Kimo Hussey emporte l’esprit de “Kanikapila” partout où il va

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PAR BLAIR JACKSON | DU NUMÉRO DE PRINTEMPS 2021 DE UKULELE

Tout le monde aime Kimo. Cinq minutes après le début d’un entretien téléphonique d’une heure, le maître du ukulélé Kimo Hussey, basé à Honolulu, m’appelle “mon pote”, et j’ai l’impression de le connaître depuis des années. D’accord, j’ai entendu dire de sources fiables qu’il appelait tout le monde “mon pote”, mais son amabilité est réelle, tout comme sa personnalité détendue mais attachante qui transparaît si bien dans ses nombreuses vidéos d’apprentissage du ukulélé sur YouTube. J’ai demandé autour de moi et je n’ai entendu que des éloges élogieux à l’égard de cet homme discret de 75 ans, à la fois comme professeur et comme personne. Jake Shimabukuro l’a même qualifié de “légende” et a évoqué les nombreux joueurs que Kimo a nourris et influencés au fil des ans.

Bien que Kimo joue littéralement du ukulélé depuis 70 ans, sa carrière d’interprète et de professeur professionnel est en fait relativement récente, puisqu’il n’a commencé qu’après avoir pris sa retraite après une carrière de 30 ans dans l’armée de l’air américaine et la garde nationale aérienne.

Mais il a accumulé beaucoup de choses en plus de 20 ans de carrière dans le circuit des uke : d’innombrables ateliers et concerts dans le monde entier, y compris de nombreux services communautaires pour des causes louables ; des dizaines de vidéos d’enseignement sur YouTube, en solo ou avec des amis uke tels que David Chen et Zanuck Kapala Lindsey, qui couvrent tout, des techniques de grattage et de pincement à la façon de jouer des airs spécifiques ; deux albums instrumentaux exceptionnels – Eminent Ukulele (1999) et Low G (2015) – qui mettent en valeur sa maîtrise virtuose et imaginative du jazz, de la pop, des standards, de la musique hawaïenne et d’autres formes de musique ; et, avec Vicky Hollinger, l’écriture des arrangements de ukulélé pour le recueil de chansons classique et essentiel He Mele Aloha, qui rassemble 267 chansons allant de l’époque des missionnaires d’Hawaï au 19e siècle à l’ère hapa haole jusqu’à aujourd’hui. Kimo est associé depuis longtemps à la Ukulele Guild of Hawaii, dont il a même été président pendant de nombreuses années, contribuant ainsi à promouvoir le travail des fabricants de uke personnalisés. Il s’est également impliqué dans des organisations à but non lucratif telles que Sounding Joy Music, spécialisée dans la musicothérapie clinique, et la Pacific Music Foundation, qu’il a cofondée pour aider à promouvoir la musique hawaïenne.

Il n’est pas surprenant d’apprendre qu’au cœur de l’amour de Kimo pour le ukulélé se trouve le kanikapila – des rassemblements amicaux et décontractés/des sessions de jam où les musiciens jouent et chantent de manière informelle juste pour le plaisir ; une tradition hawaïenne qui a maintenant été adoptée par les joueurs de ukulélé où qu’ils se trouvent.

“Dans kanikapila, la compétence ne signifie rien, le plaisir est tout”, a-t-il déclaré dans une interview de 2018. Cet esprit joyeux infuse son enseignement et son jeu, et contribue à expliquer pourquoi il est l’une des figures les plus aimées et respectées de la musique hawaïenne contemporaine.

Vous avez dit que vous avez été initié au uke par votre oncle Richard quand vous aviez cinq ans. Pouvez-vous me parler de lui et de ce que vous avez pu retirer de cet instrument à cet âge ?
À l’époque à Hawaï, et c’est encore vrai dans certains endroits aujourd’hui, il y avait un ukulélé dans chaque maison. Bien sûr, à cet âge, le ukulélé était probablement plus un jouet qu’un instrument de musique pour moi. Mais j’aimais tellement entendre mon oncle, qui était musicien, jouer. Tous les week-ends, il venait avec des amis et jouait. Il a été le premier à me montrer quelques accords et, à ce jour, il est le seul professeur de ukulélé que j’ai eu.

Je ne me souviens pas quand j’ai décidé consciemment que la musique était quelque chose d’important pour moi, mais je sais que j’étais très jeune. À l’époque, et encore aujourd’hui, la plupart des enfants apprenaient par le biais de kanikapila. Dans mon cas, c’était mon oncle et ses amis, puis mes amis et moi nous asseyions et regardions et c’est ainsi que nous avons vraiment appris. C’est comme ça que la plupart des enfants ont appris la musique.

