Hawaii Calling : Craig Chee et Sarah Maisel parlent de l’avenir du festival de l’ukulélé d’Hawaï

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PAR BLAIR JACKSON | PHOTOS PAR CRAIG CHEE | EXTRAIT DU NUMÉRO D’ÉTÉ 2021 DE UKULELE

Il s’est passé énormément de choses dans la vie de Craig Chee et Sarah Maisel depuis leur dernière apparition en couverture de Ukulele à l’été 2014 (numéro 5). À ce moment-là, ils venaient tout juste de se révéler publiquement en tant que couple romantique pour la première fois, après s’être rencontrés sur le stand DaSilva Ukulele lors du salon NAMM 2013 à Anaheim, en Californie. Chacun d’eux était déjà en train de construire une carrière solo réussie, mais au cours de l’année suivante, ils se sont rapprochés en voyageant et en jouant dans de nombreux événements ukulélé identiques, et ont fini par tomber amoureux l’un de l’autre. Elle était originaire d’Alabama et a grandi en jouant du violon et du piano bien avant de s’installer dans la région de San Diego et de découvrir le ukulélé lorsqu’elle a participé avec des amis à une soirée sur le thème de l’Hawaï dans une pizzeria d’Encinitas. Il est originaire de l’île hawaïenne d’Oahu et était un violoncelliste classique sérieux dans sa jeunesse ; en fait, jusqu’à ce qu’il arrive à l’Université de l’Oregon à Eugene en tant que première année et décide de s’amuser et d’explorer ses racines hawaïennes en prenant le ukulélé.

Ils ont apporté leurs propres styles et inclinaisons musicales dans leur partenariat musical, mais le déclic a été immédiat. En moins d’un an, ils se sont mariés lors d’une magnifique cérémonie en plein air sur la côte nord d’Oahu (en présence de nombreux ukulélistes), se sont installés ensemble dans la région de San Diego et, lentement mais sûrement, “Craig et Sarah” (comme tout le monde les appelle) sont devenus des participants très demandés aux festivals, ateliers et croisières sur le ukulélé. Ils ont écrit des chansons et sorti des albums ensemble (mon préféré est leur collection de standards de 2018, Honeysuckle Rose), et pendant cette année pandémique la plus difficile de 2020, ils ont assumé un rôle de leader dans la communauté du ukulélé en organisant deux “mini-festivals” en ligne vraiment merveilleux, avec des performances de dizaines de figures connues et moins connues du monde contemporain du ukulélé, ainsi que des ateliers à profusion. Leurs bonnes vibrations et leur esprit optimiste sont évidents dans tout ce qu’ils font.

Sur le plan personnel, 2020 s’est avérée être une année fantastique pour Craig et Sarah : le 6 janvier, Sarah a donné naissance à leur fils, Cameron (qui est apparu de façon fugace lors des mini-festivals), puis l’automne dernier, la famille a déménagé à Honolulu. De toute évidence, le duo n’a eu aucun mal à s’intégrer dans l’univers du ukulélé d’Oahu. En effet, l’hiver dernier, ils ont eu l’honneur de se voir confier la production de l’énorme et mondialement célèbre Ukulele Festival Hawaii par les fondateurs Roy et Kathy Sakuma. Roy est le principal professeur de ukulélé d’Oahu depuis plusieurs décennies (il a des studios d’enseignement dans quatre endroits différents) et organise depuis 50 ans des festivals de ukulélé à succès, qui ne cessent de croître, dans le magnifique Kapiolani Park d’Honolulu. Les Sakuma organisent également de plus petits festivals de ukulélé à Maui et sur la grande île d’Hawaï.

Cette année, sous la direction de Craig et Sarah, le Ukulele Festival Hawaii sera principalement virtuel en raison des restrictions liées à la pandémie, mais certaines choses ne changeront pas : Il présentera toujours de fantastiques joueurs de ukulélé venus de partout, sera gratuit et servira également à collecter des fonds (par le biais de dons et de parrainages) pour des bourses et des programmes destinés aux jeunes.

À la mi-février, nous avons discuté avec Craig et Sarah des changements importants dans leur vie.

Je sais que vous avez déménagé, avec le bébé Cameron en remorque, à Hawaï à l’automne 2020. Bien sûr, Craig a grandi là-bas et y a de la famille, mais qu’est-ce qui a motivé ce déménagement, et est-ce que le faire au plus fort de la pandémie a posé des défis particuliers ?

