Histoire du ukulélé : Il y a 140 ans, le ukulélé tel que nous le connaissons est arrivé à Hawaï.

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PAR JIM TRANQUADA | EXTRAIT DU NUMÉRO D’AUTOMNE 2019 DE UKULELE

Je suis convaincu que ce sont des questions de garde d’enfants qui ont déterminé qui a été la première personne à jouer du ukulélé à Hawaï – ou plus précisément, ce qui était destiné à devenir le ukulélé. Lorsque la barque britannique Ravenscrag et sa cargaison de travailleurs sous contrat madériens sont arrivés dans le port d’Honolulu en août 1879, mon arrière-arrière-grand-père Augusto Dias et ses compagnons de voyage Manuel Nunes et Jose do Espirito Santo avaient fort à faire. Les trois hommes et leurs épouses avaient chacun quatre enfants à charge, âgés de 12 ans à 6 mois. João Fernandes et sa femme Carolina n’avaient qu’un seul enfant, une fille de 7 mois. Il était donc libre de prendre la machette du célibataire apparemment timide João Gomes da Silva et de chanter et jouer pour entrer dans l’histoire.

Que les enfants aient joué un rôle clé dans l’introduction de ce qui a souvent été décrit comme une guitare pour bébé semble approprié alors que nous célébrons le 140e anniversaire de l’arrivée du ukulélé. Mais l’adoption rapide de la machette par les kanaka maoli-natifs hawaïens- au cours de la décennie suivante donne une impression d’inévitabilité qui est trompeuse. Lorsque les 427 passagers du Ravenscrag ont été escortés hors du navire et dans la station de quarantaine du port, rien n’était certain quant à leur avenir. Bien qu’ils aient été recrutés comme travailleurs contractuels pour les plantations de sucre en plein essor de l’île, plus de la moitié des nouveaux arrivants étaient originaires de la ville de Funchal, la capitale de Madère. Ces citadins de toujours n’étaient absolument pas préparés à la vie dans les plantations, à tel point que les planteurs hésitaient souvent à employer d’autres émigrants de Madère.

Dispersés dans les plantations de la Grande île, de Kauai et de Maui, mon arrière-arrière-grand-père et ses collègues étaient des exemples classiques de cette inadéquation. Tous trois avaient reçu une formation de marceneiros, ou ébénistes, et ils sont retournés à la vie urbaine à Honolulu, sans doute avec un grand sentiment de soulagement, dès que leurs contrats ont pris fin et ont repris ce qu’ils auraient considéré comme leur véritable profession. En 1885, chacun d’entre eux avait pris la voie de l’entrepreneuriat et ouvert de petites boutiques où ils fabriquaient et vendaient des instruments à cordes, y compris la machette.

Un ukulélé Manuel Nunes datant de 1888 avec une adresse manuscrite qui n’apparaît dans aucune liste de Nunes dans l’annuaire de la ville d’Honolulu. Photo et restauration de l’instrument par Michael Hubbert.

À peine trois ans plus tard, un visiteur américain voyageant pour la première fois sur un bateau à vapeur inter-îles décrivait comment les Hawaïens autochtones campaient sur le pont en dormant, fumant et jouant du ukulélé ou du taro patch fiddle, “l’instrument national d’Hawaï”. Les récits de voyage contemporains des touristes et les articles des journaux d’Honolulu permettent de se faire une idée de la rapidité avec laquelle la popularité de ce petit instrument à quatre cordes s’est répandue. Ce qui est beaucoup moins clair, c’est ce à quoi ressemblaient les ukulélés joués à bord du bateau à vapeur Kinau – tous fabriqués par Dias, Santo ou Nunes – par rapport aux modèles standard d’aujourd’hui.

