La journaliste rock Sylvie Simmons se transforme en troubadour du uke

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PAR WHITNEY PHANEUF

Portant une tasse de thé à sa bouche, Sylvie Simmons s’arrête et sourit au milieu d’une histoire racontant comment Lars Ulrich, le batteur de Metallica, traînait dans son appartement de Laurel Canyon “comme un petit chiot doberman” – avant que le groupe de métal ne devienne célèbre. Elle pose sa tasse, trop excitée pour prendre une gorgée.

“Metallica sont des joueurs de ukulélé ! Je les ai démasqués – ouais”, s’exclame Simmons en chantant le “ouais” avec une joie débridée.

“Leur producteur Bob Rock vit à Hawaii, et il leur a envoyé tous les ukulélés. Je faisais une interview avec James [Hetfield] et je lui ai dit que je pouvais jouer ‘Stairway to Heaven’ sur le uke, et James a dit : ‘Quoi ? Tu veux bien me montrer ?”

Simmons, journaliste et auteur de rock réputé, connu pour sa biographie de Leonard Cohen, I’m Your Man, qui fait autorité, sait mieux que quiconque qu’il ne faut pas enterrer la piste. Après presque quatre décennies passées à écrire sur la musique des autres, elle a récemment sorti son premier album, Sylvie. “Première loi du journalisme musical : Ne pas faire d’album. Et par-dessus le marché, je joue du ukulélé”, plaisante Mme Simmons.

Trouver sa voix

La transition entre les coulisses et les projecteurs n’a pas été facile pour Simmons. Bien qu’elle joue tranquillement de la musique depuis son adolescence, elle ne s’est jamais sentie à l’aise sur scène et n’a pas trouvé sa voix en tant qu’auteur-compositeur avant de prendre le ukulélé il y a huit ans. Dans ses petites mains, l’instrument le plus joyeux du monde semble vulnérable, légèrement blessé et plein d’une intimité étonnante.

Ainsi, alors que Simmons est toujours plus à l’aise pour parler de ses sujets journalistiques – interrompant sa propre histoire pour révéler que Cohen et Robert Plant jouent tous deux du ukulélé – elle m’emmène à travers son enfance à Londres jusqu’à sa vie actuelle à San Francisco, où nous sommes assis dans son salon ensoleillé, entourés d’un piano, d’un banjo et de son ukulélé Oscar Schmidt adoré.

Des boucles dans les cheveux et des claquettes aux pieds, Simmons a commencé à chanter et à danser avec une troupe locale à Londres lorsqu’elle avait six ans. Au début de son adolescence, elle jouait du piano, de la clarinette et de la guitare. Elle dit avoir écrit à la guitare des “chansons affreuses et exagérées en accords mineurs”, mais ne les a jamais partagées avec quiconque. Elle jouait occasionnellement avec les garçons et a même incité un groupe à faire d’elle sa chanteuse principale.

“J’avais déjà joué avec eux en tant que guitariste rythmique, mais quand je suis montée sur scène avec cette énorme foule de sept personnes – tous des hommes portant des pulls odorants, parce qu’il pleuvait, et c’était l’Angleterre, et la laine sent le vieux mouton quand elle est mouillée, et ils étaient là, debout, avec leurs boissons, à me regarder – j’étais pétrifiée”, se souvient Simmons.

“J’avais l’impression d’être sur le point de sauter à l’élastique ou quelque chose comme ça. C’était la chose la plus effrayante que je pouvais imaginer. Et j’ai chanté une chanson de Joni Mitchell. J’ai couru hors de la scène, à peu près. Et c’est tout. Je pense que j’avais 16 ou 17 ans.”

Après cette expérience, Simmons a décidé d’écrire sur la musique plutôt que de l’interpréter, obtenant un concert à la sortie du lycée pour couvrir la musique pop pour un magazine de filles tout en essayant de percer dans les magazines de rock.

“Le seul inconvénient, c’est que pour être journaliste musical en Angleterre, il faut avoir un pénis”, plaisante Simmons. Mais sa lutte n’a pas duré longtemps. En 1977, Simmons a fait un voyage à Los Angeles et n’a jamais regardé en arrière. “Pratiquement à la seconde où je suis arrivée, j’étais une journaliste rock et je recevais des missions.”

Sounds, un hebdomadaire musical britannique aujourd’hui disparu, fait de Simmons sa correspondante aux États-Unis. Elle écrit un article de couverture sur Steely Dan, part sur la route avec Black Sabbath et s’impose comme l’une des rares femmes à écrire sur le rock. “Il n’y avait pas beaucoup de journalistes musicaux, et les gens n’exigeaient pas grand-chose d’eux. Le plus souvent, la seule exigence était que vous puissiez vous tenir debout après avoir bu et pris des drogues. C’était une époque magique.”

Au début des années 80, Simmons se retrouve à l’épicentre de la nouvelle vague de métal. Écrivant également pour le magazine britannique de hard-rock Kerrang !, Simmons fait découvrir à un public international les sons de Guns N’ Roses et de Mötley Crüe. Pendant son temps libre, elle continue à jouer de la guitare et du piano, mais l’écriture de chansons ne lui plaît pas. “De temps en temps, je pouvais écrire une autre chanson surchargée, et elle était pire que la précédente”, explique Simmons. “La musique était toujours là, mais la plupart du temps, elle était secrète. Je ne voulais pas que ce soit public. Je n’aimais pas monter sur scène. . . . J’étais terrifié.”