Quel genre de musique jouait-on lors des rassemblements de kanikapila dans les années 1950 ? S’agissait-il principalement d’anciens airs hawaïens, ou d’une partie du répertoire hapa haole ou Tin Pan Alley, ou encore d’airs pop contemporains de l’époque ?
La plupart de la musique que les gens jouaient quand je grandissais, et la plupart de la musique que j’ai participé à jouer, était de la musique hawaïenne. Et une grande partie de cette musique hawaïenne descendait des hymnes que les missionnaires avaient apportés – et pour cette raison, la musique hawaïenne était très, très mélodique et les accords très, très simples. Les hymnes ont donc joué un rôle très important dans le développement du ukulélé, parce qu’il s’agissait d’un excellent accompagnement pour ces chansons et que presque tout le monde pouvait en jouer.

En grandissant, surtout quand je suis arrivé au collège et au lycée. [late ’50s, early ’60s, respectively]le rock ‘n’ roll était extrêmement populaire, alors il est devenu une partie importante de la musique que nous aimions jouer, aussi. En outre, la musique hapa haole a également eu une grande influence. Ces trois types de musique ont donc influencé mon éducation au ukulélé.

Les écoles Kamehameha, que vous avez fréquentées, sont très réputées. Quel type d’éducation musicale y avez-vous reçu ?
La plus grande influence que Kamehameha a eue sur moi personnellement a été la musique chorale et les chœurs. Je me suis beaucoup intéressé à cela et à la direction de chorale, et j’ai fini par aller à l’Occidental College. [in Claremont, California, east of L.A.]où se trouvait mon professeur de musique au lycée. Je me suis spécialisé dans la direction de chorale.

Avez-vous joué d’autres instruments en grandissant ?
En grandissant, jusqu’au lycée, j’ai surtout joué du ukulélé. La plupart de ma vie d’adulte, j’ai vécu sur le continent, à cause de l’université et de ce que j’ai fait après. J’ai vécu sur le continent pendant 27 ans avant de revenir à Hawaï, et pendant ces années, mon instrument principal était la guitare. Je pense que j’ai eu ma première guitare au collège, et le fait d’avoir joué du ukulélé si longtemps dans ma jeunesse m’a beaucoup aidé à apprendre la guitare.

Que pensiez-vous faire de votre formation de chef de chœur une fois que vous seriez sorti de l’université ?
Enseigner ! J’ai toujours pensé qu’une fois mon diplôme obtenu, je reviendrais à la maison et j’enseignerais. Avec un investissement supplémentaire de deux ans, je pourrais revenir à la maison avec une maîtrise et ma spécialité serait le chœur d’hommes, que j’aime beaucoup. Eh bien, à mi-chemin du programme d’études supérieures à Occidental, je n’avais plus d’argent, il était donc temps d’aller travailler, et à cette époque… [late ’60s]quand vous faisiez ça, vous deveniez soudainement très influençable. Et c’est exactement ce qui m’est arrivé. Alors, plutôt que d’être appelé, j’ai décidé de m’enrôler dans l’armée de l’air, et plus je restais dans l’armée de l’air à piloter des avions, plus j’aimais ça, et cela s’est transformé en une carrière de 30 ans.

À cause de la guerre du Vietnam, quoi que je fasse, j’allais probablement finir là-bas de toute façon, alors je me suis dit que j’allais essayer de faire quelque chose qui pourrait peut-être m’aider à me forger une carrière quand je sortirais, parce qu’à l’origine, je n’avais prévu de rester qu’une seule fois et de sortir. Certains de mes amis étaient très opposés à la guerre, et c’était bien. Certains d’entre eux s’enfuyaient au Canada ou demandaient à leurs parents influents de les acheter pour qu’ils échappent au service militaire. Mais tout s’est bien passé pour moi.

Où étiez-vous stationné ?
D’abord à Riverside, en Californie. Mais la plupart du temps, j’étais stationné en Thaïlande, où je pilotais des missions.

Donc vous étiez à la guerre ?
J’étais à la guerre. Mais j’étais dans le ciel plutôt que sur le sol, alors c’était un meilleur endroit pour moi. La façon dont ça fonctionnait là-bas, c’est qu’on partait pour trois mois, on revenait pour quelques semaines à un mois, puis on repartait ; c’était une rotation. Cela a commencé pour moi en 1971 et s’est poursuivi jusqu’au début de 1973, lorsque la guerre a commencé à se terminer.

