Heidi Swedberg : De “Seinfeld” à clinicienne de l’Uke

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Par David Templeton // Extrait du numéro du printemps 2014

TVoici Ken Middleton”, dit la musicienne Heidi Swedberg – Heidi Swedberg et le Sukie Jump Band – en montrant par la fenêtre une boulangerie animée du centre-ville de St Helena, dans la région rurale de Californie du Nord. Dehors, à une table sur le trottoir, où Swedberg prend son petit-déjeuner en cette matinée d’été déjà chaude, le grondement de l’occasionnel camion à bestiaux qui descend la rue principale oblige Swedberg – en ville pour le festival annuel de ukulélé Wine Country – à crier pour se faire entendre.

Ce qui la fait tousser – parce qu’elle se remet d’un terrible rhume – mais n’entame en rien l’enthousiasme de Swedberg à l’idée d’être ici, au milieu de quelques-uns des meilleurs joueurs et professeurs de ukulélé du monde, dont Ken Middleton, déjà mentionné.

“C’est un Anglais fabuleux, qui vient d’arriver par avion”, dit Swedberg. “C’est l’un des professeurs du festival. Il fait la queue avec Daniel Serna de Yokohama Ukuleles. Et juste là, il y a Dave Eagen. C’est un preneur de son par excellence, mais aussi un musicien incroyable, et il enseigne également le ukulélé.”

Swedberg est peut-être plus connu comme actrice (Hot Shots ; Galaxy Quest) que comme musicien. De tous ses rôles, le plus reconnaissable est le personnage de Susan Ross, dans la série télévisée Seinfeld. Oui, elle a joué le rôle de la fiancée malheureuse de George Costanza qui, dans l’un des épisodes les plus scandaleux et les plus notoires de la série, est morte d’un empoisonnement toxique après avoir léché des centaines d’enveloppes d’invitations de mariage. Aujourd’hui, Swedberg joue du ukulélé plus souvent qu’elle ne joue des personnages à l’écran. Son groupe de musique familiale, au nom manifestement optimiste, a sorti son premier album, Play ! en 2009 et vient de produire un nouvel album effervescent, My Cup of Tea. En tant que professeur, elle se concentre sur les étudiants en ukulélé débutants et intermédiaires, principalement des enfants.

“Je suis moi-même assez nouvelle dans le monde du ukulélé”, dit Swedberg, expliquant qu’elle joue depuis son enfance à Hawaï, mais qu’elle a laissé la musique de côté peu après le lycée pour se concentrer sur le théâtre.

“J’ai reçu mon premier ukulélé des mains du lapin de Pâques, à Kailua, à Hawaï, quand j’avais environ cinq ans”, dit-elle. “J’ai trois grandes sœurs, et nous sommes sorties un matin de Pâques, et il y avait une petite file d’ukulélés qui nous attendait. En fait, c’était une file de ces petites boîtes triangulaires de ukulélés. La forme de ces boîtes en carton a toujours été vraiment magique pour moi. C’était Pâques, mais ces boîtes n’avaient pas besoin d’être de la couleur des œufs de Pâques ou autre, juste de la couleur du bonheur en carton, mec. J’aime toujours ces boîtes.

“Souvent, mes élèves les utilisent comme étuis, avec une petite couture en ruban adhésif pour qu’elles s’ouvrent et se ferment”, poursuit-elle. “Parfois, nous y intégrons même une poignée, car lorsque vous travaillez avec des enfants, et qu’ils ont affaire à des instruments de 30 dollars, l’étui coûte parfois plus cher que les instruments eux-mêmes, alors pour que cela reste abordable pour les familles, nous transformons leurs boîtes en carton en étuis. Les enfants adorent em. Ils les décorent de toutes sortes de façons, dessinent et peignent des motifs dessus, les tapissent de fausse fourrure.

“Ça rend les enfants très heureux.”

Swedberg a appris les bases avec sa mère, qui était gauchère.

“Ma mère joue d’un ukulélé pour droitier, cordé comme un gaucher, à l’envers et en arrière”, s’amuse Swedberg. “Je trouve impossible de jouer comme ça, mais c’est comme ça qu’elle joue. Elle nous a appris nos trois premiers accords, que tous les enfants d’Hawaï doivent apprendre avant la quatrième année, je crois, en do, fa et sol7.”

