Inspirée par son ukulélé, la star Grace VanderWaal est en pleine ascension.

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PAR GREG OLWELL | DU NUMÉRO DE PRINTEMPS 2019 DE UKULELE | PHOTOS AVEC L’AIMABLE AUTORISATION DE FENDER, GRACE VANDERWAAL

Presque personne ne savait à quoi s’attendre lorsqu’une jeune fille de 12 ans avec une jolie coupe de cheveux bob, un ukulélé Luna et un pantalon jaune vif s’est avancée devant le micro de la populaire émission télévisée de NBC America’s Got Talent en juin 2016. Mais lorsque Grace VanderWaal a commencé à gratter et à chanter sa chanson, “I Don’t Know My Name”, le public et les juges stupéfaits ont su que nous assistions à la naissance d’une star.

Elle a remporté la saison 11 de l’émission, et son prix de 1 000 000 $, grâce à une série d’interprétations enthousiastes et non affectées de ses chansons originales, qui ont mis en évidence ses prodigieux talents d’auteur et sa puissante présence sur scène. Cette victoire a débouché sur son premier EP, Perfectly Imperfect, en 2016, et sur un album complet, Just the Beginning, fin 2017. Depuis, la résidente de Suffern, dans l’État de New York, a sorti quelques singles, a participé à des albums d’autres artistes, a été à la tête de sa première tournée début 2018 et a fait la première partie du groupe de rock Imagine Dragons lors de sa tournée d’été. En effet, il semble que la musicienne, qui aura 15 ans le 15 janvier, ne fait que commencer à nous montrer ce dont elle est capable.

J’ai parlé avec Grace au téléphone pendant qu’elle tournait son premier film, Stargirl, au Nouveau-Mexique. Le film de Disney, qui sortira dans le courant de l’année et qui est basé sur le roman à succès pour jeunes adultes publié en 2000, place VanderWaal dans le rôle-titre d’une lycéenne excentrique jouant du ukulélé, Stargirl, qui défie le statu quo de son école par son anticonformisme. C’est un rôle qui semble avoir attendu l’ascension de l’étoile de Grace.

Et, avec le lancement récent de ses deux ukulélés Fender signés, le moment semble idéal pour parler à l’artiste aimable, drôle et sincère qui inspire des milliers de filles et de jeunes femmes à jouer du ukulélé, à chanter et à raconter leurs propres histoires en écrivant des chansons.

Comment avez-vous commencé à jouer du ukulélé ?
Nous avions une personne du Brésil chez nous et je l’ai regardée et j’ai pensé qu’elle était vraiment cool. Elle jouait du ukulélé et j’ai adoré son aspect et sa sonorité, et dès que j’ai commencé à en jouer, je l’ai appris très vite et j’ai adoré.

Qu’est-ce qui vous inspire dans cet instrument ?
Il y a un déclic entre l’instrument et moi, dès que j’ai commencé à en jouer. J’adore écrire des chansons sur le ukulélé.

Mon père veut que je joue de la guitare – plus que tout – mais je ne suis pas très bon à la guitare. J’ai essayé d’écrire des chansons tout seul à la guitare, mais ça n’a rien à voir avec le ukulélé. Je ne sais pas pourquoi.

C’est un peu un geste de papa. Comment as-tu commencé à apprendre à jouer ?
J’ai commencé à regarder des tutoriels sur YouTube pour apprendre des chansons et après un certain temps, j’ai commencé à reconnaître les accords, donc je n’avais plus besoin de la vidéo. Alors j’ai commencé à aller sur des sites web comme ukulele-tabs.com et à apprendre des chansons.

Quels sites ou chaînes de ukulélé vous ont été utiles lorsque vous avez appris à jouer ?
Il y a cette chaîne YouTube que je regardais tout le temps, The Ukulele Teacher, et c’est ce type avec un accent australien… [John Atkins]. J’aimais tellement ses tutoriels.