Même en n’étant pas impliqué dans le combat terrestre, cela doit être un peu lourd émotionnellement, non ?
C’était un moment difficile, difficile. La Thaïlande est un endroit magnifique, rempli de personnes merveilleuses ; la nourriture est excellente, bien sûr. Mais la guerre fait de très mauvaises choses aux gens, surtout là où elle se produit.

Que s’est-il passé après votre retour aux Etats-Unis après la guerre ?
La plupart de ces 30 années ont été passées en tant que pilote à plein temps dans la Garde Nationale Aérienne, bien que nous portions le même uniforme. [as in the Air Force]. C’était vraiment un travail à plein temps [laughs] et je ne jouais presque pas de musique. Mais j’avais toujours un uke, et parfois je trouvais même le temps d’en jouer !

Une fois, nous étions dans un avion-citerne qui escortait des F-111 de l’armée de l’air australienne pour les ramener chez eux après avoir participé à un exercice. Leur commandant était dans un de leurs avions et c’était un de ces voyages pendant lequel j’avais un ukulélé. J’ai donc trouvé le moyen de faire entrer “Waltzing Matilda” dans mon inventaire et je l’ai joué pour tous les autres avions de notre groupe. C’est ainsi qu’est née la graine qui a donné lieu à plusieurs voyages ultérieurs en Australie pour partager le ukulélé au sol.

En 1990, j’ai été transféré à la Garde nationale aérienne à Hawaii, et j’ai pris ma retraite en 2000.

Et c’est là que vous avez décidé de vous lancer dans la musique ?
Oui, tout au long de ma carrière militaire, il n’y avait aucun doute sur le fait que je reviendrais d’une manière ou d’une autre à la musique et que je deviendrais aussi un enseignant. Ainsi, lorsque j’ai pris ma retraite, j’ai d’abord pensé que je reprendrais peut-être la musique chorale et que j’enseignerais peut-être dans un lycée, car l’enseignement secondaire a toujours été ce que je voulais faire. Mais à l’époque, le ukulélé avait déjà entamé une magnifique renaissance…

La “troisième vague”…
Oui, et ça a attiré mon attention. Ce qui m’a vraiment décidé à me lancer dans le ukulélé, c’est qu’à l’époque, il devenait populaire dans le monde entier et qu’il était en pleine expansion. Je me suis dit : “Wow, c’est un petit instrument, très portable, je n’ai pas besoin de travailler pour qui que ce soit, je peux être mon propre patron, et je peux profiter de tout ce que j’aime dans la direction d’une chorale simplement en jouant et en chantant avec d’autres personnes.” J’ai donc décidé que j’allais essayer d’utiliser le ukulélé comme catalyseur pour trouver ma principale activité de retraite, et cela a merveilleusement bien fonctionné !

Au début de cette période, Jake [Shimabukuro] était très populaire, comme vous le savez, alors j’ai pensé, “OK, je dois trouver comment devenir célèbre !” [laughs] Mais j’ai décidé que la meilleure chose à faire pour moi était d’aller à l’opposé – Jake jouait vraiment, vraiment vite et j’ai donc commencé à jouer lentement. De plus, à l’époque et encore aujourd’hui, beaucoup de jeunes joueurs de ukulélé jouent non seulement vite, mais aussi fort. J’ai donc joué doucement. Et aussi, les jeunes ukuléléistes aiment improviser, ce qui est merveilleux, alors je me suis concentré sur la mélodie. Et le contraire a été merveilleux pour mon enseignement. Les gens du monde entier me parlent de mon “style”, qui consiste essentiellement à combiner mélodie et accords d’harmonie en temps réel.

À l’époque, il y avait une énorme demande pour un bon enseignement du ukulélé, et c’est toujours le cas. J’ai fini par passer la plupart de mon temps à la retraite à voyager dans le monde entier pour animer des ateliers et des concerts de ukulélé et enseigner.

L’une des choses vraiment merveilleuses de ma carrière dans l’armée de l’air, en rapport avec le ukulélé, est que j’ai un très grand intérêt pour l’éducation et l’enseignement, et l’armée de l’air m’a fourni la meilleure formation d’enseignant disponible. Il était très facile pour moi de prendre la musique et le ukulélé et de les appliquer à ce que j’apprenais de l’armée de l’air sur l’éducation.

