La naissance de la chemise Aloha

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Extrait du numéro de printemps 2017 de Ukulele | PAR DALE HOPE

Qui est à l’origine de la chemise aloha ? C’est un sujet qui revient fréquemment parmi les amoureux de tout ce qui est hawaïen, et comme la plupart des inventions populaires, elle est revendiquée par de nombreux pères et mères.

Une version de l’origine de la chemise provient d’une personne âgée d’Hawaï, Margaret Young. Ses souvenirs ont été éveillés par le livre coloré de Tommy Steele, The Hawaiian Shirt, lors de sa première publication en 1984, et elle a écrit au rédacteur en chef du Honolulu Star-Bulletin pour lui faire part de ses souvenirs. Selon Mme Young, son camarade de classe, Gordon Young (aucun lien de parenté), a mis au point une chemise pré-aloha au début des années 1920. La couturière de sa mère lui a confectionné des chemises à partir du tissu de coton yukata utilisé par les femmes japonaises pour les kimonos de travail. Fabriquées dans un tissu de faible largeur, les chemises de Gordon Young arboraient généralement un bambou bleu ou noir ou un motif géométrique sur un fond blanc. Young a d’abord popularisé sa chemise d’un nouveau style à l’université d’Hawaï ; plus tard, en 1926, il a apporté un stock important de ces vêtements à l’université de Washington, créant ainsi un véritable “sujet de conversation”, écrit Margaret Young.

À gauche, l’un des imprimés les plus classiques, le “Pareau à ananas” de la ligne Duke Kahanamoku. À droite, Hale Hawaii a touché tous les boutons de l’île avec Diamond Head, des canoës, des guitares et des fleurs d’hibiscus.

D’autres versions de l’origine de la chemise aloha décrivent cette création de mode comme le résultat heureux de la collision d’influences culturelles du Japon, d’Hawaï et du continent. Les partisans de ce point de vue citent la première publicité pour une “chemise aloha” parue en juin 1935 dans l’Honolulu Advertiser. La personne à l’origine de l’annonce était un petit tailleur d’Honolulu nommé Musa-Shiya Shoten dans le centre-ville d’Honolulu. Les chemises présentées dans l’annonce étaient bien coupées, d’un beau design, “prêtes à l’emploi ou faites sur commande à partir de 95 cents”. Plus tard, Musa-Shiya a placé une autre petite annonce dans le journal qui disait : “Spécial pour les touristes ! Chemises Aloha faites sur commande ou prêtes à l’emploi”.

Hollywood, ville des créateurs de style encore aujourd’hui, a joué un rôle crucial dans la popularisation de la chemise aloha dans les années 1930. Dolores Miyamoto, épouse et partenaire de travail du tailleur Koichiro Miyamoto (alias Musa-Shiya le fabricant de chemises), se souvient avoir confectionné des chemises pour la plus grande star du box-office de la décennie, Shirley Temple. Elle se souvient également de l’acteur le plus respecté de la décennie, John Barrymore, qui est entré dans le magasin, a montré du doigt un tissu crêpe Kabe japonais original et a commandé une chemise personnalisée dans cette matière. Jusqu’à ce moment-là, les Musashiya n’avaient pas fabriqué de chemise imprimée. Des années plus tard, Dolores a déclaré : “Elle avait fait la première chemise aloha, mais ce n’était pas grave”.

L’une des histoires les plus connues sur les débuts de la chemise aloha concerne la famille Chun et King-Smith Clothiers. Dans une interview réalisée en 1964, Ellery Chun se souvient que les garçons locaux portaient des chemises décontractées en challis japonais (un tissu tissé) et que les garçons philippins locaux portaient des hauts de chemise aux couleurs éclatantes, appelés chemises Bayau. Il se souvient qu’un tailleur lui avait confectionné ses premières chemises imprimées dans un tissu de kimono japonais brillant et criard en 1932 ou 1933. De nombreux plagistes hawaïens se rendaient également chez des tailleurs avec des visiteurs pour se faire confectionner des chemises sur mesure, et c’est Ellery qui eut l’idée d’avoir des chemises prêtes à l’emploi en stock dans le magasin de son père, King-Smith Clothiers. Dans une vitrine, il a placé un petit panneau, “Chemises hawaïennes”. Ellery est le premier à déposer les marques “Aloha Sportswear” et “Aloha Shirt” en 1936 et 1937.