Donc, ensuite vous avez commencé à écrire vos propres chansons. Parlez-moi du moment qui vous a inspiré à écrire votre première chanson.
Quand j’ai commencé à écrire des chansons sur le ukulélé, c’était surtout des jingles ou des chansons de blagues et des parodies. Mais lentement, elles ont commencé à progresser et à se développer et à devenir plus sérieuses et plus proches de moi. Je me suis rendu compte que ça faisait vraiment, vraiment du bien de laisser sortir tout ça et je n’ai jamais regardé en arrière.

Quelle musique vous a inspiré à l’époque ?
J’étais un grand fan de Twenty One Pilots, alors j’ai adoré apprendre leurs chansons. Je n’ai jamais essayé d’écrire comme quelqu’un d’autre ; je me contentais d’apprendre des chansons normales pour ukulélé, comme… [starts singing the Plain White T’s] “Hey There, Delilah”, “Rhythm of Love”, et d’autres petites chansons pour ukulélé comme ça.

Comment l’instrument vous aide-t-il à écrire des chansons ? Ou à jouer ?
Le ukulélé a un feeling si particulier. C’est un instrument très joyeux et mignon, alors c’est amusant de jouer avec son côté sombre et ce qu’il pourrait être.

Pour ce qui est de la scène, j’adore jouer avec le ukulélé parce que c’est très facile de se déplacer avec. On ne m’a jamais posé cette question, mais maintenant que j’y pense, c’est un instrument de scène assez génial parce qu’on peut bouger, courir partout, et ça sonne plutôt bien.

Parlez-moi un peu plus de l’exploration du côté obscur de l’instrument.
Trop de gens limitent le ukulélé aux jolies chansons d’amour ou aux chansons joyeuses, mais je pense qu’une des parties les plus amusantes de l’instrument est de jouer avec ce qu’il peut être en fonction de ce que vous dites ou de ce que vous ressentez. Le ukulélé peut vraiment suivre ce que vous dites ou ressentez dans votre chanson. Je pense que c’est vraiment cool parce qu’il peut compléter des mots sombres ou des paroles sombres si joliment, parce qu’il a été en quelque sorte limité aux chansons joyeuses.

Comment se déroule le processus d’écriture de vos chansons ?
Je suis un auteur assez rapide. Si quelque chose ne sort pas naturellement de moi, ou ne coule pas en moi, je m’en éloigne généralement et je suppose que ce n’est pas la bonne. J’ai essayé de travailler sur des choses qui ne marchent pas et elles ne me semblent jamais correctes. Quand je les écoute, je peux entendre le temps que ça a pris et je pense qu’une chanson sonne mieux quand elle ressemble à ce qui devait sortir de vous. J’écris donc très vite, je trouve des accords et je dis ce que j’ai en tête, puis je le force à rimer et je le construis à partir de là.

Donc, ça sort comme un morceau explosif de créativité.
Absolument.

Avez-vous des conseils à donner à ceux qui veulent commencer à écrire des chansons ou apprendre à jouer de la musique ?
Apprendre à jouer d’un instrument est un peu plus structuré, mais écrire une chanson – c’est juste vous. Tout le monde est différent et tout le monde a écrit des chansons qui sonnent différemment, parce que tout le monde est différent. L’essentiel est de ne pas trop y penser. Ne pensez pas à ce à quoi elle ressemble ou à ce que vous voulez qu’elle ressemble, ou à l’artiste auquel vous essayez de ressembler. Il suffit d’écrire et d’être soi-même. C’est sûr que ça va être nul au début – je vous garantis que vous n’écrirez pas une super chanson au début – mais quand il s’agit d’écrire, il faut s’entraîner. L’écriture est différente de certaines choses, comme la danse, où il suffit de l’avoir. Avec l’écriture, tu dois avoir un petit quelque chose, mais avec la pratique, tu t’amélioreras et tu apprendras à contrôler le son que tu veux obtenir.