Afin de me faire une meilleure idée, j’ai essayé de retrouver des exemples d’ukulélés Dias au cours des 20 dernières années. Jusqu’à présent, j’ai pu en trouver une douzaine, la plupart d’entre eux se trouvant maintenant dans des collections privées et tous ayant été fabriqués avant 1900. Cette recherche a mis en évidence la rareté relative de tous les instruments antérieurs à 1900 et les nombreuses questions sans réponse qui subsistent sur l’évolution de la machette en ukulélé. Les raisons de leur rareté sont nombreuses. Jusqu’à ce que Manuel Nunes – le plus prospère des premiers fabricants – fonde M. Nunes &amp ; Sons en 1909, la fabrication de ukulélés était une activité artisanale où les techniques de production de masse étaient inconnues. Les niveaux de production annuels devaient être faibles, étant donné que la fabrication de ukulélés n’était pas un emploi à temps plein. Pour joindre les deux bouts, Dias, Nunes et Santo réparaient tout, des mandolines aux violons, achetaient et vendaient des instruments usagés, des cordes et des chevilles, et combinaient la lutherie (ils fabriquaient également un petit nombre de guitares) avec la fabrication de meubles et d’autres formes de travail du bois. (En 1889, par exemple, Nunes exposa fièrement un album photo en koa incrusté qu’il avait fabriqué dans le studio d’un photographe local).

Southern California Music Co. de Los Angeles était le distributeur américain du ukulélé de M. Nunes &amp ; Sons, comme le montre cette publicité datant de 1917.

En tant qu’immigrants avec peu de capital, Dias, Nunes et Santo ont tous ouvert un commerce dans le quartier chinois, le pire bidonville de la ville, où ” les maisons d’habitation, les porcheries, les toilettes, les poulaillers, les piscines et les accumulations de toutes sortes d’ordures étaient rassemblées avec un degré d’ingéniosité tout simplement merveilleux “, comme l’a écrit l’auteur de l’article. [Honolulu] Daily Bulletin l’a décrit en 1886.

Dans ce portrait de studio réalisé vers 1890 par le photographe d’Honolulu J.J. Williams, les membres du Hui Lei Mamo du roi David Kalakaua montrent une guitare fabriquée sur le continent, un ukulélé et un taropatch à cinq cordes.

Les trois hommes ont donc tout perdu dans deux incendies dévastateurs qui ont réduit le quartier en cendres, le premier en avril 1886, lorsqu’un feu de cuisine est devenu incontrôlable, et le second en janvier 1900, lorsque les efforts du conseil de santé pour contenir une effrayante épidémie de peste bubonique en brûlant les bâtiments où des victimes de l’épidémie avaient été trouvées ont tragiquement mal tourné. Mon arrière-arrière-grand-père a été particulièrement malchanceux : un cambrioleur a tenté sans succès de mettre le feu à son magasin de la rue Nuuanu en 1894, et un autre incendie d’origine inconnue en 1910 a anéanti son inventaire pour la troisième fois. J’ai toujours attribué au stress d’avoir tout perdu dans l’incendie de 1886 le fait qu’il ait été accusé de coups et blessures en juillet de la même année après avoir poussé un homme à travers la vitrine d’un magasin pendant une dispute. (Son surnom, “O Santinho”, ou le petit saint, se voulait ironique.) On ne peut qu’imaginer le nombre d’instruments anciens perdus dans ces incendies.

Neal Chin joue sur un ukulélé Jose do Espirito Santo de 1895, de Ukulele Friend.

Contrairement aux Kamaka, qui ont commencé à fabriquer des ukulélés en 1916 et qui continuent à le faire aujourd’hui, aucun des trois fabricants originaux n’a réussi à lancer une entreprise familiale multigénérationnelle florissante, malgré leurs familles nombreuses. L’entreprise de Santo s’est éteinte avec lui lorsqu’il est décédé soudainement d’un empoisonnement du sang en 1905 ; mon arrière-arrière-grand-père, ayant perdu son magasin dans l’incendie de 1910 et souffrant de ce qui a finalement été diagnostiqué comme une tuberculose, a cessé de travailler à peu près à la même époque ; et M. Nunes &amp ; Sons semble avoir fermé ses portes vers 1918, lorsqu’il disparaît de l’annuaire de la ville d’Honolulu. (Leonardo Nunes, le fils de Manuel, qui a commencé à fabriquer des ukulélés à Los Angeles vers 1913, a continué à produire des instruments réputés jusqu’en 1930). Contrairement à la richesse des informations disponibles dans les archives de C.F. Martin &amp ; Co, aucune documentation ne survit pour aucun des trois – ce qui n’est pas surprenant, étant donné que la grande majorité des immigrants madériens étaient analphabètes. Lorsqu’il a signé un serment de loyauté envers le nouveau gouvernement provisoire en 1894, après le renversement de la monarchie hawaïenne, mon arrière-arrière-grand-père a réussi à signer “A Dias” d’une main malhabile ; Santo a signé avec sa marque – un “X”. En l’absence de tout type de registres ou de catalogues de production, nous sommes contraints de nous fier aux quelques instruments qui subsistent.