La sœur d’Ellery était l’une des premières artistes textiles à avoir créé des vêtements hawaïens. Elle a transformé les impressions de sa première croisière sur le continent à bord du paquebot Matson Malolo en l’un de ses premiers modèles de chemises tropicales – les croquis des poissons volants qu’elle a vus depuis le navire ont fini sur le patron de l’une des chemises Aloha produites par King-Smith.

T.H. Ho, qui a débuté en fabriquant des chaussures et des chemises palaka à carreaux pour les travailleurs des plantations, est également considéré comme l’un des premiers fabricants de chemises aloha avec sa marque Surfriders Sportswear. Le magasin de détail de style insulaire de la société, situé au milieu de Waikiki, vendait un grand nombre des élégantes chemises qui sont aujourd’hui chéries par les collectionneurs. Rube Hauseman est une autre personne qui prétend être à l’origine de la chemise aloha.

Il a commencé à fabriquer des chemises en 1935, en les confiant à Wong’s Products dans le quartier de Kalihi à Honolulu. Il achetait à Musashiya des crêpes, des batiks et de la soie Fuji dans des motifs aux couleurs vives. Rube était ami avec de nombreux garçons de plage, dont les légendaires Panama Dave, Colgate et William “Chick” Daniels. Rube se souvient qu’après avoir surfé, lui et ses amis allaient manger de la nourriture japonaise à Waikiki, puis se rendaient dans leurs repaires du centre-ville d’Honolulu, comme le Rathskellar Bar, un endroit populaire tant pour les habitants que pour les célébrités de passage comme Bing Crosby et d’autres musiciens célèbres de l’époque. Rube donnait aux garçons de la plage les chemises les plus sauvages et les plus vives qu’ils devaient porter au Rathskellar.

À gauche, les ukulélés abondent sur cette chemise délavée de Canoes Sportswear.
À droite, inspiré par les surfeurs de grandes vagues, Dave Rochlen a conçu “Big Surf” pour la marque Surf Line en 1966.

Le soutien de cette histoire d’origine est apparu dans un article du Star-Bulletin de janvier 1953, “Men and Money at Work-Hawaii’s Multi-Million Dollar Garment Industry”. L’article indique : “On dit qu’un bar ou un salon de bière a influencé l’industrie. La chemise la plus communément appelée chemise Aloha s’est d’abord appelée chemise Rathskellar, selon une version intrigante.”

En 1936, l’East India Store de Watamull a demandé à Elsie Das de créer 15 impressions hawaïennes originales. Elles ont été imprimées sur de la soie brute pour le marché de l’ameublement et, plus tard, pour les chemises aloha. Peu de temps après, Elsie et d’autres ont commencé à créer leurs propres motifs, en substituant des images graphiques fraîches à ce qui était traditionnellement des motifs et des imprimés de style japonais sur des tissus importés. Le Diamond Head d’Honolulu a été remplacé par le Mont Fuji, les pins japonais par des cocotiers. Les bambous, les grues, les tigres et les sanctuaires des imprimés orientaux ont disparu au profit de huttes de chaume, de scènes océaniques, de surfeurs, de canoës sur les vagues, de poissons tropicaux et de fleurs indigènes.

Toujours en 1936, Nat Norfleet et George Brangier ont ouvert leur premier bureau et leur première usine pour leur marque, Branfleet, au 1704 North King Street, juste à côté de l’un des pionniers de la fabrication de vêtements, Wong Products. En 1937, ils fabriquaient des vêtements de sport sous les noms de “Kahala” et “Kahanamoku”. Ils avaient un accord avec Duke Kahanamoku pour fabriquer des vêtements portant son nom sur l’étiquette qui disait : “Conçu par Duke Kahanamoku, champion du monde de natation, fabriqué dans les îles hawaïennes”. En 1939, les chemises Kahala étaient vendues dans les grands magasins et les boutiques les plus raffinés du continent et d’Honolulu. Les imprimés les plus populaires, dont beaucoup avaient été créés par la styliste de Branfleet, Betty Gregory, comprenaient l’imprimé “Dictionnaire hawaïen” avec des traductions anglaises de mots hawaïens, un “imprimé authentique de tapa samoan”, un motif hula représentant la gourde à plumes et les bâtons de bambou élancés utilisés par les danseurs, un motif bleuet et un “motif aloha” utilisant des motifs insulaires tels que la tour Aloha et les hibiscus. D’autres chemises Kahala portaient des noms tels que “Go for Broke”, “The Dumb Fish” et “Red Opu”.