SARAH : Nous avions parlé de déménager, mais nous considérions cela comme une chose future – dans quelques années. Lorsque la pandémie a frappé, nous discutions de notre avenir, et j’ai regardé Craig et lui ai dit : ” Pourquoi sommes-nous ici ? Nous ne pouvons pas faire de tournée ou voyager, c’est pourquoi nous sommes restés en Californie.” Cela a mis Craig en mouvement, et l’instant d’après, nous déménagions !

Déménager pendant le COVID n’était vraiment pas idéal. Le plus grand défi était d’essayer de garder Cameron en sécurité, puisqu’il ne peut pas porter de masque. C’était super stressant d’arriver au grand jour du déménagement, mais une fois que nous avons atterri et que nous sommes entrés dans notre nouvelle maison, nous avons tous les deux ressenti ce sentiment immédiat de soulagement.

CRAIG : C’était vraiment difficile de suivre nos cours en ligne, les événements en ligne et de s’occuper du nouveau-né tout en préparant le grand déménagement et en gardant un œil sur la situation toujours changeante de la pandémie. Heureusement, Sarah et moi pouvions nous appuyer l’une sur l’autre et nous nous sommes forcées à faire des pauses lorsque cela était nécessaire. Nous savons la chance que nous avons eue de nous avoir l’une et l’autre pendant cette année de folie.

Vous êtes tous les deux retournés à Oahu de nombreuses fois au fil des ans et vous avez sans doute suivi de près la scène uke/musique là-bas. Mais maintenant que vous y êtes à plein temps, quelles sont vos observations sur la santé de cette scène ? A-t-il été facile d’établir ou de rétablir des liens avec des musiciens là-bas ?

SARAH : J’ai l’impression que nous nous sommes rapprochés des gens d’ici avant de déménager. Nous avons eu la chance de faire partie d’un groupe en ligne appelé Ukulele Friends Hawaii. Nous nous rencontrions deux fois par semaine, pendant l’année 2020, et nous partagions des histoires, avions des invités et nous nous encouragions mutuellement pendant nos réunions. C’était vraiment un merveilleux moyen de se connecter, même avant notre déménagement. Maintenant que nous sommes ici, c’est formidable de voir nos amis, même si nous n’avons pas vraiment l’occasion de passer du temps ensemble et de jouer de la musique comme nous le ferions en temps normal. Même si les choses ne sont pas encore “normales”, les musiciens trouvent toujours des moyens de se réunir et de jouer en toute sécurité. Beaucoup de nos amis ici enseignent enfin en ligne ! C’est génial de voir leur croissance et de les encourager.

CRAIG : Même si je rentrais à Hawaï au moins une fois par an, je passais la plupart de mon temps avec ma famille et mes amis, et j’en profitais pour faire une pause dans mon activité de musicien à plein temps. Au cours de nos années de participation à divers festivals et événements de ukulélé, nous avons pu rencontrer tant d’autres artistes extraordinaires, mais nous n’avons pas rencontré beaucoup de joueurs qui vivaient encore dans les îles. Nous avons lentement fait en sorte que plus d’artistes locaux participent à ces événements continentaux et internationaux et nous sommes ravis de pouvoir les aider encore plus maintenant que nous sommes ici. Nous devons une grande partie de notre connexion avec les musiciens d’ici à Bryan Tolentino, Herb Ohta, Jr. et Jake Shimabukuro. Pour moi, en particulier, il a été très agréable de me connecter avec certains de mes héros et de partager mes expériences avec le ukulélé à l’étranger et d’être capable de me connecter avec les histoires et l’histoire ici.

Quelles sont vos propres expériences avec le Ukulele Festival Hawaii de Roy et Kathy Sakuma au fil des ans ? L’un ou l’autre, ou les deux, y ont-ils beaucoup joué ?

SARAH : Nous avions toujours voulu jouer au festival, et ce rêve s’est réalisé en 2019. C’était une si belle expérience – la foule était si accueillante, et nous avons pu nous produire avec nos amis Bryan Tolentino, Kalei Gamiao et Corey Fujimoto. J’ai même gardé notre bon de place de parking, parce que j’étais tellement excité de pouvoir faire partie du festival.

