Éphémérides cool et bizarres pour ukulélé des années 1920 aux années 2000

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PAR SANDOR NAGYSZALANCZY | DU NUMÉRO D’HIVER 2020 DE UKULELE

L’un des meilleurs conseils que ma mère m’ait donné en matière de collection était que le meilleur moment pour acheter quelque chose était lorsque personne d’autre n’en voulait. Étant une antiquaire qui achetait et vendait principalement de l’argenterie et de la porcelaine européennes, elle savait exactement de quoi elle parlait. Par la suite, j’ai commencé à collectionner des ukulélés vintage il y a plus de trois décennies, lorsque l’uke était considéré comme l’instrument le moins cool de la planète (voir l’article sur ma collection dans le numéro d’Ukulele de l’été 2014). Puis, au tournant du millénaire, l’intérêt pour le ukulélé a de nouveau explosé. Lorsque les prix ont augmenté, ma collection d’uke s’est ralentie jusqu’à devenir un filet d’eau.

Dès lors, j’ai commencé à me concentrer sur la collection de toutes sortes d’objets associés au ukulélé : partitions de musique, publicités, catalogues commerciaux, photographies, cartes postales, livres d’instructions et de chansons, enregistrements 78 tours, ainsi que d’autres objets éphémères liés au ukulélé, notamment des accordeurs, des capos, des pics en feutre, etc. Ces objets ont non seulement complété ma collection d’instruments, mais ils ont également contribué à élargir mes connaissances et ma compréhension de l’histoire du ukulélé et de son rôle dans la culture populaire.

Alors que les articles imprimés liés aux uke fournissent généralement les informations historiques les plus perspicaces sur notre sympathique petite quatre-cordes (voir l’article de Jim Beloff sur les objets de collection pour ukulélé dans le numéro du printemps 2017), ce sont les articles éphémères de collection plus inhabituels qui, selon moi, sont les plus intéressants et les plus amusants. (Notez que le mot “éphémère” désigne des articles de souvenirs de collection qui, à l’origine, ne devaient avoir qu’une utilité ou une popularité à court terme).

Les objets que j’ai collectionnés au fil des ans comprennent toutes sortes de souvenirs hawaïens et d’objets fabriqués sur le continent, allant de petites sculptures et figurines à de la verrerie et des céramiques, en passant par divers articles promotionnels. Certains de ces articles sont pratiques, bien qu’un peu étranges – un jouet en forme de perruche uke, par exemple. D’autres sont purement fantaisistes, comme la sculpture en forme de barque de Franklin Mint. La seule chose que ces objets ont en commun, c’est qu’ils représentent tous le ukulélé.

Il y a beaucoup d’objets éphémères loufoques à l’effigie du ukulélé qui sont apparus au cours des dernières années, comme une multitude de bobble heads : Betty Boop, Tiny Tim, le président Obama, Olaf de Frozen, etc. On trouve également des lunettes de soleil pour ukulélé, des porte-clés, des cadres photo, des boucles d’oreilles, des tasses, des ouvre-bouteilles, des sacs, des t-shirts, etc. (L’un de mes préférés est un trancheur d’œufs durs en forme de uke que le magazine Ukulele a vendu sur son site Web). Cependant, j’ai choisi de me concentrer ici sur les articles vintage fabriqués entre les années 1920 et 2000. Les légendes qui accompagnent les photos donnent un aperçu et un peu d’histoire sur les articles représentés. J’espère que vous apprécierez cette galerie de curiosités sur les ukulélés.

Ukulélé en carton de Carnation Milk
La Carnation Evaporated Milk Company a été fondée en 1901 et vendait du lait condensé en boîtes de conserve avec une longue durée de conservation, un excellent produit à une époque où les réfrigérateurs domestiques n’étaient pas si courants. Pour promouvoir ses produits, Carnation a publié des dizaines de livres de cuisine et de brochures de recettes. Il est probable que le ukulélé en carton présenté ici était un bonus joint à l’une de leurs publications ; notez les vieilles marques de ruban adhésif dans les coins. Le ukulélé en carton lithographié était destiné à être pressé, replié et équipé de cordes en caoutchouc. Comme les cordes ne peuvent pas être accordées ou frettées, le uke Carnation était plus un jouet bruyant qu’un instrument de musique.