Vous pouvez jouer d’à peu près n’importe quel ukulélé, qu’est-ce qui vous a poussé à travailler avec Fender sur votre nouvelle ligne de signature ?
Fender est une énorme marque connue, donc c’était cool. Mais ce qui a fait la différence, c’est qu’ils ont vraiment écouté mes idées. Ils voulaient sincèrement entendre ce que je pensais et ce que je voulais, et ils m’ont vraiment écouté.

Leçon de ukulélé pour débutants : sortir de la page améliorera instantanément votre jeu.

Que recherchez-vous dans un instrument ?
Ok, ma carrière actuelle est de jouer du ukulélé, mais je ne connais rien aux cordes, au bois ou à tout ça. [Laughs.] Mais je savais que je voulais qu’il soit de couleur et qu’il soit joli. J’ai toujours voulu un ukulélé de couleur, mais j’avais l’impression que seuls les bruns – les vrais bois – sonnaient vraiment bien. Je leur ai donc dit que j’aimerais avoir un ukulélé de couleur qui sonnerait aussi très bien.

Et puis, il y a toutes ces petites paillettes d’or autour de la rosace – et ça peut paraître ringard, mais c’est comme une partie de mon passé, avec la sonnerie en or… [from America’s Got Talent]. C’est super ringard, mais ringard c’est bien.

Préférez-vous une certaine taille d’ukulélé et cela a-t-il changé au fil de votre évolution ?
J’aime beaucoup les sopranos, mais j’ai un problème avec eux car ils ont tendance à se désaccorder, ce qui rend les sopranos un peu difficiles à utiliser pour les concerts. Je pense que les ukulélés de taille concert sont ce qu’il y a de mieux pour moi, parce qu’ils sont toujours petits et reconnaissables comme des ukulélés, mais ils ont tendance à avoir un super son. Ils sont aussi très bien pour les concerts !

Vous jouez dans un nouveau film, Stargirl, et vous avez l’air tout à fait à votre place dans ce rôle.
Je suis au Nouveau Mexique en ce moment, je tourne presque tous les jours. J’ai entendu parler du rôle et ça ressemblait au rôle de mes rêves. J’ai eu un appel Skype avec la réalisatrice, Julia Hart, et elle m’a parlé de ses rêves, et ses rêves étaient si semblables aux miens et, eh bien, maintenant je suis en train de le tourner.

Le métier d’acteur est une activité créative tellement différente. Quelle est la différence avec la scène ?
Jouer est incroyablement similaire à faire de la musique, ça me rappelle tellement de produire de la musique. Tout se passe très bien. Bien que nous tournions presque tous les jours, l’emploi du temps n’est pas trop exigeant et il y a toujours de la nourriture pour moi, ce qui est vraiment cool. C’est plutôt génial.

En quoi le métier d’acteur est-il différent de celui de musicien ?
La principale différence est que lorsque vous jouez, vous faites semblant. Mais je ne suis pas un acteur et je ne sais pas comment jouer, alors j’ai essayé de me connecter aux lignes à ma façon. C’est la même chose avec le chant : vous devez vous connecter aux paroles, sinon votre performance sera mauvaise. C’est un autre aspect du travail avec Julia [Hart]: Je peux lui parler si je ne suis pas connecté avec une ligne ou si je sens que le personnage devrait dire une ligne, et nous pouvons la changer. Ça donne plus l’impression que ça vient de moi.

Est-ce que vous écrivez des chansons pour le film ?
Pas pour le moment. Mais il y a une bande originale.

Ma fille est une de vos fans et je lui ai demandé si elle avait des questions à vous poser. “Qu’est-ce qui vous a donné envie d’auditionner pour America’s Got Talent ?”
Bonne question ! Étonnamment, les gens ne me posent pas vraiment cette question. Ma mère et moi avons pensé que ce serait amusant d’attendre dans une de ces longues files d’attente, comme on le voit à la télévision. Nous avons pensé que ce serait amusant de voir tous ces gens fous et ces gens super talentueux. On l’a sérieusement fait pour cette raison et cette raison seulement : On voulait faire la queue.