CRAIG : Beaucoup de gens ne savent pas que j’ai commencé à travailler au studio de Roy Sakuma à Kaimuki. Sa méthodologie d’enseignement correspondait parfaitement à mon expérience du violoncelle et du piano. Elle m’a donné la confiance nécessaire pour aller de l’avant, et j’ai fini par prendre des leçons avec Jake Shimabukuro et Troy Fernandez. Je me souviens être allé plusieurs fois au festival dans mon enfance et j’étais toujours étonné de voir à quel point tout le monde s’amusait à célébrer le ukulélé. J’ai l’impression que l’instrument est un peu considéré comme acquis ici à Hawaï, mais j’aime la façon dont Roy et Kathy ont toujours défendu ce petit instrument et se sont efforcés de l’élever à de nouveaux sommets.

Comment se fait-il que vous ayez été amenés à mettre sur pied le festival de cette année ? Je suppose que le succès de vos mini-festivals virtuels a dû influencer la décision, non ? Est-ce une affaire d’un an à cause de la pandémie, ou allez-vous continuer à travailler sur le festival ?

SARAH : Nous sommes passés par toutes les émotions lorsque Roy et Kathy nous ont contactés. Apparemment, nous étions sur leur radar depuis quelques années. Kathy avait entendu parler de nous et s’était dit en passant : ” Ce ne serait pas bien s’ils vivaient ici ? “. Nous avions été en contact avec Roy grâce au groupe de discussion en ligne dont nous faisons partie. [Ukulele Friends Hawaii]. Ce groupe a fait une interview de Roy et il a pris le temps de nous remercier de renvoyer les gens vers son formidable livre d’accords – A Treasury of Ukulele Chords. Une fois qu’ils ont appris que nous avions déménagé, ils ont voulu nous connaître un peu mieux, alors nous avons organisé des réunions Zoom et partagé des idées sur l’avenir du ukulélé . . et maintenant nous sommes là !

CRAIG : Oui, comme Sarah le dit, nous sommes passés du choc à l’incrédulité, à l’excitation pure et simple et à une petite dose de peur ! C’est un si gros héritage à reprendre et il y a beaucoup de pression pour le maintenir, ainsi que pour aider à innover pour l’avenir. Sarah et moi sommes définitivement dans la course pour le long terme. Nous voyons cela comme un moyen d’aider la communauté qui nous a donné… eh bien, tout. Nous espérons inspirer et donner des opportunités aux artistes. Le succès des mini-événements virtuels a certainement aidé à entamer la conversation avec Roy et Kathy, mais nous avons été stupéfaits par tout le soutien et les mots gentils que les membres de la communauté du ukulélé nous ont adressés alors que Roy et Kathy passaient par un processus de vérification pour en savoir plus sur nous.

Quel genre de choses avez-vous prévu pour le festival de cette année ? En quoi le fait de travailler avec une entité aussi bien établie que l’UFH diffère-t-il de l’approche plus terre à terre, “avec un peu d’aide de nos amis”, que vous avez nécessairement adoptée pour vos merveilleux mini-festivals ?

SARAH : Nous sommes incroyablement excités pour cette année ! Nous allons faire plus que le seul événement principal du 18 juillet 2021. Pour que les gens soient excités et prêts pour juillet, nous organiserons trois mini-événements, une fois par mois, à partir d’avril. Chaque événement aura un thème que notre public pourra apprécier, et il sera gratuit. Tous les événements seront diffusés en direct depuis l’hôtel Ala Moana. [in Honolulu] sur la chaîne YouTube officielle de l’UFH.

Le premier événement aura lieu le 11 avril et mettra l’accent sur les artistes locaux et sur les quatre plus grands fabricants de ukulélés d’Oahu : Kamaka, Ko’olau, KoAloha et Kanile’a. D’autres fabricants de ukulélés et d’autres entreprises seront également présentés au cours de tous les événements. Le deuxième événement sera le 16 mai, une journée d’atelier. Il s’agira d’une journée amusante d’apprentissage avec les maîtres – Roy Sakuma enseignera, tout comme Jake Shimabukuro et Neal Chin.

CRAIG : Ces événements seront également remplis de performances de keiki [children’s] ainsi que des clubs de uke de partout. Le troisième mini-événement aura lieu le 13 juin, et sera notre grande journée internationale, composée de groupes d’enfants, de clubs de uke et d’artistes du monde entier. Tout cela mènera au festival principal en juillet. Nous avons tellement d’idées que les plateformes multimédias nous permettent de réaliser.

