Japon : L’histoire colorée de la deuxième patrie du ukulélé

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Extrait du numéro d’hiver 2016 de Ukulele | PAR KEVIN C. CROWELL

Vous avez peut-être déjà vu l’autocollant de pare-chocs avec l’image d’un ukulélé et les mots “Je suis énorme au Japon”. Eh bien, c’est vrai. Tout à fait vrai.

Pourquoi le ukulélé est si énorme au Japon ? Le petit ukulélé s’intègre parfaitement dans le Japon surpeuplé. Il est mignon – peut-être pas comme Hello Kitty – mais pour un instrument, il est définitivement mignon. Ensuite, il y a le son et la facilité de jeu. L’accordage réentrant de l’ukulélé a quelque chose qui fait sourire les gens. Il est facile à accorder et vous permet d’atteindre le niveau que vous êtes prêt à atteindre. Alors qu’est-ce qu’on ne peut pas aimer ?

Les passe-temps sont importants au Japon, à tel point que lorsqu’on apprend à connaître un Japonais, l’une des premières questions que l’on vous pose est “Quel est votre passe-temps ?”. C’est une question qui déconcerte souvent les Américains, car nous avons tendance à considérer les passe-temps comme des activités banales, comme la philatélie. Ce n’est pas le cas des Japonais. Ils investissent beaucoup de temps, d’argent et d’efforts dans leurs passe-temps et ils deviennent vraiment bons dans ce domaine. Cela devient une extension de leur identité.

Choisissez n’importe quel passe-temps amateur et il y a une industrie entière qui lui est consacrée au Japon. Le nombre d’excellents livres d’instruction sur le ukulélé, de recueils de chansons, d’enregistrements, de vidéos, de spectacles, d’instruments et d’accessoires est stupéfiant.

Pour ceux qui parlent, lisent et écrivent le japonais, il est facile d’exploiter la richesse du matériel de ukulélé au Japon. Il y a cinq ans, j’étais novice en matière de ukulélé et j’ai été totalement époustouflé par le nombre d’excellents livres d’instruction que j’ai trouvés en entrant dans une librairie de Tokyo. La plupart des livres sont présentés sous forme de tablatures, ce qui les rend faciles à comprendre, même pour les non-japonais, et la plupart sont accompagnés de CD afin que vous puissiez comprendre plus facilement un passage difficile lorsque vous écoutez le morceau.

La communauté japonaise de l’ukulélé est également différente de la scène ukulélé américaine. Elle n’est pas centrée sur les réunions de clubs, comme c’est le cas de la scène ukulélé américaine – au contraire, au Japon, jouer d’un instrument est une question de technique. Par conséquent, les rencontres de ukulélé ont tendance à se concentrer sur l’enseignement plutôt que sur le chant.

Kiyoshi Kobayashi, artiste de uke contemporain et éducateur, déclare : “Au Japon, chaque région a sa propre façon de jouer, influencée par un joueur local célèbre”. La tendance japonaise à se concentrer sur la technique conduit à ce que l’interprète et professeur Takashi Nakamura appelle un jeu “trop formel”. Par exemple, beaucoup de joueurs imitent Jake Shimabukuro, mais il est nécessaire d’être plus individualiste dans son jeu.” Peut-être, mais en examinant comment l’ukulélé est arrivé au Japon, on comprendra mieux pourquoi les artistes individuels y ont toujours joué un rôle aussi démesuré.

AMBASSADOR UKE

L’humble ukulélé a été un ambassadeur de bonne volonté entre l’Amérique et le Japon pendant des générations et est un fil qui tisse ensemble le meilleur des cultures américaine, hawaïenne et japonaise.

L’émigration japonaise vers Hawaï a commencé en 1885, et en 1924, environ 200 000 Japonais s’étaient installés à Hawaï pour travailler dans les champs de canne à sucre. Mais comme il était difficile pour les Américains d’origine japonaise de s’intégrer pleinement dans la société américaine à cette époque, de nombreuses familles ont renvoyé leurs enfants au Japon pour qu’ils terminent leurs études. Et beaucoup de ces enfants emportaient un ukulélé avec eux. La première grande vague de popularité du ukulélé au Japon a eu lieu dans les années 1920, lorsque les enfants de ces immigrants sont devenus adultes.

