Jake Shimabukuro s’adresse aux enfants par le biais d’une nouvelle fondation

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Par David Knowles

Dans l’univers actuel du ukulélé, il n’y a pas d’étoile aussi brillante que Jake Shimabukuro. Le virtuose d’origine hawaïenne n’est pas seulement considéré comme le Jimi Hendrix du ukulélé, il est régulièrement crédité d’avoir contribué à la troisième vague de popularité de l’instrument.

Avec ses vidéos sur YouTube – comme sa version de “While My Guitar Gently Weeps” des Beatles – qui ont été vues des millions de fois, ses tournées à guichets fermés et l’abondance des reportages, Shimabukuro est devenu l’homme auquel presque tout le monde pense par réflexe lorsque le mot “ukulélé” est prononcé.

Mais Shimabukuro n’est pas attiré par la scène par soif de célébrité. Il compare sa passion pour la diffusion de l’évangile du ukulélé à la façon dont un natif de Chicago s’attache aux Bulls ou aux Cubs. “Je suis né et j’ai grandi à Hawaï, alors chaque fois que je vois un ukulélé, c’est une grande partie de mes origines”, explique Shimabukuro, lors d’une étape de sa tournée à Portland, dans l’Oregon. “Le ukulélé représente mon équipe locale, alors quand je l’entends dans des publicités ou que je le vois dans des films, je me dis que c’est génial !”

Partager son amour du uke avec les autres est peut-être tout aussi important pour Shimabukuro que de bien jouer de l’instrument. En 2013, il a lancé la Four Strings Foundation, une association à but non lucratif dont la mission est d’utiliser le ukulélé pour développer l’éducation musicale dans les écoles publiques. Il travaille dur pour faire de cet objectif une réalité.

Je reçois un appel d’une école, disons, à Chicago ou à Seattle ou ailleurs, et ils disent, “Hey, nous avons ce programme de musique,” et ils demandent si je peux passer”, dit Shimabukuro. “Jusqu’à présent, l’expérience a été très positive. Ces enfants ont vraiment réagi à la musique et à l’instrument. J’ai donné des leçons de ukulélé à ces enfants – entre 20 et 200 enfants dans une pièce – et cela a très bien fonctionné.”

Que les enseignants ou les enfants de l’école primaire aient entendu parler de Jake ou non, ils semblent tous quitter les ateliers non seulement comme des fans de Shimabukuro, mais aussi comme des convertis au ukulélé.

“Parfois, nous allons dans des écoles où le programme de musique nous a fait venir, et le directeur sera sceptique à propos de cette histoire de ukulélé, mais une fois que nous avons terminé, ils sont accrochés, et ils voient l’effet positif que cela a”, dit Shimabukuro. “Ils comprennent que mon message est que les enfants doivent trouver leur passion dans la vie, qu’il s’agisse de musique ou de danse, ou peut-être d’étudier la médecine et de devenir médecin, peu importe. Il s’agit de trouver une passion et de travailler dur.”

Shimabukuro a découvert sa propre passion pour le ukulélé alors qu’il n’avait que quatre ans, et sa mère a commencé à lui apprendre les accords dans leur maison à Honolulu.

“Je n’ai jamais considéré cela comme une pratique. Je voulais juste jouer tout le temps”, dit Shimabukuro. “J’ai juste pris l’instrument, je l’ai gratté et je me suis amusé avec. En fait, mes parents ont dû me l’enlever pour que je puisse faire des choses normales, quotidiennes, comme manger le dîner, aller au lit ou faire mes devoirs.”

Au cours des années suivantes, la perspicacité de Shimabukuro au ukulélé est devenue une légende sur YouTube, et c’est grâce à sa présence croissante sur les réseaux sociaux que la bien nommée Polly Yukevich est entrée en contact avec lui.

Étudiante diplômée de l’université de l’Illinois, Polly Yukevich venait d’obtenir une subvention de 10 000 dollars pour permettre à un district scolaire de la banlieue de Chicago d’acheter des centaines de kits de fabrication de ukulélé pour ses élèves.

