touristique populaire pour les visiteurs européens, attirés par ses paysages pittoresques et sa flore exotique. Les visiteurs étaient souvent divertis par la musique jouée dans les rues de Funchal, la ville portuaire animée de l’île. Comme il n’y avait pas de fenêtres encastrées sur les maisons dans ce climat chaud, il devait être difficile de ne pas entendre des airs de musique, de jour comme de nuit. Les musiciens locaux jouaient des valses, des mazurkas et des airs folkloriques à la guitare espagnole et à un petit instrument à quatre cordes ressemblant à une guitare, appelé machête (prononcé “ma-CHET”), également connu sous le nom de braguinha ou de “machéte de Braga”, d’après la ville du nord du Portugal d’où il est originaire.

UMalheureusement, au milieu des années 1800, Madère n’était plus un endroit où il faisait bon vivre. La pauvreté, la famine et une série de catastrophes naturelles qui ont entraîné l’effondrement de l’industrie vinicole ont fait de l’île un endroit où il valait mieux fuir que s’installer. Des dizaines de Madériens sans emploi ont cherché à quitter leur patrie surpeuplée pour se lancer dans une nouvelle vie ailleurs. Il se trouve que pendant que les choses allaient mal à Madère, la vie était florissante à l’autre bout du monde, dans les îles Sandwich – comme on appelait communément les îles hawaïennes à l’époque – où l’industrie sucrière était en plein essor.

En 1874, les planteurs hawaïens ont expédié 25 tonnes de sucre sur le seul continent. Mais il y avait un problème : après des décennies de colonisation européenne et d’introduction de maladies, la population autochtone était en déclin et il n’y avait pas assez de travailleurs pour les plantations et les usines. Le désespoir a conduit les planteurs à rechercher de la main-d’œuvre dans le monde entier, une recherche qui a fini par atteindre les îles portugaises. Les fonctionnaires de Madère n’ont eu aucun mal à trouver des hommes et des femmes prêts à signer des contrats de trois ans pour travailler dans les champs. En plus d’un salaire de 6 à 10 dollars par mois, les émigrants sous contrat recevaient le gîte et le couvert, ainsi qu’un billet d’avion pour leur nouvelle terre promise du Pacifique.

Du magasin Ukulele : The Ukulele – A Visual History retrace l’évolution du ukulélé avec une fantaisie colorée. Rencontrez certains des plus grands joueurs de ukulélé du monde à travers des profils, des photos et plus encore, avec des photos en couleur montrant plus de 100 ukes exquis et uniques, des illustrations de catalogues vintage et des publicités pleines d’esprit qui capturent l’engouement des années 1920 et 1930.


Parmi les plus de 25 000 Madériens qui sont arrivés à Hawaï à la fin des années 1800, il y avait trois menuisiers de Funchal : Manuel Nunes, 40 ans, Augusto Dias, 37 ans, et Jose do Espirito Santo, 28 ans. Accompagnés de leurs familles, les hommes montent à bord du SS Ravenscrag, un clipper britannique de 220 pieds de long, et s’embarquent pour un voyage océanique ardu de quatre mois et de 12 000 miles vers Oahu. Ils étaient loin de se douter que cette nouvelle aventure ne leur apporterait pas seulement la prospérité, mais conduirait à la création d’un nouvel instrument.

Manuel Nunes, menuisier madérien et l’un des pionniers du ukulélé hawaïen.

Tes immigrants pauvres et fatigués par la mer sont finalement arrivés dans le port d’Honolulu par un samedi tranquille d’août 1879. À peine avaient-ils accosté que l’un des passagers, un musicien accompli nommé Joao Fernandes, se lança dans une joyeuse chanson et une danse pour célébrer l’arrivée du navire. Fernandes, un musicien talentueux qui pouvait débiter n’importe quelle chanson qu’il n’avait entendue qu’une fois, s’est produit sur une machête empruntée à un autre passager. Il avait également diverti les passagers pendant le long voyage en mer, en pinçant la mélodie de chaque chanson tout en grattant les accords. Apparemment, il n’était pas le seul à savoir jouer de cet instrument. Quelques semaines seulement après l’arrivée du Ravenscrag, l’article suivant a été publié dans la Hawaiian Gazette le 3 septembre 1879 : “…Les Madériens récemment arrivés ici ont enchanté les gens avec des concerts de rue tous les soirs. Le site [m]usiciens sont de fins interprètes sur leurs étranges instruments, qui sont une sorte de croisement entre une guitare et un banjo, mais qui produisent une musique très douce entre les mains des ménestrels portugais. “

Nunes, Dias et Santo sont allés travailler dans des plantations de sucre à Hawaii, Maui et Kauai. Après avoir rempli leurs obligations contractuelles, ils se dirigent tous les trois vers Honolulu, la capitale du royaume et le centre du commerce, avec l’ambition de retourner à leurs anciennes professions dans le domaine du bois. Heureusement pour eux, Honolulu avait un commerce de meubles florissant à l’époque, avec plus d’une douzaine d’entreprises locales de menuiserie. Nunes et Santo ont trouvé des emplois dans le plus grand magasin de meubles d’Hawaï, le Pioneer Furniture House. Dias a créé son propre petit atelier de menuiserie en 1884, en s’installant dans le quartier miteux et miteux de Chinatown à Honolulu. Il fabriquait non seulement des meubles, mais aussi des instruments de musique.