Les premiers ambassadeurs du ukulélé au Japon ont été Yukihiko Haida (1909-1986) et son frère Katsuhiko, tous deux nisei (Japonais américains de deuxième génération). Nés à Hawaï, ils sont retournés au Japon alors qu’ils étaient jeunes hommes après la mort de leur père. Yukihiko est souvent considéré comme le premier à avoir popularisé l’ukulélé au Japon lorsque lui et Katsuhiko ont commencé à jouer sous le nom de Moana Glee Club en 1928. Plus tard, Yukihiko a créé la Nippon Ukulele Association (NUA), qui a joué un rôle important dans la popularisation du ukulélé et qui tient toujours des réunions mensuelles en dehors de Tokyo.

Yukihiko Haida (à gauche) et son frère Katsuhiko.

Un autre nisei, Buckie Shirakata (1912-1994), né et élevé à Honolulu par ses parents immigrés, est parti au Japon au début des années 30, a obtenu un diplôme de l’université Doshisha, s’est marié et a joué de la musique hawaïenne. Avec le groupe de Haida, le groupe de Shirakata – les Aloha Hawaiians – a fait partie de la première vague d’interprètes de musique hawaïenne au Japon. Bien qu’il soit surtout connu au Japon comme un joueur de steel-guitar, Buckie jouait aussi du ukulélé, qu’il mettait en évidence dans la plupart de ses quelque 200 enregistrements.

Les années de guerre n’ont pas été clémentes pour la musique hawaïenne ou les nisei vivant au Japon. Pris entre deux cultures pendant toute la durée de la guerre, les interprètes nisei en particulier ont connu des moments difficiles, surtout après l’interdiction de la musique occidentale en 1943. Pour survivre aux changements du temps de guerre, les Aloha Hawaiians de Shirakata sont devenus “The Music Group”, et le Moana Glee Club de Haida est devenu “The Southern Band”.

Ukulélé soprano Kiwaya KTS-7.

BOOM D’APRÈS-GUERRE

Le Japon avait besoin de se réinventer après la guerre. La vie était dure, l’argent rare et les matériaux difficiles à trouver. Pourtant, l’attrait exotique d’Hawaï a captivé l’imagination du Japon d’après-guerre : Une source affirme qu’il y avait plus de 4 500 groupes jouant de la musique hawaïenne au Japon dans les années 50. La demande de ukulélés était si forte que même le conglomérat Toshiba avait sa propre ligne. De nombreux fabricants sont apparus et, en 1957, la société de services de gramophone Kiwaya s’est réinventée et a lancé sa marque de ukulélés “Famous”. Depuis lors, Kiwaya a entretenu la flamme du ukulélé au Japon, dont il est aujourd’hui le fabricant le plus ancien et le plus respecté.

Un autre Américain d’origine japonaise élevé à Hawaï par des parents d’origine japonaise a été le suivant à reprendre le fil de l’interculturel. Né à Hawaï en 1934, Herb Ohta a étudié avec le joueur de ukulélé Eddie Kamae, considéré comme le joueur de ukulélé le plus accompli des îles (il a fondé les Sons of Hawaii en 1960). En grandissant à Hawaï à cette époque, Ohta a été exposé à la pop américaine, au jazz et à la musique hawaïenne, qui ont tous trouvé leur expression dans son style musical transformateur. Mais ce sont les dix années de service d’Ohta dans les US Marines qui ont changé sa vie et la scène du ukulélé au Japon. Ohta a servi en tant que traducteur des US Marines au Japon et en Corée entre 1953 et 1963, et son influence a été si déterminante qu’il est désormais largement connu sous le nom de “Ohta-san”. (L’ajout de l’honorifique “-san” à un nom de famille indique l’honneur et le respect).