Les étudiants sont-ils différents dans le monde, ou attendent-ils tous la même chose de vous ?
Ils sont à peu près les mêmes et recherchent les mêmes choses. Et la raison en est que les professeurs du monde entier sont fondamentalement les mêmes. Ce que j’aime vraiment dans l’enseignement du ukulélé, c’est qu’il n’y a pas de méthodologies standard dans la pédagogie, dans la façon d’apprendre à une personne à jouer. Je pense que le plus grand défi de l’enseignement du ukulélé aujourd’hui est de trouver comment aller au-delà du Do, Fa et Sol7. La plupart d’entre nous, les professeurs, apprenons à un débutant à tenir un Do, un Fa et un Sol7 – il n’y a rien de mal à cela – et en l’espace de 10 ou 15 minutes, nous lui faisons jouer “You are My Sunshine”. Rien de mal à cela ! Mais après cela, nous changeons la chanson, nous gardons les mêmes accords et nous continuons à faire cela encore et encore, et finalement les joueurs arrivent à un point où ils sentent qu’ils ont atteint un plateau et ils ne savent pas trop comment aller au-delà. Et si je le sais, c’est parce que c’est la question ou le problème le plus courant que l’on me pose lorsque je parcours le monde. C’est un domaine où ma formation en enseignement et ma compréhension de l’organisation de la musique m’ont été d’un grand secours.

Quelle est la partie la plus difficile à maîtriser pour les débutants ? Est-ce la coordination des deux mains ?
Je pense que le plus grand défi n’est pas du côté technique, car avec le ukulélé il n’y a rien de difficile si on prend le temps de décomposer les choses. Je pense que le plus grand défi pour les débutants est que psychologiquement nous pouvons comprendre un concept instantanément, donc si vous êtes dans une leçon et que vous expliquez un concept, les gens vont le comprendre ; le problème est que parfois nous croyons inconsciemment que juste parce que notre cerveau peut comprendre quelque chose très rapidement, nos mains seront aussi rapides, et elles ne le sont pas. C’est la raison pour laquelle je pense que les professeurs de ukulélé doivent passer beaucoup de temps à expliquer à leurs élèves comment pratiquer, et à leur enseigner la discipline de la patience – la patience de permettre à vos mains de rattraper votre pensée, ce qui peut être difficile et frustrant. C’est pourquoi je suis toujours très attaché à l’aspect émotionnel de la musique, non seulement dans les leçons que je donne, mais aussi dans le jeu. Lorsque la musique est belle, c’est généralement parce qu’elle a permis une participation émotionnelle à la musique, au jeu, qui est complètement indépendante de la technique.

Vous avez une célèbre approche de la main droite à deux doigts. Je sais que vous n’avez pas étudié avec des professeurs, alors comment avez-vous appris la technique ? Avez-vous écouté des joueurs comme Eddie Kamae ou Peter Moon dans les années 60 et 70 ?
Je n’ai pas été influencé par une personne autant que par un style de jeu, car ma façon de jouer est celle de la plupart des ukulélistes professionnels de l’époque, qui combinait harmonie et mélodie en même temps. Quant à la méthode à deux doigts, ce terme a été inventé par un très bon ami que j’ai eu comme mentor, du nom de David Chen. David et moi avons passé beaucoup de temps ensemble et, pendant deux ou trois ans, il m’a suivi dans le monde entier pour que nous puissions apprendre l’un de l’autre. Il a écrit quelques livres d’instruction. Ce site [technique] est devenu très connu, surtout à Taiwan. Pour moi, c’est juste la façon dont je joue [laughs].

Pouvez-vous le décrire brièvement ?
Oui. En gros, ce que je fais, c’est que je confie à mon index le soin de jouer la mélodie – donc l’index pince vers le haut, parce qu’il est difficile d’amener l’index à pincer vers le bas. Ensuite, pour obtenir l’harmonie, mon pouce brosse vers le bas. La coordination – ou la synchronisation – est donc la méthode à deux doigts.