En moins d’un an, Nunes avait ouvert son propre atelier à trois pâtés de maisons de là et Diaz et Nunes faisaient tous deux de la publicité pour leurs entreprises dans les journaux locaux. Dias se décrit comme un “fabricant de guitares, de machêtes et de tous les instruments à cordes”. Nunes annonçait son entreprise comme un “atelier d’ébénisterie d’instruments à cordes, guitares et machêtes”. Santo ne tarde pas à faire de même et ouvre sa boutique à quelques pas de celle de Nunes.

Une machette fabriquée sur l’île de Madère par Octavianno Joao Nunes da Paixao (1812-1874), l’un des luthiers les plus accomplis de Madère.

En plus de la fabrication d’instruments, tous trois gagnaient leur vie en revendant des instruments fabriqués dans le commerce, en effectuant des réparations, en vendant des cordes, etc. Dias donnait même des leçons de musique.

Comment ces trois simples menuisiers madériens sont-ils soudainement devenus des luthiers ? On ne sait pas si l’un d’entre eux avait déjà construit un instrument avant de venir à Hawaï. Selon certaines spéculations (mais sans preuve), Nunes aurait été apparenté à Octavianno Joao Nunes da Paixao (1812-1874), l’un des luthiers les plus accomplis de Madère. L’explication la plus probable est que Nunes, Dias et Santo ont commencé à fabriquer des instruments tout en continuant à travailler le bois, probablement comme activité secondaire pour gagner de l’argent. Malgré leur manque de formation en lutherie, la qualité des instruments qu’ils ont construits montre clairement que ces Madériens savaient ce qu’ils faisaient.

Ta première mention imprimée d’un instrument clairement identifié comme un ukulélé est apparue dix ans seulement après l’arrivée du Ravenscrag à Oahu. Qui a donc construit le premier ukulélé ? La réponse honnête est que personne ne le sait vraiment ! Les trois ébénistes ont construit des machêtes qui ressemblaient beaucoup à des ukulélés, et Santo a annoncé qu’il pouvait “fabriquer des guitares de toutes tailles“. Nunes prétendait avoir inventé le ukulélé, l’annonçant hardiment dans les journaux et sur les étiquettes de ses instruments.

Quel que soit le rôle joué par Nunes, Dias ou Santo dans la création de l’ukulélé, il est plus que probable que les premiers vrais ukulélés étaient des instruments hybrides : un mélange de la machête et d’un autre petit instrument portugais, le rajão à cinq cordes (prononcé rah-ZHOW). La petite taille et le contour du corps de la machête, ainsi que sa touche à 17 frettes, ont servi de base à la forme et à la configuration générales des ukulélés. Mais l’accordage D-G-B-D de la machête n’était pas utilisé. Au lieu de cela, le ukulélé utilisait l’accord des quatre cordes supérieures du rajão : G-C-E-A, moins la cinquième corde (un ré grave).

Pourquoi utiliser cet accordage ?

“Quand et pourquoi [the tuning] a été changé en my-dog-has-fleas est l’un de ces petits mystères qui mène toujours à plus de questions que de réponses “, a écrit feu le grand historien de la musique John King dans son livre de 2012 The Ukulele : A History (University of Hawaii Press). Un autre élément important qui distingue les ukulélés hawaïens de leurs frères portugais est le matériau avec lequel ils sont fabriqués. Machétes et rajãos sont généralement construits avec des tables en épicéa et des corps en genévrier et autres bois légers. La quasi-totalité des premiers ukulélés étaient entièrement fabriqués en koa, un bois brun miel doré prisé par les Hawaïens et traditionnellement utilisé pour la fabrication de meubles et de toutes sortes de produits de qualité. Les ukulélés, tels que celui fabriqué par Jose do Espirito Santo, étaient, dans l’ensemble, fabriqués à partir de koa très ouvragé et présentaient souvent les mêmes types de décorations ornementales que les machêtes. Leur table et leur corps sont si fins que ces ukulélés sont incroyablement légers et produisent beaucoup de son pour leur taille réduite.