Lorsque le camarade nisei Yukihiko Haida du Moana Glee Club a fondé la Nippon Ukulele Association en 1959, il a commencé à inviter Ohta-san aux réunions pour enseigner aux membres du club des styles de ukulélé en solo. C’est grâce aux relations de Haida chez le fabricant d’électronique JVC que lui et Ohta-san ont sorti un album de solos de ukulélé. Jusqu’alors, le ukulélé n’était joué qu’avec de la musique hawaïenne, mais Ohta-san a brisé le moule en jouant des solos d’inspiration jazz. Cet album, et d’autres que Ohta-san a enregistrés par la suite, ont inspiré la prochaine grande vague d’interprètes japonais.

GUITARISTES EN VOIE DE GUÉRISON

À la fin des années 60 et dans les années 70, la scène musicale japonaise, comme celle du reste du monde, est un méli-mélo de styles musicaux et d’expérimentations. Le rock ‘n’ roll était le roi incontesté et les groupes américains et britanniques donnaient le ton. Il n’est donc pas surprenant que cette nouvelle vague d’interprètes ait découvert le ukulélé par le biais de la guitare.

Kiyoshi Kobayashi a commencé sa carrière musicale en tant que guitariste classique et a enseigné la guitare jazz pendant huit ans à l’Académie de musique de Musashino. En 1985, Kobayashi a rejoint le Tokyo Hot Club Band et en 1988, il est devenu le premier Japonais à se produire au festival Django Reinhardt en France. Mais ce n’est qu’en 1995 que la carrière de Kobayashi au ukulélé a commencé. Peut-être en raison de leur amour commun du jazz, Kobayashi cite Ohta-san comme ayant le plus influencé son jeu : “Il a son propre son. C’est une chose splendide !”

Les enregistrements de Kobayashi découpent un large éventail de l’univers musical. Du classique (Ukulele Adagio, 2007), au jazz et au swing (Daydream Believer, 2006), et plus récemment à l’hawaïen (Wonderful Life Vol 1., 2015). Kobayashi est également un auteur prolifique, ayant écrit 31 livres avec des arrangements de morceaux de jazz, de films, de pop et de classique, ainsi qu’une méthode de ukulélé. Kobayashi répand son amour du ukulélé en dirigeant l’Orchestre d’ukulélé du Japon et en enseignant à l’école d’ukulélé Kiwaya à Tokyo.

Iwao Yamaguchi, dont le nom de scène est Iwao, est un autre membre extrêmement talentueux de ce groupe d’artistes. Iwao a appris à connaître le ukulélé au milieu de la vingtaine après avoir vu un célèbre guitariste japonais transporter un ukulélé Kamaka lors d’une séance d’enregistrement. Il en est tombé amoureux dès qu’il l’a entendu et s’est rendu rapidement dans un magasin de musique local pour acheter son propre Kamaka. Un an plus tard, il se rend à Hawaï et commence à écouter Ohta-san. “J’ai réalisé que l’on pouvait faire sonner le ukulélé de manière aussi jazzy qu’un morceau de Joe Pass et je voulais vraiment être capable de le faire moi-même.”

Avec 27 enregistrements à son actif, Iwao est un interprète infatigable couvrant le jazz, le swing et la pop. Il publie fréquemment des clips sur YouTube et enseigne même via Internet (Iwao’s Ukulele Dojo) et en personne.

Ohta-san a également influencé Takashi Nakamura, qui avec Tatsuko Kaneda, forment le duo T.T. Café. Il dit : “Le strumming de Jake Shimabukuro est incroyable, mais la mélodie à une seule note de l’accordage en sol majeur est vraiment très belle, n’est-ce pas ?”. Kaneda joue fréquemment du banjo-uke et chante.

Faisant le lien entre les générations qui s’inspirent de Ohta-san et de Jake Shimabukuro et la musique hawaïenne vintage de l’ère acoustique, les Sweet Hollywaiians jouent tout, du jug band au Dixieland, avec des arrêts à tous les points intermédiaires. Le quartet, qui comprend “Masked” Mario Takada (ukulélé/voix), Tomotaka Matsui (steel guitar, ukulélé), Tak Nakayama (guitare, ukulélé) et Kohichi Tsutsumishita (basse), est plus traditionnel dans son répertoire et ne s’appuie pas exclusivement sur les instruments. Les voix du groupe sont particulièrement bonnes.