“À l’époque, je savais qui était Jake, j’écoutais sa musique et je me suis dit que ce serait vraiment cool s’il tweetait quelque chose à propos de notre subvention”, raconte Mme Yukevich. J’ai donc tweeté avec lui, puis je lui ai envoyé une lettre et j’ai appelé le numéro indiqué sur son site web en lui disant : “Hé, on fait ce projet !”. Environ une semaine plus tard, j’ai reçu un appel de sa direction me disant que Jake voulait être directement impliqué dans mon projet. Il a fait une session Skype de deux heures avec les enfants et a complètement captivé plus de 300 jeunes de 12 ans.”

Ce que Yukevich ne savait pas à l’époque, c’est que Shimabukuro cherchait un moyen de redonner aux enfants sur une base régulière.

“Je pensais que c’était la dernière fois que je le voyais, mais j’ai reçu un appel téléphonique de sa part me demandant si nous pouvions travailler ensemble sur certaines idées, et le reste appartient à l’histoire”, dit Yukevich, qui est maintenant le directeur de la Four Strings Foundation. “La plus grande partie de ce que nous faisons est d’amener les gens à faire de la musique au quotidien. En fin de compte, l’objectif est de changer la façon dont l’éducation musicale est dispensée dans les écoles à l’heure actuelle. Elle n’a pas vraiment changé au cours des 150 dernières années. Elle doit être plus accessible aux enfants.”

Depuis août dernier, Shimabukuro a visité 15 écoles primaires de l’Alaska au Maine en passant par la Californie, où il a non seulement impressionné les élèves avec ses propres compétences, mais, plus important encore, les a incités à commencer à jouer de la guitare eux-mêmes. Au fur et à mesure que la mission de la fondation s’est répandue, les dons ont commencé à affluer et les sponsors ont commencé à se manifester pour donner un coup de main.

“Nous sommes enthousiastes. C’est toujours formidable lorsque vous avez quelqu’un comme Jake, qui apporte beaucoup de passion à l’instrument”, déclare Scott Emmerman, directeur du marketing et des ventes chez Lanikai instruments, dont la société a fait don de 100 ukulélés soprano en acajou à la fondation et s’est engagée à en envoyer davantage. “Nous voulons faire tout ce que nous pouvons pour promouvoir la pratique du ukulélé par les personnes qui découvrent cet instrument.”

Bien entendu, les écoliers sont naturellement attirés par le ukulélé, comme l’ont découvert de nombreux districts d’écoles primaires ces dernières années.

“Vous pouvez facilement stocker 20 à 30 ukulélés dans une salle de classe”, dit Shimabukuro. “De plus, le ukulélé est capable de jouer des mélodies – vous pouvez faire des chansons comme ‘Hot Cross Buns’ ou ‘Mary Had a Little Lamb’ – et en même temps vous pouvez enseigner aux enfants les harmonies en jouant des accords de base. On ne peut pas faire ça avec une flûte à bec. Et la taille est parfaite pour les jeunes.

“Certaines écoles essaient d’intégrer la guitare, mais bien souvent, les enfants ne peuvent même pas mettre leurs bras autour du corps de l’instrument. Les guitares sont aussi un peu plus chères et demandent plus d’entretien. Vous commencez à avoir tous ces coûts supplémentaires.”

Bien que M. Yukevich affirme que la fondation travaille actuellement avec un “budget de fortune”, l’objectif est d’augmenter les opérations de manière à ce que le montant annuel avoisine le million de dollars. Mais même avec un petit budget, étant donné le pouvoir de star de Shimabukuro, la fondation a un impact.