Sculpture de bateau Franklin Mint
La “sérénade au ukulélé” est une sculpture en étain créée par l’artiste Norman Nemeth qui représente un couple de l’époque des années 1920 dans une barque de location identifiée sur la proue comme “Crystal Lake 12”. L’homme au chapeau de paille joue un air sur son ukulélé pour une dame à l’ombrelle dont l’expression du visage indique qu’elle n’est pas vraiment enchantée – en espérant que le déjeuner emballé dans le panier de pique-nique tressé sur le siège du bateau lui plaira davantage. Cette sculpture a été produite en édition limitée par la Franklin Mint en 1980. Située à l’origine à Wawa, en Pennsylvanie, la Franklin Mint est bien connue pour produire des objets de collection vendus en masse par le biais de publicités dans les magazines et à la télévision. Après avoir commencé par frapper des pièces et des médaillons commémoratifs en or et en argent, Franklin a étendu ses activités et produit toutes sortes d’articles, notamment des assiettes, des couteaux, des modèles réduits de voitures et d’avions et des sculptures. La société a même produit une poupée en porcelaine de Marilyn Monroe, habillée comme le personnage de “Sugar Plenty”, jouant du uke, qu’elle incarnait dans le film populaire Certains l’aiment chaud.

Verrerie et vaisselle souvenir
La vaisselle souvenir était un article très populaire auprès des touristes qui la rapportaient en cadeau de leurs aventures hawaïennes (la grand-mère était toujours reconnaissante). Les verres étaient généralement ornés de décalcomanies ou d’images peintes de danseurs de hula, d’oiseaux tropicaux, de scènes de plage, etc. Plus rare et inhabituel est le verre présenté au centre, qui représente un personnage jovial jouant du ukulélé et nommé “Sparkie”. Ce verre fait partie d’une série produite par la G.C.G. Company de Cincinnati, Ohio, qui fabriquait des verres pour fontaines à soda. Chaque verre de la série représente Sparkie jouant d’un instrument de musique différent : piano, saxophone, tambour, xylophone, trombone ou ukulélé. Une échelle sur le côté du verre indique à quel niveau il faut remplir le verre. Les verres étant tous remplis à des niveaux différents et produisant des notes différentes lorsqu’on les tape, il est possible de jouer une mélodie simple. Les verres ont également des poèmes sur leur revers ; voici la rime sur le verre Sparkie qui joue du ukulélé :

Sparkie aime chanter une chanson
Et jouer du Ukulele
Avec des lunettes musicales, jouez avec
Et font tinter des airs si gais

Jeton de jeu Ukulele Lounge
Un ancien bar et lieu de rencontre de Las Vegas appelé Ukulele Lounge a émis ce jeton de jeu d’un dollar utilisé pour les machines à sous et autres jeux d’argent. Ce salon au thème tropical était situé au 620 Las Vegas Boulevard à North Las Vegas. S’il peut sembler étrange d’avoir un bar à thème hawaïen au milieu du désert du Nevada, le fait est que des Hawaïens de souche tels que Johnny Ka’aihue (alias “Johnny Ukulele”) ont été les pionniers de la scène des salons de Las Vegas dans les années 1950. Le Ukulele Lounge a fermé ses portes en 1980, mais le bâtiment est toujours là, son extérieur étant actuellement orné d’une peinture murale vibrante réalisée par l’artiste local Eric Vozzola.

Médaille B of E 1928
Moulée dans un beau bronze, cette médaille semble être un prix décerné à la meilleure joueuse de ukulélé de 1928. L’épingle de la médaille porte l’insigne “B of E”, qui pourrait signifier “board of education”. Le dos de la médaille est estampillé “Chicago, Ill.”, il est donc probable que l’école qui l’a décernée se trouvait quelque part dans le nord du Midwest.

Salière et poivrière
Cette jolie paire de salières et poivrières aloha en céramique émaillée représente un kane (garçon) jouant du uke et sa wahine (fille) dansant le hula. Les sets de poivrières sur le thème des îles comprenaient des ananas, des couples qui s’embrassent, des surfeurs, des dieux tiki, etc. Ils étaient un article souvenir populaire pour les touristes visitant les îles hawaïennes, car ils constituaient un cadeau abordable et pratique, et étaient petits et faciles à emporter pour le voyage de retour.

Carte de score de bridge
Imprimée et perforée dans un carton épais, cette rousse élégamment habillée et jouant du ukulélé est en fait une carte de score pour une partie de bridge. Le bridge contractuel était un jeu de cartes extrêmement populaire en Amérique à l’époque où le ukulélé connaissait sa première vague de popularité. Le verso de la carte est imprimé avec des emplacements pour qu’un couple jouant en équipe puisse écrire son nom et son numéro de table, ainsi qu’une grille pour noter le score de la partie.

Trousse à crayons Student Ukulele
Produite par les frères Hassenfeld de Pawtucket, Rhode Island, cette trousse à crayons en plastique a probablement été fabriquée dans les années 1950 pour les jeunes écoliers. Elle contenait à l’origine trois crayons n°2 de marque “Surprise” et une règle en plastique de 15 cm. Le couvercle noir et bleu de la trousse s’ouvre pour permettre l’accès au contenu et sert également de gomme.