Deux uke Jose do Espirito Santo datant d’environ 1897-1900 et provenant de la collection Andy Roth.

Les instruments

Les premiers fabricants n’auraient jamais eu l’idée d’utiliser des numéros de série, et bien qu’un certain nombre d’instruments survivants aient des étiquettes de sonnette, elles sont peu utiles pour déterminer la date de fabrication. Pour des raisons qui ne sont toujours pas claires, Dias, Nunes et Santo ont fréquemment déménagé leurs ateliers. Selon les annuaires de la ville et les annonces dans les journaux, mon arrière-arrière-grand-père a eu au moins 12 adresses différentes au cours des 16 années entre 1884 et 1900, tandis que Santo en a eu au moins neuf et Nunes quatre ou cinq. Par conséquent, d’un point de vue pratique, ils utilisaient souvent des étiquettes génériques sans adresse de rue. Les étiquettes Dias de cette période proclament invariablement : ADDRESS/A. DIAS &amp ; CO, Guitar Maker,/Violons et guitares réparés/Tarifs raisonnables/ HONOLULU H.I. (La raison pour laquelle le mot “Adresse” apparaît en haut est un mystère. Mon arrière-grand-père parlait le portugais et l’hawaïen mais pas l’anglais ; il est possible que le mot apparaisse à la suite d’un malentendu avec l’imprimeur). Santo avait une étiquette qui indiquait son adresse dès 1890 environ, mais ses autres étiquettes ne comportent pas toujours cette information. Les étiquettes de Nunes donnent régulièrement son adresse à partir de 1898 environ, mais l’identifient comme “fabricant et réparateur de guitares”. Ce n’est que vers 1909 que les étiquettes de Nunes ont commencé à l’identifier comme “inventeur du ukulélé et de la vièle Taro Patch en 1879” – le premier exemple connu dans lequel l’un des trois fabricants originaux s’identifie principalement comme un fabricant de ukulélé.

Les premiers exemples étant rares, il est difficile de dire ce que pouvait être un ukulélé typique des années 1880 ou du début des années 1890. Par exemple, un bon nombre d’exemples survivants ont des reliures en corde et des rosettes élaborées avec une bande arrière, une bande finale et une incrustation assorties qui courent au milieu de la touche et de la tête de chevilles. Est-ce typique, ou ces instruments ont-ils survécu précisément parce qu’ils sont plus richement décorés et donc plus précieux ? Les exemples qui semblent être parmi les plus anciens présentent des caractéristiques traditionnelles du Madeirense du 19ème siècle : des tables d’harmonie en pin ou en sapin, des touches allongées à 17 frettes avec une tête de chevilles en forme de huit (oito) et des ponts à boutons, parfois avec des boutons incrustés de nacre. Deux des premiers instruments de Dias, un ukulélé et un rajão à cinq cordes, ont des incrustations florales sur la partie inférieure, ce que l’on voit souvent sur les instruments madériens du XIXe siècle. Ce qui semble atypique, c’est la remarquable variété de motifs de têtes de chevilles sur les premiers ukulélés, y compris certains motifs Dias qui rappellent les bâtons de kapu, une figure en huit avec une fente en haut, et des motifs Santo à volutes élaborées qui semblent avoir été empruntés aux banjos américains. La tête de chevilles en forme de couronne que l’on retrouve sur des millions d’ukulélés ultérieurs n’a fait son apparition que vers la fin des années 1890, à en juger par les exemples qui subsistent.