Simmons se concentre sur l’écriture de la musique des autres, retournant à Londres en 1984 puis s’installant en France, où elle publie en 2001 sa première biographie d’artiste, Serge Gainsbourg : A Fistful of Gitanes. La même année, elle écrit une biographie de Neil Young pour le magazine Mojo, où elle est toujours rédactrice en chef. En 2003, elle a passé une semaine avec Johnny Cash peu avant sa mort et a rédigé les notes de pochette de son coffret posthume Unearthed.

En 2004, Simmons a atterri à San Francisco alors que la plupart de ses affaires étaient encore stockées en Angleterre. Elle a acheté un banjo chez un prêteur sur gages dans son quartier de Mission District et a joué des chansons de Jackson Browne et des Kinks dessus, jusqu’à ce que les voisins se plaignent. Le destin a voulu qu’elle croise le chemin d’un ukulélé, “à la grande joie des voisins”, ajoute-t-elle.

Le coup de foudre

Une nuit, un homme que Simmons fréquentait a laissé son ukulélé Kamaka chez elle. Elle l’a ramassé, et ce fut l’amour au premier grattement. “Je me suis dit : “Je vais faire des formes de guitare dessus. J’ai fait une forme de ré et je me suis dit : “C’est un accord… mais ça ne sonne pas comme un ré”. Quand je l’ai revu, j’avais écrit “Pennies from Heaven” et je me suis dit : “Il va être très impressionné. Au lieu de ça, il m’a fait une grimace et m’a dit : “Tu as menti, tu as dit que tu ne savais pas jouer. Il a pris son uke et il est parti. Mais il est revenu avec un Oscar Schmidt et me l’a donné. C’était donc ma première sorte de chagrin d’amour pour le ukulélé.”

La relation n’a pas duré, mais l’engouement de Simmons pour le ukulélé s’est épanoui. Elle se rendit bientôt à Santa Cruz pour participer au club de ukulélé d’Andy Andrews, où elle trouva le courage de se produire lors d’une soirée de micro ouvert. “Ils ont un truc selon lequel si vous êtes un débutant, vous êtes garanti d’une ovation.” Ce soir-là, elle a joué “Pennies from Heaven”, mais a ensuite rapidement commencé à écrire ses propres chansons. “C’était un peu un choc pour moi”, se souvient Simmons. “Je me suis dit : ‘D’où viennent-elles ?’. Quand vous êtes journaliste, si vous parlez aux gens de chansons, ils vous diront souvent : “Je ne les écris pas, je les canalise. Tous les journalistes roulent les yeux, y compris moi. Mais ça arrive vraiment !”

La deuxième chanson que Simmons a écrite, “You Are in My Arms”, s’est retrouvée sur son premier album, et d’autres chansons ont jailli d’elle. “Toutes les chansons parlent d’amour et de l’impossibilité de s’accrocher à quelque chose”, dit Simmons. “[The uke] est poussé contre votre cœur, et d’une certaine manière, cette résonance a une intimité. Les chansons sont nées de cela, de la modestie et de la douceur du uke. “

Simmons a fait appel à des amis musiciens pour l’aider à enregistrer des démos, qu’elle a finalement partagées en 2008 avec Howe Gelb, auteur-compositeur-interprète et producteur d’alt-country, qu’elle avait interviewé pour le Guardian quelques années auparavant. Gelb voulait produire son album, mais Simmons avait d’autres plans.

Simmons était captivée par Leonard Cohen depuis son adolescence. “Quand je l’ai entendu chanter ‘Sisters of Mercy’, j’ai été ramassée et plaquée contre le mur. Cette autorité et cette intimité dans la voix, je me suis dit que ce type savait quelque chose.” Simmons a interviewé l’auteur-compositeur-interprète canadien au milieu du siècle dernier.90s pour Mojo – une interview qui a duré trois jours entiers – et a lu ses autres biographies. En Cohen, qui a publié deux romans et des dizaines de recueils de poésie, elle a trouvé un sujet qui n’a jamais choisi entre la musique et l’écriture.

“Le problème [with those Cohen books] c’est qu’ils ne l’ont pas pris comme un homme à part entière”, explique Simmons. “Ils l’ont pris soit comme un poète/romancier qui faisait un peu de musique, soit comme un musicien qui faisait de la poésie et des romans.”

Elle a passé les trois années suivantes à travailler sur sa biographie de Cohen, voyageant à travers le monde pour interviewer plus de 100 sources, Cohen inclus, puis s’enfermant dans son appartement pour écrire “sept jours par semaine, dix-sept heures par jour.” Après la publication de la biographie en 2012, Simmons est partie sur la route pendant plus d’un an, transformant les traditionnelles lectures en librairie en mini-concerts, avec elle chantant des chansons de Cohen au ukulélé. Le livre – un succès critique avec 17 traductions à ce jour – et la tournée ont été des tournants.

“Cela m’a donné la confiance nécessaire pour chanter, ce que je fais maintenant au pied levé”, dit-elle. Juste après la tournée, elle s’est envolée pour Tucson, en Arizona, pour rencontrer Gelb, où ils ont enregistré 12 titres en direct sur bande, sans répétitions. Light in the Attic a sorti Sylvie à la fin de l’année dernière et a reçu des critiques élogieuses. Alexis Petridis, du Guardian, l’a qualifié d'”album véritablement fantastique”, après avoir admis qu'”il n’est pas censé y avoir beaucoup de règles pour les journalistes rock, mais il y en a une incontestable : Pour l’amour de Dieu, ne faites pas votre propre musique.”

La description la plus pertinente est peut-être celle de l’auteur-compositeur Devendra Banhart, qui l’a qualifié de “fragile et sans peur”.

Tout comme le uke, tout comme Simmons.

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