Fabricants de ukulélé : Robert Yates, de Hawaiian Ukulele & Guitar, prouve que la qualité ne doit pas nécessairement être chère.

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PAR HOLLY RUDIN-BRASCHI | DU NUMÉRO D’ÉTÉ 2021 DE UKULELE MAGAZINE

“D’où vient cette super musique ?” J’ai demandé à mon mari John. C’était l’automne 2017, un dimanche après-midi parfait comme une carte postale dans le centre-ville de Kailua-Kona, sur la Grande île d’Hawaï, où nous, kama’aina (habitants) d’Honolulu, profitions d’un staycation sur l’île voisine. Nous étions immobilisés au milieu d’Alii Drive, la rue principale de Kailua-Kona, à écouter. Autour de nous tourbillonnait une foule dense d’amateurs de fêtes foraines, qui profitaient de la fermeture de l’Alii Drive pour visiter les stands de plus d’une centaine de vendeurs locaux. En nous frayant un chemin dans la foule, nous avons suivi nos oreilles jusqu’à ce que nous trouvions le musicien.

Assis sur un grand tabouret sous un auvent blanc, un homme à la barbe grise et à la queue de cheval chantait à tue-tête d’un baryton captivant. Il s’accompagnait au ukulélé d’une reprise habile, au doigt, de “Over the Rainbow” d’Iz. “Aloha !” a-t-il dit avec un large sourire engageant après la fin des applaudissements. “Je m’appelle Robert Yates, mais tout le monde m’appelle ‘Oncle Uke’.” À Hawaï, être appelé “oncle”, ou “tante” d’ailleurs, n’est pas une mince affaire. Les Kupuna (aînés) sont tenus en haute estime et traités avec beaucoup de respect dans cette culture où les traditions sont maintenues collectivement. Et si cet “oncle” est aussi accompli que Yates, le titre est assorti d’une révérence supplémentaire.

Yates était présent à l’événement pour vendre les excellents ukulélés qu’il crée et pour promouvoir son album, Uncle Uke, Under the Banyan Tree, qui a été nommé cette année-là pour les prix Na Hoku Hanohano dans cinq catégories distinctes. À l’instar des Grammys, la nomination pour un prestigieux prix Na Hoku est le plus grand hommage rendu aux musiciens à Hawaï. M. Yates est une combinaison inhabituelle de musicien professionnel hautement qualifié, d’éducateur musical, de luthier qualifié, de fabricant de ukulélé et de propriétaire de Hawaiian Ukulele &amp ; Guitar (alias HUG), une entreprise à deux magasins sur la Grande île. Il n’est donc pas surprenant qu’il soit l’un des habitants les plus respectés lorsqu’il s’agit de ukulélé.

Ayant grandi sur Oahu, le voyage musical de Yates a commencé en 1963, à l’âge de huit ans, lorsque ses parents l’ont inscrit à des cours de ukulélé au centre communautaire du centre-ville d’Honolulu. “Je ne me souviens pas vraiment de mon premier professeur, si ce n’est qu’il m’a appris à jouer à l’oreille”, dit-il, “mais, à ce jour, je me souviens de la musique que j’ai apprise. C’était strictement hawaïen et surtout hapa haole : “Pearly Shells”, “Aloha ‘Oe”, et l’une de mes chansons préférées, “The Cockeyed Mayor of Kaunakakai”. À neuf ans, Yates est passé à la guitare. “Mon grand frère voulait jouer du ukulélé et je voulais quelque chose qui me ressemble”, dit-il. Rétrospectivement, cette décision musicale a changé sa vie. Le seul professeur de guitare disponible au centre communautaire a étudié la guitare classique avec le grand Andrés Segovia.
“Il m’a enseigné le solfège, la lecture à vue et la technique de la guitare classique.”