Le fait d’avoir un nom unique est un autre élément qui aide à distinguer les premiers ukulélés des autres instruments, mais la façon exacte dont l’uke a obtenu son nom est un autre mystère. Il existe de nombreuses histoires, mais voici une explication raisonnable : Le mot “ukulélé” existait déjà à Hawaï avant que l’instrument n’existe. Un dictionnaire de 1865 définit le mot comme “une puce de chat”, un parasite qui avait trouvé son chemin vers les îles des décennies plus tôt. Vers 1900, le romancier Jack London a écrit que le ukulélé était “le mot hawaïen pour ‘puce sauteuse’, car c’est aussi un certain instrument de musique qui peut être comparé à une jeune guitare”.

Six ans plus tard, le joueur de ukulélé et professeur virtuose Ernest Kaai a écrit dans son livre d’instructions sur le ukulélé que “les Hawaïens ont une façon de jouer sur toutes les cordes… d’où le nom ukulélé”.

Quelle que soit l’étymologie exacte du mot, l’attrait pour l’instrument s’est rapidement répandu, grâce, en partie, à l’un de ses premiers champions : David Kalakaua, le dernier roi d’Hawaï. Kalakaua, sa reine Emma et la future reine Lili’uokalani (qui a composé “Aloha Oe”, le plus sacré des chants hawaïens) étaient tous des musiciens accomplis et des mécènes. Leur soutien et leur promotion de l’ukulélé ont encouragé d’autres Hawaïens à se mettre à cet instrument et à développer leur propre musique et leurs propres styles. En plus de mettre en vedette le ukulélé lors d’événements royaux, Kalakaua a appris à jouer du uke lui-même et a souvent inclus des performances de ukulélé dans ses propres rassemblements informels.

David Kalakaua, dernier roi d’Hawaï et premier champion du ukulélé.

‘”Nous allions au bungalow du roi”, a déclaré le musicien Joao Fernandes au magazine Paradise of the Pacific en 1922, racontant les fêtes de Kalakaua. “Beaucoup de gens venaient. Beaucoup de kanakas (Hawaïens de souche). Beaucoup de musique, beaucoup de hula, beaucoup de kaukau”. [slang for “food”]beaucoup de boisson. Tout le temps beaucoup boire. Et le Roi Kalakaua, il paye pour tout!”

Clairement, le Roi David a gagné le surnom par lequel il est encore célébré aujourd’hui : “Le joyeux monarque”. Alors qu’une nouvelle génération de fabricants de ukulélés hawaïens s’installait, dont Jonas Kumulae, qui allait attirer l’attention des continentaux sur le uke lors de l’exposition internationale Pan Pacific de San Francisco en 1915 et déclencher la première folie du uke au monde, les luthiers d’origine sombraient lentement dans l’oubli. En 1900, Santo avait fermé son atelier, mais il continua à travailler à domicile pendant quelques années encore avant de mourir. Dias a perdu son atelier dans un incendie dévastateur qui a détruit une grande partie du quartier chinois d’Honolulu la même année. Nunes, le luthier le plus prolifique des trois, a continué à fabriquer des instruments pendant de nombreuses années. Il enseigna l’art de la fabrication des ukulélés à de nombreux artisans, dont son fils Leonardo, qui dirigea l’usine Nunes à Los Angeles jusqu’en 1930. Un autre apprenti de Manuel, Samuel Kamaka, a ouvert son propre atelier en 1916.

Aujourd’hui, près de 100 ans plus tard, le Kamaka Ukulele and Guitar Works sur South Street à Honolulu perpétue l’héritage de trois émigrants portugais qui ont changé à jamais la musique hawaïenne et offert au monde le cadeau de la “puce sautante”.

Sandor Nagyszalanczy est un collectionneur passionné de ukulélé et un expert en menuiserie résidant à Santa Cruz, en Californie.

Cet article est initialement paru dans le numéro d’automne 2014 du magazine Ukulele.


Téléchargez notre guide GRATUIT pour sortir de la page et entrer dans la chanson afin de passer plus de temps à jouer et à s’amuser au ukulélé, et moins de temps à essayer de suivre les partitions.


Vous avez besoin de quelques accords pour commencer à jouer vos chansons préférées ? Téléchargez notre tableau d’accords de ukulélé GRATUIT !


Si le grattage ne vous vient pas naturellement, n’ayez crainte ! Ce téléchargement GRATUIT de la leçon Strumming 101 est destiné à tous ceux qui ont besoin de conseils solides pour les grooves rythmiques courants.

How useful was this post?

Click on a star to rate it!

Average rating 0 / 5. Vote count: 0

No votes so far! Be the first to rate this post.

As you found this post useful...

Follow us on social media!

Laisser un commentaire