Swedberg a gardé ce premier ukulélé jusqu’à la fin du lycée, et en a joué souvent, même si ce n’était pas particulièrement bien.

“C’était toujours l’un de ces trucs d’adolescence, d’angoisse d’adolescente”, se souvient-elle, souriant avec un faux embarras à ce souvenir, “bricoler dans ma chambre, écrire des chansons sur un garçon à l’école qui ne m’avait pas remarquée. Ce genre de choses. Mais je n’ai jamais eu de professeur professionnel. Je n’ai jamais étudié. Je comprenais les accords en les écoutant.

“Je pensais plutôt que je les inventais, découvrant de tout nouveaux accords inconnus des gens civilisés.

“J’ai inventé le mi mineur, vous le saviez ?” plaisante-t-elle.

Lorsqu’on lui demande pourquoi elle a arrêté de jouer, Swedberg répond : “Oh, oui, eh bien. J’ai prêté mon premier ukulélé à un petit ami et je ne l’ai jamais récupéré. Donc, pendant mes années d’université, je n’ai pas joué, parce que je n’avais rien pour jouer – tout ça à cause de ce sale type, Jeff Page.”

Pendant des années, alors qu’elle était diplômée et commençait à décrocher des rôles dans des films et des séries télévisées, le ukulélé était un lointain souvenir. Par coïncidence, c’est une émission de télévision qui a ravivé le lien de l’enfance de Swedberg avec cet instrument.

“Après avoir déménagé à Los Angeles, j’ai auditionné pour un pilote de télévision, et le personnage était un auteur-compositeur-interprète”, dit-elle. “Et les choses se passaient plutôt bien, et ils m’ont fait venir pour faire des tests pour la chaîne, et c’est là que l’audition finale a eu lieu.” À la télévision, explique-t-elle, vous devez signer des contrats avant de passer l’audition finale d’une émission. “Juste avant cette dernière audition, ils m’ont demandé : “Jouez-vous de la guitare ?” et comme je suis un acteur, j’ai répondu : “Bien sûr !”.

“C’est l’une des règles qu’on vous apprend à Hollywood. On ne dit jamais non. “Tu sais monter à cheval ? Bien sûr ! “Tu sais tirer au pistolet ? Absolument ! Bien sûr ? Je vis pour tirer avec des armes à feu. Alors je leur ai dit que je savais jouer de la guitare, même si je ne savais pas, et avant l’audition je suis allé au McCabe’s Guitar Shop à Santa Monica et je me suis acheté… un ukulélé baryton ! Je me suis dit, ce sont des gens de la télé. Ils ne connaissent pas la différence entre un ukulélé baryton et une guitare !

“Et il s’avère que… ils ne le savaient pas.”

Fatiguée d’élever la voix pour se faire entendre au-dessus des camions qui passent, Swedberg s’arrête lorsqu’un gros véhicule transportant des sacs de fumier passe en trombe. “Quoi qu’il en soit, j’ai obtenu le rôle,” elle hausse les épaules, puis ajoute, “et après avoir tourné le pilote, ils ont réécrit l’épisode, et ont décidé qu’ils n’avaient pas besoin de ce personnage dans l’épisode. Ce n’était pas grave, parce que le contrat que j’ai signé stipulait que je devais être payée pour la saison entière, que j’apparaisse ou non dans la série, donc…”. “

À ce moment-là, bien sûr, elle avait retrouvé le goût de jouer du ukulélé, et cette fois, elle s’y est tenue. Elle a trouvé son premier véritable professeur, le regretté luthier de McCabe, John Zender, décédé il y a quelques années, et dont Swedberg se souvient avec émotion.

“C’était un bel homme avec une longue barbe blanche”, dit-elle. “Il m’a appris à retomber en amour avec le ukulélé”.