En ce qui concerne l’approche entre les deux styles d’événements, nous espérons jouer sur leurs forces respectives. Nous avons donné à nos mini-événements un sentiment d’appartenance à la base, en parallèle avec le soutien des bénévoles et des invités au cours des années de l’UFH. Une grande partie de l’argent récolté pour les artistes provenait de petits dons d’un large public.

J’ai cru comprendre que l’UFH a toujours apporté un grand soutien à diverses organisations caritatives et à but non lucratif. Cela continuera-t-il à être le cas ?

SARAH : L’UFH est un organisme à but non lucratif qui offre chaque année des bourses d’études supérieures à des élèves du secondaire d’Hawaï. Cela continuera, et nous espérons être en mesure de distribuer encore plus de bourses qu’auparavant.

Ce sont nos sponsors, tels que notre nouveau sponsor principal Hawaiian Host, qui nous permettent de maintenir ces événements accessibles à tous. Nous sommes incroyablement reconnaissants pour leur soutien, ainsi que pour le soutien de la communauté ukulélé. Nous ne pourrions littéralement pas le faire sans eux tous.

Pouvez-vous nous parler un peu de Roy en tant que personne et de son rôle dans la scène uke à Hawaï ?

SARAH : Roy a toujours eu un amour incroyable pour l’enseignement. Il sera le premier à vous dire qu’il préfère enseigner que jouer. Mais ne vous y trompez pas, c’est un joueur très accompli. Il a étudié avec Ohta-San [Herb Ohta]et cela l’a conduit à créer ses propres méthodes d’enseignement et son célèbre studio de ukulélé.

Il s’est toujours concentré sur les enfants d’Hawaï, en s’assurant qu’ils aient accès à la musique. Dès que vous le rencontrez, vous pouvez voir et entendre sa passion pour l’éducation musicale.

CRAIG : Roy est une telle inspiration pour les jeunes et les jeunes de cœur. Il partage son âme à travers le ukulélé et prouve que l’on peut surmonter toutes les difficultés quand on s’y met. Il a innové et ouvert la voie pour beaucoup d’entre nous, ne se contentant pas de mettre la barre, mais la créant.

Quel genre de choses avez-vous prévu pour la suite, après le festival ? Je pense qu’il est encore trop tôt pour faire des plans fermes concernant les voyages vers les festivals.

SARAH : Actuellement, nous planifions déjà le Ukulele Festival Hawaii 2022 et notre retraite Ukulele “San Diego”. Comme nous avons déménagé, cette retraite, qui devait avoir lieu en 2020, sera également déplacée à Hawaii. En ce qui concerne le Ukulele Festival Hawaii 2022, nous espérons être de retour au Kapiolani Park, où nous pourrons continuer le festival en personne et faire la fête avec nos amis. Le festival sera toujours retransmis en direct, pour ceux qui souhaitent participer mais ne peuvent pas se rendre à Hawaï.

Nous allons également poursuivre nos livestreams mensuels, et nous en avons de nouveaux en préparation ! Et, bien sûr, nous créons toujours de nouveaux contenus et défis pour nos étudiants en ligne avec ArtistWorks.

Je suis cependant impatient d’avoir plus de temps pour écrire des chansons et faire des arrangements. Nous avons tous les deux tellement d’idées que nous avons besoin d’étoffer, et je sais que nous pourrons le faire une fois les festivités de cette année terminées.

CRAIG : Nous avons toujours essayé de planifier un ou deux ans à l’avance, et même si certaines choses sont passées au virtuel, nous continuerons à créer de nouvelles opportunités pour les fans de ukulélé et pour les artistes. Sarah et moi ne voyagerons probablement plus autant au cours des prochaines années, car nous nous concentrons sur la collecte de fonds pour Cameron, mais je pense que vous pourrez nous voir à quelques événements. Je pense que les prochaines années seront consacrées à la production d’événements – à la fois virtuels et en direct – puis nous nous tournerons à nouveau vers une croissance musicale plus personnelle et vers la recherche de temps pour écrire et déployer nos ailes musicales.

Sarah et moi avons eu la chance d’être en mesure d’aider les autres pendant cette période sans précédent. Nous voulons dire un grand merci à tous ceux qui nous ont soutenus, nous et le ukulélé, au fil des ans, car nous savons que nous n’aurions pas pu le faire seuls. Merci pour l’opportunité de construire sur un héritage et de créer le nôtre.

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