Le peintre Hubert Vos a exposé ce portrait de 1898 du célèbre musicien d’Honolulu Solomon Hiram et de son ukulélé dans la vitrine du Pacific Hardware peu après sa réalisation.

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Même avec toutes ces variations, un examen attentif des premiers instruments montre clairement que personne n’a inventé le ukulélé, malgré les nombreuses affirmations faites et répétées au cours du siècle dernier. Les dimensions physiques de la machette de Madère et du ukulélé hawaïen sont pratiquement identiques, et les preuves montrent que les divers éléments de conception ont simplement évolué avec le temps. La grande innovation des premiers fabricants a été de construire des instruments entièrement en koa, le grand bois dur à feuilles persistantes unique à Hawaï et étroitement associé à la monarchie hawaïenne. Malgré le coût plus élevé du koa et sa sonorité peu conventionnelle à l’époque, le koa faisait appel au patriotisme ardent des kanaka maoli à une époque de grande agitation politique où le sort de la monarchie et l’indépendance d’Hawaï étaient en jeu.

Les descendants de Dias ont placé une nouvelle pierre tombale sur la tombe d’Augusto Dias au cimetière Makiki d’Honolulu l’année dernière. La tombe originale se trouve à gauche.

Pendant ce temps, la recherche se poursuit pour trouver d’autres exemples de l’ukulélé le plus ancien, qui peuvent apparaître dans les endroits les plus inattendus. Un Dias a récemment été donné au Bishop Museum à Honolulu après avoir fait une apparition dans Antiques Roadshow à San Jose et avoir été évalué par Richard Johnston de Gryphon Stringed Instruments de Palo Alto. Un collectionneur a trouvé une Dias datant d’environ 1886 sur un marché aux puces de Long Beach ; un autre a acheté sa Dias lors d’un salon de la guitare à un marchand qui l’avait achetée lors d’une vente de succession à Memphis, dans le Tennessee. Un musicien chanceux du Maryland jouait du banjo au 50e anniversaire de sa tante “et une dame était si impressionnée qu’elle m’a donné trois instruments – et l’un d’eux était le ukulélé de votre arrière-arrière-grand-père”, m’a-t-il dit. Les seules traces d’un autre Dias n’existent actuellement que dans un trio de photos prises à la hâte avec un téléphone portable par le défunt marchand Michael Aratani, alias MusicGuyMic de Kaneohe – des photos qui ont servi de base à une re-création par le maître luthier Dave Means. “Il était à vendre il y a des années et je n’étais pas en mesure de payer une telle somme pour l’acquérir, mais j’ai réussi à prendre quelques photos rapides… J’ai depuis passé des années à essayer de le retrouver, mais sans succès”, expliquait Mike en 2008.

Il ne reste qu’un seul ukulélé de Dias dans la famille, un soprano fabriqué en 1894 pour son petit-fils aîné, Charlie Gilliland, qui a soigneusement tapé une note pour préciser sa provenance. Il est fabriqué en koa flammé spectaculaire, à l’avant et à l’arrière, avec une tête de chevilles en forme de huit, une reliure en corde et une incrustation sur la touche. Bien qu’elle ne soit pas dans son état d’origine – elle a un pont plus récent et des mécaniques ont remplacé les chevilles en bois d’origine – c’est l’une des rares survivantes en état de jeu.

Un soprano Dias d’environ 1886 (à gauche) de la collection Jack Ford avec une recréation moderne par Al Dodge.

En grattant sur ce remarquable héritage familial, je pense à mon grand-père qui, en 1925, est passé de l’Université d’Hawaï au Pomona College, juste à l’est de Los Angeles. L’un de ses nombreux emplois pendant ses études à Pomona consistait à jouer du ukulélé et de la guitare dans un trio hawaïen organisé par l’un de ses cousins de Hilo. Son ukulélé était un Dias. ” Je ne sais pas ce qu’il est devenu “, m’a-t-il dit des années plus tard. “Je l’ai donné. Il n’avait pas tant de signification – c’était juste un ukulélé. “

Soupir.

Jim Tranquada est le directeur de la communication de l’Occidental College de Los Angeles et le co-auteur de The ‘Ukulele : A History avec John King.

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