À gauche, cette scène idyllique a été créée et imprimée à la main au Japon, puis transformée en chemise par Hale Hawaii. À droite, l’artiste Nancy Hogan a peint plusieurs boissons préparées par un barman de l’Outrigger Canoe Club pour “Okole Maluna” de Kahala Sportswear.

En 1959, les 85 machines de Kahala généraient un million de dollars par an de ventes aux détaillants du monde entier, parmi lesquels les Galeries Lafayette en France et B. Altman sur le continent. Kahala est connue pour ses imprimés en coton subtils et de bon goût. En 1961, l’entreprise présente une nouvelle ligne Duke Kahanamoku.

Dans un article du Honolulu Advertiser, Nat Norfleet est cité à propos de leurs débuts dans l’industrie : “Nous avons commencé comme presque tout le monde dans le secteur, non pas avec une paire de lacets, mais avec un seul entre nous. Red McQueen, un journaliste, avait rapporté des chemises en tissu de kimono en soie des Jeux olympiques de 1932 au Japon. Nous les avons copiés pour produire nos premières chemises aloha. Elles étaient absolument horribles, mais Elmer Lee avait un stand devant l’ancien Outrigger Canoe Club où il vendait du lait de coco et du jus d’ananas, et il vendait nos effrayantes chemises”.

En 1948, à l’âge de 26 ans, Alfred Shaheen a ouvert une minuscule entreprise de fabrication de chemises aloha avec seulement quatre couturières qui avaient été formées par sa mère, une couturière sur mesure. Shaheen a suivi les exemples de réussite d’entreprises beaucoup plus grandes comme Kamehameha et Kahala en important des textiles et en les faisant couper et coudre dans son usine locale.

Au bout de quelques années, Shaheen s’est rendu compte que pour obtenir un avantage concurrentiel, il devait contrôler ses produits à la pièce. Il crée une filiale, Surf ‘n Sand Hand Prints, dans une hutte Quonset louée sur Hornet Street, près du futur site de l’aéroport international d’Honolulu. Il y a eu des années d’expérimentation et d’évolution dans cette usine originale. En 1952, ils pouvaient produire 60 000 mètres de matériel imprimé par mois dans une installation moderne de 23 000 pieds carrés plus proche de Waikiki.

Shaheen a également créé un département artistique interne dirigé par Tony Walker, qui codirigeait les artistes Bob Sato et Louise Chun. Ils pouvaient prendre une idée et la convertir en un vêtement fini saisissant en l’espace de quelques semaines. Ils vendaient des chemises, des vêtements de sport, des tenues de soirée et des tissus imprimés à 3 600 points de vente sur le continent, dont de grandes chaînes comme Bullock’s et Robinson’s. Les magasins de Londres, de France, de Hong Kong et d’Europe de l’Est étaient également présents. Des magasins à Londres, en France, à Hong Kong, à Tahiti, à Samoa, à Cuba, à Porto Rico et dans les îles Vierges proposent également les produits de Shaheen. Aucun fabricant local n’inspirait plus de respect qu’Alfred Shaheen, un homme qui a construit l’entreprise de confection la plus autosuffisante qu’Hawaii ait jamais connue.

Comme c’est le cas pour la plupart des bonnes choses, la chemise est rapidement passée de la province de quelques entrepreneurs à celle d’un produit fabriqué en usine. À la fin des années 1930, des usines de confection ont ouvert leurs portes sur le territoire d’Hawaï, alors sous tutelle, et ont commencé à produire des chemises aloha à la chaîne pour un nombre croissant de marques et de labels.

Boutons de noix de coco, leis stylisés, danseuses de hula et ukulélés de l’Hawaï d’avant l’indépendance.

Peu importe qui est finalement reconnu comme le “véritable créateur de la chemise aloha”, l’attrait universel de ce vêtement ne fait aucun doute. Parée de motifs insulaires romantiques et d’images tropicales, cette tenue décontractée reflète la rencontre du porteur avec un paradis tropical à la fois rêveur et plein d’entrain. Aujourd’hui, comme dans les années 1930, les chemises aloha sont portées après une journée à la plage de Waikiki ou lors d’une soirée luau au clair de lune. Et elles sont ramenées aux États-Unis comme un souvenir précieux des expériences insulaires insouciantes. La contribution la plus connue de l’Hawaii moderne à la mode continue de donner de l’élan et de la couleur aux normes contemporaines de l’habillement décontracté, à la fois à Hawaii et bien au-delà de ses côtes.

Dale Hope est l’auteur de The Aloha Shirt : Spirit of the Islands, publié pour la première fois en 2000, avec une édition révisée publiée en 2016.

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