“Honnêtement, j’en retire probablement plus de plaisir que les enfants eux-mêmes, mais voir leurs visages s’illuminer, c’est génial”, dit Shimabukuro. “Beaucoup d’entre eux n’ont même jamais vu un ukulélé auparavant. Je leur montre qu’on peut jouer ces riffs de rock ou de hip-hop, quelque chose de très familier pour eux. Récemment, j’ai joué la chanson “Let it Go” du film Frozen, et ils sont devenus fous, ou la chanson de Pharrell. [Williams] de Pharrell ‘Happy’, et ils s’illuminent. Vous créez cette connexion instantanée avec eux, et ils deviennent ouverts. Vous pouvez simplement parler et partager. Je leur dis que c’est ma passion, et je veux que vous trouviez la vôtre et que vous y travailliez dur.”

Lors d’un arrêt dans une école primaire de la baie de San Francisco, Shimbukuro s’est souvenu de sa propre enfance difficile et de la façon dont le ukulélé peut aider un enfant à faire face à la douleur émotionnelle.

“L’enseignant m’a dit qu’il y avait un garçon qui était vraiment déprimé parce qu’il venait de perdre son père à cause d’un cancer”, a déclaré Shimabukuro. “A la fin de l’atelier, le professeur l’a amené vers moi. Il était très timide et m’a demandé pourquoi il jouait du ukulélé. Alors j’ai raconté l’histoire de ma mère qui a été mon premier professeur. J’avais environ quatre ans, et tous les jours nous nous asseyions ensemble pour jouer, et elle m’apprenait les accords. Quand j’ai été un peu plus âgé, mes parents ont divorcé et ma mère a dû travailler tout le temps. Elle a pris trois emplois afin de subvenir à mes besoins et à ceux de mon jeune frère. Alors pour moi, jouer du ukulélé quand j’étais enfant est devenu un moyen de me rappeler le temps que j’avais passé avec elle. J’ai raconté cette histoire au garçon, et il m’a dit qu’il allait faire la même chose. Que chaque fois qu’il jouerait du ukulélé, il penserait à son père.”

On ne sait pas combien de personnes Shimabukuro a incité à se mettre au ukulélé. Qu’ils le rencontrent pour la première fois dans une salle de concert, sur YouTube ou dans une salle de classe, le virtuose semble créer un lien immédiat avec son public.

“Vraiment, presque chaque moment où je le vois est un de ces moments où il se connecte avec quelqu’un”, dit Yukevich. “Ce qui est si étonnant chez lui en tant que personne et ce qui est si génial dans le fait de l’avoir comme source d’inspiration pour la fondation, c’est qu’il captive tous ceux avec qui il est, et il est si sincère. Quand les enfants le voient, ils gravitent autour de lui. Des enfants qui étaient à côté de la plaque cinq minutes avant qu’il n’arrive entrent dans un état de zen. Je me sens assez chanceux de pouvoir travailler avec lui.”

Bien que Shimabukuro soit l’évangéliste le plus célèbre du ukulélé, il s’empresse de souligner qu’il considère le ukulélé lui-même comme un outil d’expression personnelle plutôt que comme la panacée. l’essentiel. “Vous n’avez pas besoin d’être un musicien pour en jouer. Le ukulélé est amusant, et la musique devrait être ainsi. Elle ne devrait pas être intimidante ou limitée aux personnes qui ont du talent. La musique est le langage de l’émotion. Si vous savez ce que c’est que de se sentir heureux ou triste, vous pouvez faire de la musique. C’est l’objectif de la fondation.”

Avec un nombre croissant de classes dans le monde qui troquent leurs flûtes à bec pour des ukulélés, l’avenir de la musique est sans aucun doute en train de changer. De plus en plus d’enfants se tournent vers le ukulélé pour s’exprimer, et grâce à Shimabukuro et à la Four Strings Foundation, ils ne manqueront pas de modèles à suivre pour les inspirer.

“J’ai hâte de voir ce qui va se passer dans les prochaines années, avec de plus en plus de gens qui s’y mettent”, dit Shimabukuro. “Il y a beaucoup de jeunes qui prennent l’instrument et qui font des choses différentes avec, qui sont expérimentales. Je suis enthousiaste à l’idée de la grande musique qui va en découler.”

Cet article est initialement paru dans le numéro d’hiver 2014 du magazine Ukulele.
Cliquez ici pour en savoir plus sur ce numéro.

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