Elle s’arrête pour saluer un couple de messieurs qui s’arrêtent à la boulangerie, qui semble être l’endroit où prendre son petit-déjeuner dans la petite ville de St. Helena. Lorsqu’on lui demande si elle se considère maintenant comme une musicienne, une actrice ou les deux, Swedberg réfléchit à la question en prenant un peu de son petit-déjeuner.

“Dans mon cas, dit-elle finalement, je ne pense pas qu’il y ait une grande différence. Je suis toujours actrice. J’agis juste comme une musicienne. Je pense que c’est un peu comme ça que je fonctionne. Le rôle que je joue en ce moment est celui de musicienne, car honnêtement, je ne pense pas être une si bonne musicienne que ça.

“Je ne suis pas non plus une très bonne actrice”, dit-elle en riant. “Mais qu’est-ce que ça peut nous faire ?”

Swedberg ne semble pas feindre l’humilité. Elle offre simplement une évaluation brutalement honnête de ses propres dons.

“Voilà le truc, c’est ce en quoi je crois vraiment”, poursuit-elle. “Je pense qu’il est bien plus important de faire de la musique que d’être bon à faire de la musique.”

Pense-t-elle la même chose de la comédie ?

“Je ne pense pas que le métier d’acteur soit si important”, dit-elle. “Pas comparé à la musique. La plupart du temps, le théâtre n’est qu’un divertissement. Je pense que le théâtre a une certaine importance, mais la télévision et tout ça ? Allons donc ! Peu importe le singe que vous engagez pour ce travail, tout va s’arranger.

“Mais la musique”, poursuit-elle, “la musique est une forme fondamentale de communication humaine. La musique est essentielle pour que nous restions humains, pour que nous restions connectés – connectés au sein de notre propre culture, et connectés à d’autres cultures.

“C’est un outil de communication. Nous avons tendance à considérer la musique comme un divertissement, ce qui est bien. Le divertissement, c’est bien. Mais la communication, c’est mieux. La communication est essentielle pour que nos vies aient un sens.”

Et qu’est-ce que Swedberg croit communiquer, exactement, avec sa propre musique ? Cette question ne prend pas de temps à réfléchir. Elle a clairement réfléchi à cette question.

“Ce que je veux plus que tout, dit-elle, c’est encourager d’autres personnes à jouer, à chanter, à faire de la musique, à avoir de la musique dans leur propre vie, comme une partie vitale de leur vie. Et il n’est pas nécessaire d’être bon pour que la musique soit vitale. Je suis pour que l’on fasse de la musique, même si l’on est nul.”

Elle rit encore, puis tape sur la table, soulignant chaque mot avec son propre bang.

“Je pense !” Bang ! “Vous totalement !” Bang ! “Tu dois le faire !” Bang ! “T’en remettre !” Bang ! “Ta peur !” Bang ! “De” ! Bang ! “De la succion !”

Bang !

“Remets-toi, mec ! Et fais de la musique ! Et chante, et joue. C’est pourquoi j’aime tant le ukulélé. Nous jugeons beaucoup moins la façon dont les gens jouent du ukulélé que celle dont ils jouent de la guitare, vous l’avez remarqué ? Le ukulélé est un peu stupide. C’est drôle. Les gens ne sont pas intimidés par lui.

“Si vous venez à une fête et que vous avez une guitare, les gens vont vous regarder comme, ‘Ooh, belle guitare ! Tu sais en jouer ?’ Mais si vous allez à une fête avec un ukulélé, les gens vont dire, ‘Ooh, c’est cool ! Je peux l’essayer ?”

De toute évidence, Swedberg est quelqu’un qui veut répandre le bonheur du ukulélé partout où elle va, pour faire rire les gens, pour les faire sourire. Et le ukulélé, elle l’a prouvé à maintes reprises, est l’instrument parfait pour y parvenir.

“C’est génial !” dit-elle. “Quand vous voyez un ukulélé, vous savez que c’est l’heure des vacances. C’est un bon moment, enveloppé dans un petit instrument. Le ukulélé ! Ça veut dire ‘Fête’, vous voyez ce que je veux dire ?”

Cet article a été initialement publié dans le numéro du printemps 2014 du magazine Ukulele.
Cliquez ici pour en savoir plus sur ce numéro.

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