Avez-vous une opinion générale sur la génération actuelle de professeurs et de joueurs de uke ?
J’adore ça ! Cependant, j’apprécierais davantage les jeunes joueurs s’ils commençaient à exercer un style qui va au-delà d’essayer d’être comme Jake. Ou essayer d’être comme Kalei [Gamiao]. Le problème que rencontrent beaucoup de ces jeunes joueurs, c’est qu’ils ont des étoiles dans les yeux et veulent devenir riches et célèbres en jouant du ukulélé sans se rendre compte que cela n’arrivera pas dans l’économie actuelle. La réplique courante est “Jake a fait très, très bien.” Et il l’a fait. Mais le problème avec Jake, c’est qu’il a été le premier, et à ce jour le seul, joueur à avoir trouvé un sponsor aux poches profondes. Ils doivent trouver un moyen de subvenir à leurs besoins. Certains d’entre eux enseignent, bien sûr, mais pour des raisons économiques et non parce qu’ils aiment vraiment ça, et c’est bien dommage.

PHOTO DE CRAIG CHEE

Vous êtes un partisan et un défenseur bien connu des luthiers d’ukulélé. Vous avez été directeur de la Ukulele Guild of Hawaii et vous y êtes toujours associé. Je suis curieux de savoir s’il y a des ukulélés que vous avez emportés avec vous tout au long de votre vie ?
Tout au long de ma carrière de ukulélé, j’ai toujours joué de différents instruments. Je me souviens que lorsque j’étais au lycée, mon père m’a acheté un ukulélé baryton Martin et je me suis dit : ” OK, ça y est ! Je vais mourir avec ce ukulélé et l’emmener au paradis avec moi !”. [laughs] Je pense qu’il n’y a pas d’ukulélé ultime, et que tous les instruments ont leur propre personnalité. Je ne sais pas ce qui m’a poussé dans la direction où je suis allé, mais la Ukulele Guild of Hawaii a été un grand catalyseur pour moi.

Parce que je jouais beaucoup et que j’enseignais beaucoup, j’ai appris à connaître beaucoup de très bons constructeurs de ukulélé, et à ce jour, j’ai plusieurs amis qui sont reconnus comme faisant partie des meilleurs constructeurs au monde. J’ai donc commencé à acheter l’un de leurs ukulélés et à m’engager auprès du fabricant à le jouer en concert, à l’utiliser dans un atelier ou à faire quelque chose pour promouvoir le travail de ce fabricant. Grâce à la Guilde, j’ai rencontré encore plus de fabricants et j’ai appris davantage sur le processus de fabrication et sur ce qui, dans ce processus, contribue à ce que j’apprécie dans le ukulélé. Je ne suis pas un constructeur, je n’ai jamais eu le désir de l’être, mais je suis à jamais redevable aux constructeurs pour le travail qu’ils ont accompli. L’une de mes activités préférées est de collaborer avec le fabricant pour la prochaine uke. Parce que je ne suis jamais allé voir un constructeur en lui disant : “Je veux un autre comme celui que tu as fait pour moi”.

J’ai presque peur de demander, mais combien de uke possédez-vous ?
Les ukés que je possède en ce moment ? Je dirais. . . zéro ! [laughs] Et il en a été ainsi la plupart du temps. Lorsque j’ai commencé à m’intéresser aux instruments personnalisés, je ne pouvais pas me permettre d’être un collectionneur. À un moment donné, il y a de nombreuses années, j’avais 30 ou 40 uke, et un jour je me suis dit : ” C’est ridicule ! Je les aime tous, mais je ne peux en jouer qu’un seul.” Je m’en suis donc débarrassé et c’est à ce moment-là que j’ai commencé à acheter un uke, à en jouer pendant un certain temps, à y jouer pour en apprendre davantage et promouvoir le fabricant, à le vendre, à en acheter un autre, à le vendre, à en acheter un autre, et c’est ce que je fais encore aujourd’hui.

Est-ce que vous avez un uke de prédilection lorsque vous êtes assis à la maison, ou est-ce que ça change tout le temps aussi ?
Ça change. Dans la maison en ce moment, je pense que j’ai trois uke : Un Lichty – j’en ai eu plusieurs au fil des ans – un Mike Keller et un baryton Les Stansell. Je viens de renvoyer un baryton Kinnard en Californie.

Avez-vous une taille préférée ? On dirait que vous aimez les barytons.
Je le suis. J’ai beaucoup travaillé avec les barytons. Je dirais que je travaille sur une taille, ou une échelle. Je pense que je l’ai réduite à une échelle de préférence de 19 ou 20 pouces. Un ténor normal fait 17 pouces. Un baryton normal fait 21 pouces. Donc je suis juste entre les deux. Nous verrons ce qui se passera ensuite. J’ai encore tellement à apprendre sur l’ukulélé. C’est sans fin !

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