LA NOUVELLE GÉNÉRATION

Comme c’est le cas ici aux États-Unis, Jake Shimabukuro est l’influence la plus citée pour de nombreuses étoiles montantes du ukulélé japonais d’aujourd’hui. L’influence est immédiatement perceptible, mais si vous écoutez de plus près, en particulier les enregistrements les plus récents, vous commencerez à entendre ces joueurs s’aventurer dans de nouveaux territoires.

Originaire d’Okinawa, Ryo Natoyama s’est rendu pour la première fois à Hawaï avec sa famille alors qu’il n’était qu’en sixième année et est rentré chez lui avec un ukulélé. À l’âge de 14 ans, il faisait la première partie de Bruce Shimabukuro, Jody Kamisato et d’autres grands musiciens hawaïens. En 2010, Natoyama a assuré la première partie de la tournée japonaise de Jake Shimabukuro. Aujourd’hui, à 23 ans, il vient de sortir Made in Japan, To the World.

Leçon de musique exclusive

Andrew Molina passe de Hendrix à Satie sur son dernier disque, EVOLV3

Bien qu’il ne soit encore qu’un adolescent, Rio Saito a déjà attiré l’attention de certains des meilleurs musiciens japonais. Rio a commencé à jouer du ukulélé après que son père ait été transféré à Hawaï pour son travail, et il a rapidement commencé à étudier avec Herb Ohta Jr. Rio a remporté de nombreux prix, s’est produit en concert avec Jake et pour TEDxTokyo en 2014. Rio a une énergie, une technique et une personnalité formidables. L’influence de Jake est lourde dans les premiers morceaux de Rio, mais sur les travaux récents avec la violoniste Aska Kaneko – comme “Co-Co-Me-Ro” sur son dernier album, I ~Around~ – vous entendrez de nombreuses influences différentes, notamment le jazz d’avant-garde, le classique et le swing.

Kevin C. Crowell a des liens personnels et professionnels de longue date avec le Japon et dirige ukulelejapan.com depuis sa maison de Chicago.

DOUCE INDULGENCE : TROUVER DE LA MUSIQUE JAPONAISE POUR UKULÉLÉ

Certains enregistrements des artistes mentionnés peuvent être trouvés en recherchant les services en ligne habituels comme Spotify, Pandora et iTunes, bien qu’il soit difficile de trouver un catalogue complet d’enregistrements. Amazon ne permet pas aux utilisateurs de télécharger des achats de musique sans une carte bancaire émise au Japon et la version japonaise d’iTunes n’est pas disponible pour ceux qui se trouvent en dehors du pays. YouTube peut être utile, mais vous ne trouverez qu’une fraction des enregistrements, même si vous effectuez une recherche en japonais. J’ai eu le plus de chance avec CDJapan.com, bien que certains des plus anciens albums ne soient plus disponibles et que les frais d’expédition puissent être prohibitifs.

Les livres sont encore plus difficiles à obtenir. CDJapan.co.jp propose de nombreux titres et vous pouvez parfois trouver certains titres sur eBay, mais ils peuvent être coûteux.

Voyager au Japon est la façon la plus fiable de trouver cette musique et certainement la plus amusante ! Si vous y allez, je vous encourage vivement à visiter le magasin de Kiyawa, qui avec sa boutique, sa salle d’exposition et son musée du ukulélé, est une immersion dans le paradis du ukulélé. Le quartier Ochanomizu de Tokyo abrite des dizaines de magasins de musique, est facile d’accès et offre un moyen très agréable de passer quelques heures. La plupart des magasins proposent une large gamme de ukulélés, avec un accent particulier sur les ukulélés d’entrée de gamme. Ailleurs à Tokyo, Ukulele Mania à Ikebukuro est un autre arrêt digne d’intérêt. Il n’est pas loin de Junkudo, une grande librairie bien achalandée avec une grande collection de livres sur le ukulélé.

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