Boîtes à musique Uke
Fabriqués par la Knickerbocker Plastic Company de North Hollywood, en Californie, ces deux jouets en forme de ukulélé abritent de petites boîtes à musique mécaniques. En tournant la manivelle, on fait tourner un tambour muni de petites dents qui pincent les 12 petites barres de métal, chacune émettant une note différente. L’uke rose joue “Three Blind Mice” et le bleu “London Bridge Is Falling Down”. Chaque instrument est équipé de cordes en nylon et d’accordeurs multicolores. À partir des années 1940, Knickerbocker Plastics a fabriqué toutes sortes de jouets en plastique dur moulé par injection, notamment des poupées, des canards de baignoire, des pistolets à eau, des hochets pour bébés et d’autres jouets pour les jeunes enfants.

Jouet Perruche Uke
Tout comme les humains à l’époque de la fermeture du COVID-19, les perruches ont manifestement besoin de jouets pour se divertir lorsqu’elles sont confinées dans de petites cages. Fabriqué par la société Inland &amp ; Coastal Products Company à Rumson, New Jersey, ce jouet pour perruche datant des années 1940-50 se présente sous la forme d’un uke en plastique moulé. Il est doté de deux “cordes” métalliques munies de perles libres que Polly peut picorer. Le haut de l’uke abrite un miroir. De toute évidence, les perruches confondent leur propre image dans le miroir avec celle d’un autre oiseau. Elles peuvent passer des heures à lécher les plumes et à bavarder avec leur reflet, ce qui contribue à réconforter les oiseaux solitaires, leur donnant l’impression d’avoir un ami dans la cage avec elles. Qui l’aurait cru ?

Hula Girl Nodders
Les premières poupées hula hawaïennes sont apparues dans les années 1920, en céramique ou en faïence non émaillée. Ces figurines peintes à la main portaient généralement des jupes en fausse herbe, des dos-nus à fleurs et des leis en tissu et étaient des articles touristiques extrêmement populaires. La hula nodder, aussi appelée “poupée tableau de bord”, est apparue à la fin des années 40. Le torse de la figurine en céramique était relié aux jambes et à la base par un ressort métallique flexible qui permettait à la partie supérieure de rebondir d’avant en arrière dans un mouvement semblable à celui de la hula. La jupe à franges en tissu de la poupée cache le joint entre les moitiés.

Broche Hawaii Uke Maccaferri
Mario Maccaferri est l’homme qui a fabriqué plus de 9 millions d’ukulélés en plastique dans les années 1950 et 1960, alimentant presque à lui seul un regain d’intérêt pour cet instrument. La gamme comprenait plusieurs modèles populaires, dont l’Islander, le TV Pal et le Playtune Senior (l’ukulélé soprano au sommet rouge tourbillonnant présenté ici). Pour aider à promouvoir ses instruments, Maccaferri a créé des uke “Hawaii” en plastique rouge de cinq pouces de long qu’il a distribués lors de salons professionnels. Chacun d’entre eux était doté d’un petit clip à l’arrière, permettant de le porter comme une broche. Des languettes au niveau du chevalet et du sillet retenaient une paire de fines “cordes” en élastique. Les épingles à linge en plastique sur la photo rappellent qu’il s’agit des premiers produits de masse de Maccaferri, fabriqués et vendus pendant la Seconde Guerre mondiale, alors que les épingles à linge traditionnelles en bois se faisaient rares.

Ken en tenue hawaïenne
Mattel a lancé la poupée emblématique Barbie en mars 1959, et deux ans plus tard a créé un ami masculin pour elle, nommé Ken. Au cours des années suivantes, Mattel a produit des dizaines de tenues accessoires pour le couple. La tenue “Ken à Hawaï” (accessoire #1404, sorti pour la première fois en 1963) comprenait un sarong bleu et blanc, un lei floral, des sandales en liège, un chapeau de paille décoré de fleurs et un ukulélé en plastique. Une étiquette qui accompagnait la tenue proclamait : “Barbie et Ken ont ri quand ils ont découvert que ukulélé en hawaïen signifie ‘puce qui saute’ ! Ken n’a donc eu qu’à acheter un ‘uke’ pour parfaire son costume hawaïen !”.

Décorations de Noël d’Elvis et Marilyn
Ces ornements en plastique à suspendre ont tous deux été commercialisés vers 2000 : Marilyn Monroe en édition limitée par Hallmark Cards Inc. et Elvis par Elvis Presley Enterprises. Les deux sont stylisés de manière appropriée d’après les films dans lesquels ils sont apparus avec des ukulélés : Marilyn dans la comédie de Billy Wilder de 1959 Certains l’aiment chaud et Elvis dans le film à succès de 1961, Blue Hawaii. Tandis qu’Elvis semblait jouer la chanson “Ku’uipo” qu’il chantait dans son film, Marilyn ne faisait que gratter son ukulélé Martin peint en blanc en chantant “Runnin’ Wild”, tandis que ses co-stars Jack Lemmon et Tony Curtis faisaient semblant de jouer de la basse et du saxophone.

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