En 1976, alors qu’il était étudiant à l’université de Columbus, en Géorgie (à 5 000 km d’Honolulu), Yates a choisi de se spécialiser en psychologie. “Cependant, il est rapidement devenu évident que je ne serais jamais heureux sans musique, alors j’ai changé de spécialisation”, dit-il. Yates a également commencé à étudier la lutherie pendant ses études. “Les étudiants pauvres n’ont généralement pas beaucoup d’argent pour acheter de nouveaux instruments, effectuer des réparations importantes ou personnaliser un instrument en fonction de leurs capacités. Plusieurs d’entre nous ont appris la fabrication et la réparation d’instruments à cordes les uns des autres, dans les quelques livres sur le sujet qui existaient à l’époque et dans les cours de réparation d’instruments de base offerts à notre école.” Cette connaissance pratique de la lutherie l’a aidé à payer ses dépenses universitaires. Pendant sa dernière année d’études, il a épousé sa femme, Patricia, et ils ont eu cinq enfants. Pour subvenir aux besoins de sa nouvelle famille, Yates a mis de côté ses aspirations musicales et a appris les opérations commerciales et le marketing en tant que propriétaire/exploitant d’un restaurant à succès sur les Outer Banks de Caroline du Nord, appelé Surf Dog Grill.

Concert en épicéa, super-concert en mangue massif et ténor en acajou massif.

Avance rapide jusqu’en 2010 : Yates a déménagé sur la Grande île parce qu’elle offrait le style de vie lent qu’il avait connu en grandissant sur Oahu. “C’est à ce moment-là que j’ai sérieusement commencé à construire des ukulélés”, explique-t-il. “Ma femme et moi fabriquions et vendions des bijoux en cotte de mailles dans une petite cabane de 10′ x 10′ au marché Ali’i Gardens à Kailua-Kona.” Lorsque le couple a découvert que les ukulélés de Yates se vendaient mieux que leurs bijoux, ils ont transformé leur activité en Hawaiian Ukulele &amp ; Guitar, une entreprise d’instruments qui vend également des bijoux.

La réputation des instruments de qualité de Yates s’est répandue. Au cours de leur deuxième année d’activité, ils ont été invités à ouvrir un magasin dans les boutiques exclusives Kings’ Shops à Waikoloa, sur la côte Kohala de la Grande île. Après avoir dépassé cet espace, ils ont déménagé de l’autre côté de la route, à leur emplacement actuel, dans le Queens’ Marketplace. Leur deuxième magasin HUG, ouvert il y a quatre ans à Hilo, de l’autre côté de l’île, abrite également l’atelier de réparation d’instruments de Yates.

L’approche de Yates en matière de fabrication et de vente d’ukulélés se résume à une simple affirmation : “la qualité ne doit pas nécessairement être chère”. En tant qu’éducateur musical formé, Yates est convaincu que les élèves peuvent obtenir un succès musical plus rapide en apprenant sur un instrument de qualité et abordable. “Malheureusement, le premier instrument de nombreux joueurs débutants n’est guère plus qu’un jouet dont la qualité du son est médiocre et qui ne peut être joué avec une technique appropriée”, dit-il. “En tant que luthier, je suis également conscient qu’il ne faut pas plus de temps pour construire un instrument avec des pièces de qualité que pour construire un instrument avec des matériaux de qualité inférieure. Lorsqu’il s’agit d’instruments produits en série, les économies de coûts se traduisent trop souvent par l’utilisation de bois ou de matériel de qualité inférieure, comme des mécaniques, des écrous en plastique et des sillets bon marché. Pour un fabricant qui produit des centaines de milliers d’instruments par an, l’économie de quelques dollars se répercute rapidement sur les résultats de l’entreprise. Mais pour les petites entreprises comme HUG, l’utilisation de composants de qualité inférieure ne présente aucun avantage.