Je jouais du ukulélé depuis quelques mois seulement et j’allais à des soirées de micro ouvert, alors j’ai décidé de jouer du ukulélé et de chanter une chanson. Nous sommes arrivés là-bas en pensant que nous ferions la queue pendant longtemps, alors nous avons apporté cette énorme valise pleine de sandwichs et d’autres choses pour attendre dans cette énorme queue, mais finalement, la queue n’a duré que 15 minutes ! Nous avons demandé pourquoi ça passait si vite et c’était parce que ce n’était pas une ville de tournage, donc les auditions étaient plus rapides parce que les caméras n’étaient pas là.

Leçon de ukulélé pour débutants : sortir de la page améliorera instantanément votre jeu.

Donc, vous avez tenté l’expérience et vous avez fini à la télé. Comment ça s’est passé ?
L’audition était dans une université et ils m’ont fait entrer dans une salle de classe avec un groupe. Je devrais m’en souvenir, mais je pense que j’ai chanté “Ex’s and Oh’s” de Elle King. Puis nous sommes tous sortis dans le couloir et ils m’ont rappelé dans la salle et m’ont demandé mon CV. Je ne leur ai jamais donné de CV, cependant. Ils m’ont demandé de chanter une autre chanson, alors j’ai chanté une autre chanson. Puis ils m’ont demandé de chanter une autre chanson, alors j’en ai chanté une autre. Et ils ont continué à me demander de chanter des chansons jusqu’à ce que je leur dise que je n’en avais plus, mais que j’avais une chanson originale, alors je l’ai chantée. Je crois que c’était “I Don’t Know My Name”. Ensuite, ils m’ont envoyé dans un autre bâtiment, avec les cadres, et ils m’ont demandé de chanter des chansons spécifiques que j’avais déjà jouées en classe. J’ai donc chanté les chansons et j’ai terminé. Je suis sorti dans le couloir et j’ai commencé à paniquer parce que c’était vraiment, complètement inattendu.

Le spectacle a eu lieu peu de temps après ?
Ça a été très long. Peut-être deux mois plus tard, nous avons reçu un e-mail disant qu’ils pensaient à moi, puis un jour plus tard, ils m’ont demandé de prendre l’avion pour L.A. pour auditionner.

Ça a dû être très émouvant. Tout d’un coup, vous deviez trouver un équilibre entre l’école, la famille, et maintenant, une carrière.
Oui, je ne savais pas dans quoi je m’embarquais, mais ça semble être le destin à ce stade.

Peut-on s’attendre à une nouvelle musique de votre part bientôt ?
Je viens de produire trois nouvelles chansons ici au Nouveau-Mexique pendant mes jours de congé. Je ne sais pas si j’ai le droit de dire ça de mes propres chansons, mais je les aime vraiment, vraiment beaucoup. Je veux vraiment sortir un single, que le film sorte, puis sortir un autre album. C’est le plan de mes rêves.

Même pendant votre jour de congé, vous êtes en studio pour enregistrer. Est-ce que c’est difficile de tout équilibrer ?
J’aime vraiment travailler – beaucoup. Je n’aime même pas appeler ça du travail parce que ça fait bizarre. Aller sur un plateau de cinéma ou faire de la musique est quelque chose que je préférerais probablement faire de toute façon. J’ai de la nourriture tout le temps et une caravane, ou je pourrais être à l’école publique et essayer de trouver un emploi à l’épicerie, mais à la place, je fais de la musique, je me fais des amis et je joue dans un film.

Hier soir encore, j’étais en tenue de pom-pom girl, debout au milieu du terrain de football et il faisait si froid. J’étais gelée et je ne sentais plus mes orteils et mes chaussures étaient trop petites, et même quand je pourrais penser que c’est le pire, j’ai l’impression que c’est le job le plus cool du monde. Je dois le faire.

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