“La plus grande force et le plus grand avantage de HUG sur ses concurrents sont ses relations de travail avec les meilleurs luthiers du monde entier”, ajoute-t-il. La coopérative que Yates a bâtie comprend sept ateliers en Amérique du Nord et en Asie, dont les siens à Hilo, Vancouver et en Californie, et des ateliers partenaires aux Philippines, en Indonésie, à Taiwan, à Shanghai et à Shenzhen. “Chacun fait ce qu’il sait faire le mieux, tout en construisant selon mes idées personnelles.
Chacun fait ce qu’il sait faire le mieux, tout en construisant selon les spécifications que j’ai personnellement approuvées”, explique-t-il. “Cette approche nous a permis de créer une gamme entière d’instruments de haute qualité tout en maintenant le coût au plus bas. Et il ne s’agit pas seulement de relations commerciales, mais aussi de relations personnelles. Non seulement nous collaborons ensemble sur des projets, mais nous connaissons aussi la vie et la famille de chacun et nous nous en préoccupons.”

Yates dit que lorsqu’il crée ses modèles, il commence toujours par se demander : “Quel son est-ce que je recherche ? Ce son est déterminé par les bois utilisés dans les plus petites parties intérieures invisibles de l’instrument jusqu’à la table d’harmonie la plus voyante. C’est pourquoi tant de guitares acoustiques et d’ukulélés ont une table en épicéa pour un son plus brillant, ou une table en acajou pour un son plus chaud et plus doux”, explique-t-il. Yates fabrique ses guitares avec du bois provenant de fournisseurs très réputés, qui sont “papés” pour le suivi des sources. “Notre fournisseur de Big Island est reconnu par l’État et le gouvernement fédéral et dispose d’une licence de récupération et de valorisation. Si un arbre tombe lors d’une tempête et se retrouve dans l’un de nos instruments, nous savons exactement quelle tempête et où il est tombé.”

HUG propose plusieurs gammes de ukes, notamment la Solid Spruce Top Collection, la Mahogany Collection (acajou massif avec des entretoises en épicéa), la Solid Mango Collection, la Hawaiian Amakua Collection (acajou massif avec des gravures d’animaux “esprits gardiens” – tortue, gecko ou requin), la Solid Acacia Collection et la série annuelle Limited Series, qui comprend des ukes allant d’ananas sculptés de manière élaborée à des ukulélés spéciaux pour harpe modelés sur des instruments du début du 20e siècle. La plupart des lignes sont disponibles dans différentes tailles et formes (ananas, standard, cutaway). Parmi les caractéristiques que M. Yates aime promouvoir, mentionnons un manche plus large (1,5 pouce au sillet, comparativement à 1,25 pouce plus commun), un manche plus long (pour augmenter la tonalité de l’instrument et le nombre de notes) et le micro U1 exclusif à HUG, qui est à la fois très sensible et discret.

Instructeur dévoué, Yates considère toujours l’enseignement comme l’une des choses les plus gratifiantes qu’il fasse. “Le regard de joie pure qui remplit le visage d’un étudiant au moment où il comprend ou maîtrise un concept est vraiment gratifiant pour moi”, dit-il. “Peu de sentiments dans la vie peuvent se comparer au fait de savoir que j’ai aidé quelqu’un à atteindre une vie de bonheur et de plaisir grâce au ukulélé.”

Que vous fassiez vos achats dans le magasin de Yates à Waikoloa, géré par ses fils Charles et Dominic, ou dans son magasin à Hilo, qu’il dirige avec sa femme Pat, l’enthousiasme pour le ukulélé est contagieux. “De la conception et la construction à l’instruction, le ukulélé n’est pas seulement quelque chose que nous vendons, c’est ce que nous sommes”, dit-il. “Ce voyage, commencé il y a de nombreuses années, a bouclé la boucle pour moi comme un rêve devenu réalité”.

Dans son magasin, Yates chante et joue “Somewhere Over the Rainbow” sur l’un de ses ukulélés Pineapple sculptés à la main.

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